‘Nieuw dier vermoedelijk een vliegende eekhoorn’

Het mysterieuze nieuwe zoogdier dat onlangs op Borneo werd ontdekt, is vermoedelijk een vliegende eekhoorn. Dat zegt dr. Chris Smeenk, oud-conservator van de zoogdierencollectie van het Leidse museum Naturalis....

Het zou gaan om de vliegende eekhoorn Petaurista petaurista, ook wel bekend als red giant flying squirrel of tagoean, een in Zuidoost-Azië algemeen voorkomend, roodharig knaagdier. Het is net als alle vliegende eekhoorns een boombewonend dier met grote huidvliezen tussen voor- en achterpoten, waarmee hij glijvluchten van tientallen meters maakt.

Het Wereld Natuur Fonds (WWF) maakte vorige week bekend dat het een nieuw zoogdier had ontdekt in de door de aanleg van palmolieplantages bedreigde regenwouden van Centraal-Borneo. Het dier, volgens het WWF vermoedelijk een carnivoor, is ‘s nachts door een camera-val gefotografeerd op een wildpaadje.

Biologen speculeren al een week over het beest. Smeenk dacht op basis van de (onduidelijke) foto’s eerst dat het een gemaskerde palmcivet (Paguma larvata) was. Na een suggestie van veldbioloog Erik Meijer is hij er nu vrijwel zeker van dat het inderdaad een red giant flying squirrel is.

Alles wijst erop, zegt Smeenk. De door het WWF gemaakte foto’s laten merkwaardige achterpoten zien met een soort huidplooi die sterk lijkt op opgevouwen vlieghuid. Ook de rode vacht van het dier, de donkere rug en de staartvorm komen goed overeen.

Wel bezit Petaurista petaurista een karakteristieke zwarte staartpunt, die het dier op de foto’s mist. Maar een speurtocht van Smeenk in het depot van Naturalis wees uit dat er ook exemplaren zijn zonder zwarte staartpunt.

Vliegende eekhoorns komen zelden op de grond, en zijn er wellicht daarom ook nooit eerder gefotografeerd. ‘Die foto’s zijn echt een toevalstreffer. Daarom was Meijers suggestie ook zo’n brainwave’, aldus Smeenk. Het WWF gaat de zaak verder bestuderen.

Meer over