Overtocht kan wel wat comfortabeler

SINDS juni stormt het op de Adriatische Zee. De blauwe, voorheen vaak rimpelloze zee is het strijdtoneel geworden van elkaar fel beconcurrerende veerbootmaatschappijen....

Jarenlang kabbelden de boten heen en weer tussen Italië en Griekenland. Doorgewinterde passagiers ergerden zich aan het weinig klantvriendelijke gedrag van de veerbootondernemingen. Het in- en ontschepen van auto's duurde vaak een eeuwigheid en de rijen die zich vormden voor de restaurants, waar in een korte tijd veel passagiers een maaltijd moesten gebruiken, waren berucht.

Maar dat is binnenkort voorbij. De veerbootondernemingen vernieuwen in rap tempo vrijwel hun gehele vloot. De boten worden sneller, en vooral luxueuzer.

Door het wegvallen van de landroute, vanwege de oorlog in het voormalig Joegoslavieë gaat het de reders voor de wind. Vooral de zeeroute van Ancona naar Patras is erg lucratief geworden.

De geur van winst heeft de storm doen ontbranden op de Adriatische Zee. In juni was er ineens een nieuwe onderneming op de markt: Superfast Ferries. In plaats van de gebruikelijke 36 uur beloofde Superfast in twintig uur van Ancona naar Patras te varen. De maatschappij gebruikt daarvoor twee nieuwe boten: de Superfast 1 en de Superfast 2, die zes dagen van de week varen.

Het succes was overrompelend. Na één maand meldde de nieuwe maatschappij trots al 47 procent van de passagiersmarkt in handen te hebben. En wat nog belangrijker is, want minder seizoensgebonden, 45 procent van de transportmarkt.

De concurrenten reageren woest. 'Het is niet meer dan 27 procent', roepen de Strintzis en Minoan Line, die meteen aankondigden een joint-venture te hebben opgericht om Superfast de voet dwars te zetten. Die onderneming is eigendom van Attica Enterprises, dat wordt beheerd door de Griekse reder P. Panagopoulos.

Panagopoulos richtte in 1980 de Royal Cruise line op. In 1990 deed hij dit bedrijf, dat wereldwijd cruises aanbood, met een flinke winst van de hand aan het Noorse bedrijf Kloster Cruise Limited.

Na het begin van de oorlog in Joegoslavië begon de Griekse reder zich te interesseren voor de zeeroute van Ancona naar Patras. Hij deed onderzoek naar ferries in heel Europa en kwam tot de ontdekking dat de overtocht naar het Griekse vasteland veel te lang duurde. Ook vond hij dat het wel wat comfortabeler kon.

Samen met zijn zoon spendeerde hij meer dan een miljoen dollar aan onderzoek. Panagopoulos wilde een snelle, comfortabele en veilige boot. Hij gaf een werf in het Duitse Bremerhaven opdracht twee boten te bouwen. Een Noorse architect kreeg de opdracht het interieur te ontwerpen.

'Panagopoupolos gaat uit van de klant', zegt de Nederlandse vertegenwoordiger van Superfast R. Gerrits. Hij trekt het gezicht van de pr-functionaris. Maar onwaar is het niet. Kinderen hebben een eigen speelhol, het restaurant is langer open, waardoor er geen rijen meer voor de deur staan, het voedsel is beter dan bij de concurrent en de passagier die met camper of caravan reist, mag tijdens de overtocht zijn vehikel als slaapplaats gebruiken. Ook zijn de boten zodanig ontworpen dat het in- en ontschepen veel sneller gebeurt. 'Het is van belang dat we de volgende dag weer vertrekken', zegt Gerrits. Volgens hem kan het nog veel sneller, maar dan moeten de haventerminals in Ancona en Patras worden aangepast.

De oude maatschappijen reageerden snel. Ze gaven toe dat de kwaliteit van de schepen beter kon en begonnen hun veerboten te vernieuwen. 'Van de zomer hebben ook wij een snellere boot in de vaart gezet. Die vaart in 24 uur van Ancona naar Patras. En volgend jaar komen we met een zusterschip dat nog luxueuzer is', zegt directeur J.W. Bijl van Worldwide. Hij is de Nederlandse agent van de Griekse onderneming Minoan-Strintzis, die 35 procent van de markt in handen heeft.

Hoewel Bijl meent dat concurrent Superfast vooral klanten trekt omdat hij met nieuwe schepen vaart, wordt bij de joint-venture overwogen zogenoemde STT-schepen in te zetten. 'Die boten varen 70 kilometer per uur. De oversteek van Ancona naar Patras wordt dan een dagtocht, die duurt nog maar twaalf uur.' Volgens Bijl is vooral de zakelijk markt gebaat bij snel transport. 'De toerist zal het een biet zijn als ze wat langer op de boot zitten. De vakantie begint voor hen als ze de boot opgaan.'

De hevige concurrentie zal niet tot een prijzenoorlog leiden. 'Als je de prijzen gaat verlagen, gaat dat onherroepelijk ten koste van de kwaliteit. Dat willen we niet', zegt Gerrits van Superfast. Ook concurrent Bijl gelooft niet in prijsdumping. Hij denkt dat de strijd vooral op kwaliteit wordt gevoerd. 'Net op tijd zijn de ondernemingen gaan ontdekken dat de klant vooral meer luxe wil.'

Een retour Ancona-Patras met cabine komt een modaal gezin (twee volwassenen en twee kinderen boven de vier jaar) op ongeveer tweeduizend gulden. In stillere tijden is dat zo'n zevenhonderd gulden minder. Bijl denkt dat de toeristen dat zeker willen betalen. 'Mensen krijgen een zodanige luxe dat de prijs niet zo belangrijk meer is. Je kunt straks bijna op een vijf-sterrenschip naar de overkant.'

Meer over