'Nipplegate' blijft de NFL achtervolgen

Het American Football is weer begonnen. De hamvraag in de VS was deze week niet welke quarterback zal domineren. Centraal stond nog steeds een omstreden lichaamsdeel van Janet Jackson....

Bij het begin van het American Football-seizoen zoemen altijd namen van kansrijke teams en veelbelovende quarterbacks rond. Welke spelverdeler zal dit jaar domineren? Brett Favre? Brad Johnson? Of toch weer Tom Brady van de New England Patriots, de kampioensploeg van vorig jaar?

Voor de breedgebouwde mannen was de afgelopen weken zeker ook belangstelling. Maar in de aanloop naar de eerste wedstrijd werden ze deze week overschaduwd door een vrouw. Om precies te zijn: door de rechterborst van een vrouw.

Tijdens de Super Bowl de jaarlijkse grande finale van afgelopen winter trad popzangeres Jackson op in de rust. Superster Justin Timerlake was aan haar zijde. Hij ontkleedde Jackson deels, voor een seconde maar. Dit tot vermaak van veel kijkers en tot ontzetting van de National Football League (NFL) en de Washingtonse politiek.

De affaire, ook wel 'nipplegate' genoemd, werd de afgelopen tijd opgerakeld. De kater was kennelijk zo groot dat ook het halve jaar tussen de seizoenen geen rust kon brengen. Het 'nieuwe begin' in recente krantenkoppen betrof niet de sport zelf, maar het fatsoensgehalte en de identiteitscrisis van de NFL en het hele commerci circus er omheen.

De enkeling die op 1 februari dacht dat dit slechts een onschuldig indicent was, zat er naast. De popsterren, die eerst van een 'kleding-defect' spraken, boden omslachtig hun excuses aan. Conservatieve groepen en bezorgde ouders uit het ganse land toonden zich geschokt. De NFL zei meermalen 'sorry', evenals tv-zenders CBS en MTV, de producent van de muziekshow tijdens de rust.

Het was niet genoeg voor de wetgevers en waakhonden in de hoofstad. Dit voorjaar werd de voorzitter van de NFL voor het Congres geroepen. Paul Tagliabue zei met het schaamrood op zijn kaken tegen een commissie voor fatsoensnormen op radio en televisie: 'Het is alsof we de autosleutels weggaven, zonder dat we wisten of ze veilig konden rijden. De auto kreeg een ongeluk.'

Vervolgens gingen de hoeders van de publiek zaak aan de slag. De boetes voor 'obscene, onfatsoenlijke en oneerbiedige' uitzendingen werden flink verhoogd middels een wetsvoorstel dat de senaat nog moet goedkeuren.

En de media-waakhond Federal Communications Commission nam na 200 duizend boze emails en brieven een ongekende stap: voorzitter Michael Powell initieerde persoonlijk een onderzoek naar de affaire. CBS krijgt naar verwachting een record boete van ruim een half miljoen dollar voor de kiezen. De NFL is hard op de vingers getikt.

Geen wonder dus dat het nieuwe seizoen in het teken van voorzichtigheid staat. Voor het vermaak in de rust van de openingswedstrijd moesten artiesten als Lenny Kravitz en Elton John een waterdicht contract tekenen. Geen gekke dingen doen, geen grove taal, geen onblote lichaamsdelen; op straffe van boetes en de dreiging nooit meer lucratieve optredens voor de NFL te mogen verzorgen.

Voorts werd de eerste match, altijd een veelbekeken spektakel, gisteravond met een paar seconden vertraging uitgezonden. Zodat 'fouten' er tijdig uitgehaald konden worden.

Door de campagne om Amerika's populairste sport te zuiveren van de meest verderfelijke elementen van de popcultuur, zou je bijna vergeten dat het om topsport gaat. Sport van een uiterst gewelddadige soort, waarover je overigens zelden een Amerikaan hoort klagen. Toch zit er een boeiend seizoen aan te komen, waarin verrassende teams de toon zetten.

Anders dan sporten als honkbal en bastketbal kent het football geen echte dynasti Doordat spelers en coaches zo vaak van ploeg wisselen, veranderen de krachtsverhoudingen in de twee divisies per jaar. Vorig jaar wonnen de ijzersterke Patriots, opgebouwd rond quarterback Tom Brady. Hoewel dat team opnieuw tot de favorieten behoort, tipt slechts een enkele expert de club als uiteindelijke winnaar.

Voorspellingen zijn in september altijd een inherent onderdeel van het American Football. Alle sportbladen komen met speciale edities waarin kenners hun licht laten schijnen op verdedigingslinies, aanvalspatronen, het vermogen om te tackelen en de raarste statistieken. Aantallen gelopen meters met bal en zonder bal, aantallen intercepties, passes, touchdowns en gebroken ledematen alles passeert de revue.

Op basis van al die informatie worden uitslagen voorspeld. Dat oogt wetenschappelijk. In werkelijkheid is het een kwestie van gevoel, dat geven de sportanalisten ook toe. Wel komt er in de meeste bladen en sportprogramma's een groepje favorieten bovendrijven: De Patriots, de Philadelphia Eagles, de Seattle Seahawks en de Denver Bronco's.

Het zijn teams die vorig jaar hun zestien westrijden van het reguliere seizoen solide speelden. En in het 'off-season' kochten ze goede spelers aan.

De twee toonaangevende football-magazines (ESPN, van de gelijknamige sportzender, en The Sporting News) komen met de Seahawks in de finale. Alleen laten beide de ploeg uit Seattle verliezen: bij ESPN denken ze dat de Kansas City Chiefs als verrassing zullen winnen. The Sporting News laat de Bronco's kampioen worden.

Wie uiteindelijk in de finale zullen staan, weet niemand. Dat Janet Jackson en Justin Timberlake niet zullen optreden tussen de razenddure reclamespotjes staat wel vast. door,

Meer over