Ook PAOK Saloniki voor breekbaar PSV een moeilijke tegenstander

Breekbaar begint PSV vandaag aan zijn achterhoedegevecht op de Europese velden. Verbannen uit de Champions League, verdoemd tot de UEFA Cup, wankel balancerend en dubbend over de vraag: gloort nieuw succes of zet het sportieve verval door?...

Van onze verslaggever Willem Vissers

Toevalligerwijs ontmoet PSV in Thessaloniki dezelfde Griekse tegenstander als vorig jaar rond deze tijd, toen het de kater van de mislukte campagne in de Champions League eveneens verwerkte tegen PAOK Saloniki. Maar de naam van de opponent is de enige overeenkomst met toen, want toen was PAOK een makkelijke prooi, terwijl de voortekenen nu weinig positief zijn voor de Eindhovenaren.

PSV raakte vorig seizoen rond deze tijd langzaam in de vorm die zou leiden tot het kampioenschap. Nu is zelfs het woord crisis gevallen, na het treurig stemmende afscheid van de Champions League en vijf nederlagen in de competitie.

Het zelfvertrouwen is door de wisselvallige prestaties magertjes, PSV maakt soms een weinig ingespeelde indruk, spelers praten elkaar opzichtig moed in en trainers vragen zich af hoe het kan dat het elftal na een vaak goede beginfase met dominant spel na de eerste de beste tegenslag instort.

Tal van verhalen zijn al verschenen over het feit dat de voetballers te lief zijn voor elkaar en voor hun tegenstanders. Trainer Gerets is de eerste die het toegeeft.

De beste spelers, Hofland en Van Bommel, zijn bovendien geblesseerd. PSV staat voor een cruciale week, want zondag en woensdag zijn lastige uitwedstrijden tegen Ajax en FC Utrecht. 'Als het goed gaat in deze zes dagen, doen we weer overal mee', zegt Gerets, die na twee kampioenschappen voor het eerst een langere periode van malaise beleeft in Eindhoven. Maar wat als het verkeerd afloopt? Daar wil hij niet aan denken. 'Ik verwacht dat we een goede wedstrijd gaan spelen.'

Hij heeft geconstateerd dat de wil aanwezig is en dat die wilskracht de basis is voor de wederopstanding. Zo houdt PSV moed, hetgeen ook op de afsluitende training te zien is. Als John de Jong in het Toumba stadion een bal in de kruising volleert na een strakke voorzet van de zijkant, joelen zijn medespelers van bewondering. Het is een zeldzaam succesje op een avond van mislukkingen, zodat de vreugde enigszins geforceerd aandoet. De meeste schoten verdwijnen hoog over het doel of zijn eenvoudig te pareren door Waterreus en Lodewijks. Gelukkig voor PSV dat zo'n afsluitende training vaak niets zegt over het niveau dat een ploeg de volgende dag haalt.

'We moeten de wedstrijden van vorig seizoen tegen PAOK wissen uit ons geheugen', aldus Gerets. De vraag is of dat lukt bij de spelers, die zich de onverwacht eenvoudige kwalificatie voor de laatste zestien ongetwijfeld zullen heugen. Toen won PSV eerst thuis met 3-0 en was het duel in Saloniki een veredelde formaliteit. Nu is de eerste wedstrijd in Griekenland, waar ruim 25.000 fans PSV warm zullen onthalen.

De openbaar gesproken woorden van trainer Dusan Bajevic van PAOK zijn het tegenovergestelde van de uitingen van de heetgebakerde aanhang. Terwijl elf microfoons voor zijn neus staan, is hij het vleesgeworden cliché die met arrogante tronie de zaal inkijkt en de tolk wanneer hij dat nodig acht onderbreekt. Zo stelt hij onder meer dat 'tegenstanders in het toernooi steeds sterker worden'.

Zijn interessantste antwoord gaat over de toeschouwers. Al bij voorbaat is hij bang dat PAOK volgend jaar op vreemde bodem moet spelen. De club staat op de zwarte lijst van de UEFA, dankzij het dikwijls grensoverschrijdende gedrag van de supporters, waarbij vuurwerk afsteken de specialiteit is. Vorig seizoen kreeg Bruggink nog een stuk vuurwerk op zijn schoen. Vooral de derby's met Iraklis of Aris en de duels tegen de grote clubs uit Athene ontaardden geregeld in chaos.

Saloniki, vijfde in de Griekse competitie die pas vijf rondes oud is, moet beter kunnen presteren dan een jaar geleden. De bekerhouder is weliswaar nooit verder gekomen dan de derde ronde van de UEFA Cup, maar schakelde in het verleden min of meer gerenommeerde elftallen als Arsenal en Udinese uit. In de vorige ronde versloeg PAOK het Tsjechische Pribram thuis met 6-1.

'Ik ben superbenieuwd hoe onze ploeg zich houdt onder de druk van het publiek.' Deze opmerking van Gerets slaat op de desastreuze confrontatie met Galatasaray, toen PSV het in Istanbul volledig liet afweten in een kolkend stadion.

Wat niet veranderd is ten opzichte van vorig jaar: diep in hun hart denken ze bij PSV dat ze in de UEFA Cup zeer ver kunnen geraken, misschien zelfs tot de finale. Vorig jaar werden de Eindhovenaren door Kaiserslautern uitgeschakeld in de kwartfinales. Maar tot PSV het rechte pad weer heeft gevonden, zal elke tegenstander moeilijk blijken.

Meer over