Opnieuw vindt Ajax de juiste cadans in de lente

Ajax is na de winter sterker dan de concurrentie dankzij een brede, fitte en ingespeelde selectie.

Bijzonder is dat toch, die eindsprint van Ajax, telkens weer. Voor het vierde seizoen op rij is Ajax verreweg de beste in de slotmaanden van de competitie.

Sterker: Ajax heeft in 35 duels, sinds 1 maart van de jaren 2010 tot en met 2013, slechts eenmaal verloren, in pakweg het laatste kwart van het seizoen dus, met nog vier duels in 2012-2013 te spelen. De overige duels zijn allemaal gewonnen.

Die ene nederlaag voltrok zich in het voorjaar van 2011 in Den Haag, bij ADO (3-2), toen trainer Frank de Boer na afloop treurde dat de titelkansen waren verspeeld. Maar mede dankzij geknoei van PSV, dat in genoemde jaren na de winterstop aanmerkelijk minder presteert en telkens duikelde van de eerste naar de derde plaats, vierde Ajax in mei 2011 het eerste kampioenschap sinds zeven jaar.

Over de oorzaken van de opleving van Ajax vanaf het moment dat de lente begint te lonken, valt veel te zeggen, zonder een alomvattend oordeel te kunnen geven. Sommige van de mogelijke oorzaken gelden ook voor andere clubs. Maar het zij gezegd: Ajax kampt gemiddeld met veel blessures die door het seizoen heen genezen, waardoor de meeste spelers inzetbaar zijn in de slotfase.

Ajax heeft de intensieve Champions League tegen maart allang verlaten en een rustiger ritme te pakken. De ploeg is bovendien weer gewend aan zijn nieuwe gedaante, nadat menig dragende speler is vertrokken.

De speelwijze, gebaseerd op balbezit en een gedegen opbouw, kost minder kracht, mits goed uitgevoerd. Bovendien heeft Ajax een bredere selectie dan bijvoorbeeld AZ, dat vorig seizoen lange tijd koploper was, doch in de eindfase ver terugviel. Voormalig verdediger Jan Vertonghen gaf nog een mogelijke oorzaak, vorig seizoen: Ajax is soms laks en concentreert zich beter tegen het einde van het seizoen.

Alleen in 2010 wist het toen eveneens voortreffelijke FC Twente de inhaalrace van Ajax te weerstaan, destijds nog met trainer Jol en topschutter Suarez. Sindsdien behaalde Ajax twee titels , eerst in 2011, op de slotdag in een direct duel met FC Twente.

Het scenario van 2012 lijkt zich nu te herhalen. Ajax liep in de slotfase van het seizoen makkelijk weg van de concurrentie. De competitie van 2012-2013, die leek te culmineren in een apotheose als een thriller met vijf sterren, is vorig weekeinde goeddeels ontdaan van spanning. Alleen als in speelronde 31 rare dingen gebeuren, keert die spanning terug.

Mocht Ajax vandaag thuis winnen van Heerenveen, dan staat Vitesse voor het weekeinde echt begint op acht punten, Feyenoord en PSV op negen. Ajax kan dan toekijken hoe de rivalen een moeilijk duel tegemoet gaan. PSV, mogelijk gedemoraliseerd na de funeste thuisnederlaag tegen Ajax, voetbalt zaterdag in Alkmaar tegen AZ, dat zich bij een zege bijna in veiligheid kan spelen. Het duel is tevens een prelude van de bekerfinale.

Feyenoord ontvangt zondag Vitesse, waarbij de winnaar mogelijk de belangrijkste kandidaat is voor de tweede plaats, goed voor de voorronde van de Champions League. In het geval dat PSV, Feyenoord en Vitesse gelijkspelen, kan Ajax op zaterdag 27 april in Breda tegen NAC al kampioen worden.

Het worden sowieso drukke tijden voor de politie in Amsterdam, met een mogelijk kampioensfeest in de aanloop naar de kroning van de nieuwe koning op 30 april, en de finale van de Europa League op 15 mei.

Bij een gunstig verloop voor Ajax dit weekeinde, ligt de spanning voor de rest in een ander bereik. De vraag is of en hoe PSV, dat volgend jaar een ander gezicht krijgt, zich kan oprichten in de strijd om de tweede plaats. Voor Feyenoord was de tweede plaats vorig seizoen een hoofdprijs, gevierd met een euforische intocht bij De Kuip.

Nu heerst lichte teleurstelling. Onlangs nog waren zeven spelers van trainer Ronald Koeman opgenomen in de selectie voor Oranje, maar na de dubbelslag tegen Estland en Roemenië presteerden ze matig in de beslissende fase van de competitie.

Van Vitesse, hoewel tweede, verwacht niemand de titel.Willem Vissers

undefined

Meer over