Ook Gebreselassie blijkt een mens

Haile Gebreselassie wordt steeds menselijker. De atleet uit Ethiopië, tot aan het eind van de jaren negentig onverslaanbaar, blijkt van vlees en bloed te zijn....

Het is al de vierde keer sinds de laatste WK in Edmonton dat `de glimlach uit Afrika' scheurtjes vertoont. Tijdens de wereldtitelstrijd werd hij `slechts' derde op de 10.000 meter, daarna werd de atleet op het asfalt van de zeven heuvelen van Nijmegen geklopt over vijftien kilometer. En twee maanden terug moest hij tijdens de onvergetelijke marathon van Londen Khannouchi en Tergat voorrang verlenen.

De debuuttijd (2.06.35) op de 42 kilometer was natuurlijk dik in orde, de nederlaag kwam toch hard aan bij de man die in de jaren negentig schier onoverwinnelijk was. Uitgestapt uit een wedstrijd was Haile Gebreselassie, tweevoudig olympisch kampioen, nog nooit. Zondag, in de vroege Twentse avond, kreeg het publiek in Hengelo die primeur te zien. Na minder dan 14 kilometer schudde de atleet met het hoofd en stapte hij van de baan, de hand op een pijnlijke rechterkuit.

Dit hoort ook bij sport, stamelde hij met een fletse glimlach, ik zal heus terugkomen in Hengelo, beloofde hij in dezelfde zin. Waarna hij met fysiotherapeut Anton Engels naar het ziekenhuis vertrok voor een MRI-scan. Vlak voor zijn vertrek: `Ik denk dat ik morgen weer kan trainen.'

Mooi niet, somberde zijn manager Jos Hermens even later. `Haile zou eind deze maand op de baan nog een 10.000 meter in Engeland lopen, maar die zeggen we af. We nemen geen enkel risico meer. ' Voor het najaar staat nog wel steeds een stadsmarathon (Berlijn?) gepland, waarvoor in juli de training zou moeten beginnen.

Probleem met Gebreselassie is, vertelde Hermens, dat het soms lastig communiceren met hem is. Zit de manager op kantoor in Nijmegen, praat de atleet vanaf de hooglanden van Ethiopië per mobieltje over zijn trainingen. Hermens: `En hij heeft nooit ergens last van, alles gaat altijd goed.'

Pas bij wedstrijden in Europa krijgt Hermens zijn atleet onder ogen. Zoals twee weken voor de marathon van Londen, liep hij na afloop van de - gewonnen - halve marathon van Lissabon te trekkebenen. `Bleek hij last te hebben van de kuit.' Onmiddellijk werd fysiotherapeut Engels naar Addis Abeba gestuurd, en kon het marathon-avontuur in Engeland toch doorgang vinden.

Hermens: `We moeten in de toekomst beter communiceren. Beginnende pijntjes bij de trainingen blokkeren Haile in zijn hoofd, hij wil ze gewoon niet voelen. Dat is mooi, maar ook gevaarlijk voor de voortgang van zijn carrière.'

Of diezelfde carrière misschien op z'n eind loopt? Hermens: `Nee, Haile heeft nog te veel plannen in de sport.'

Meer over