Oortwolk veel lichter dan gedacht

De Oortwolk, een uitgestrekte wolk van stijf bevroren komeetkoppen op kolossale afstand van de zon, bevat misschien veel minder materie dan tot nu toe werd gedacht....

De talloze kometen in de Oortwolk bevonden zich ooit veel dichter bij de zon. De kleine, ijzige hemellichamen zijn tegelijkertijd met de planeten ontstaan, vierenhalf miljard jaar geleden. Door zwaartekrachtsstoringen van de reuzenplaneten werden ze alle kanten op geslingerd. Sommige kwamen in de zon terecht, andere in een uitgestrekte wolk op biljoenen kilometers afstand van de zon. Deze kometenwolk is genoemd naar de Leidse astronoom Jan Oort, die het bestaan ervan halverwege de twintigste eeuw voorspelde.

Alan Stern van het Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, en Paul Weissman van NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië, hebben nieuwe berekeningen uitgevoerd aan de vorming van de Oortwolk, en komen tot een verrassende conclusie. Volgens Stern en Weissman traden er in de begindagen van het zonnestelsel enorm veel onderlinge botsingen van kometen op, waardoor de hoeveelheid objecten die uiteindelijk naar buiten werd geslingerd, veel kleiner is dan steeds is aangenomen.

Stern en Weissman denken dat de totale massa van de Oortwolk hooguit vergelijkbaar is met de massa van de aarde. Eerdere schattingen kwamen uit op enkele tientallen aardmassa's.

Meer over