Miljoenenclaim is veenbrandje voor Microsoft

Aanstaande maandag praten de Europese kartelautoriteiten over een aanklacht tegen Microsoft wegens oneerlijke handelspraktijken en misbruik van monopoliemacht...

De advocaten van Microsoft wanen zich dezer dagen brandweerlieden bij een grote bosbrand. Eind februari sloegen de vlammen plots uit in Japan, de belangrijkste markt in Azioor het Amerikaanse softwarebedrijf. De kartelpolitie viel het hoofdkantoor van Microsoft in Tokio binnen en vertrok met een stapel documenten onder de arm. Daarin hopen monopoliebestrijders het bewijs te vinden dat de Amerikanen Japanse computerfabrikanten illegale bepalingen opleggen voor de levering van Microsoft-software op nieuwe pc's.

Op de Japanse troebelen was Microsoft niet bedacht. Het bedrijf heeft al zijn aandacht gericht op de veenbrand die nu al zes jaar smeult in Europa. Komende maandag buigen Europese mededingingsautoriteiten zich over de handelspraktijken van Microsoft. Een definitief oordeel van de Europese Commissie volgt later deze maand. De onderhandelingen achter de schermen gaan koortsachtig door.

Dat Microsofts handelspraktijken strijdig zijn met de kartelwetgeving staat voor het dagelijks bestuur van de Europese Unie en zijn commissaris voor Mededingingszaken, Mario Monti, buiten kijf. Alleen de vraag hoe Microsoft betere manieren kan worden bijgebracht, heeft Brussel nog niet beantwoord.

De aanklacht stoelt op twee pijlers. De eerste richt zich op de markt voor server software de programmatuur die het verkeer tussen computers die met elkaar verbonden zijn regelt. Voor meer dan 90 procent van die computers in een netwerk levert Microsoft de motor: Windows. Van dat besturingssysteem zeggen concurrenten als Sun Microsystems en Novell dat die htwerkverkeersagenten 'ontregelt'. Microsoft, zegt Brussel, heeft misbruik gemaakt van zijn Windowsmonopolie om een ijzeren greep te krijgen op de server-markt.

Een andere kopzorg van Monti is de Media Player, de software waarmee Windows-gebruikers muziek en digitale beelden op hun pc afspelen. Microsoft heeft dit programma diep verankerd in zijn besturingssysteem zo vast, zegt het bedrijf, dat het niet uit Windows kan worden verwijderd zonder dat de computermotor gaat haperen.

Die koppeling, werpen andere aanbieders als Real Networks en Apple tegen, hebben de markt voor muziek-en filmspelers bedorven.

Aan wat uit kringen rond Monti aan details naar buiten sijpelt, is op te maken dat de EU zint op separate sancties voor beide vergrijpen. In het geval van de server software wil Brussel Microsoft dwingen zijn concurrenten inzage te geven in de broncode de blauwdruk van Windows. Dat zou ze in staat moeten stellen hun producten beter af te stemmen op de software die vrijwel alle pc's bestuurt.

Wat de Media Player betreft zou Brussel het liefst zien dat de Amerikanen deze uit Windows verwijderen en een versie van de computermotor uitbrengt zonder deze muziek-en filmspeler.

Hoewel Microsoft steeds zegt te streven naar een 'minnelijke schikking' met de Europese autoriteiten, lijkt de kans uiterst gering dat de wensen van Brussel worden ingewilligd. Sinds 1998, toen de commissie zijn onderzoek begon, hamert het softwarebedrijf op hetzelfde aambeeld. Van een monopolie is om te beginnen geen sprake, zegt Microsoft. 'Monopoly?', lacht topman Steve Ballmer in een verklaring op video die tijdens een hoorzitting in Brussel werd vertoond. 'Ja, ik weet wat het is. Ik speel het geregeld met mijn kinderen.'

Ook met de verlangens van Monti maakt Microsoft korte metten. Toegang van derden tot de broncode van Windows zou een inbreuk betekenen op zijn intellectueel eigendom; de eis tot ontkoppeling van de Media Player beperkt het recht om te innoveren zoals consumenten van ons verlangen, vindt het bedrijf.

Evingerreiking heeft Microsoft gedaan. Het heeft zich bereid verklaard om de muziek-en filmsoftware van concurrenten op de cd's met Windows te zetten, zodat consumenten die zelf op hun pc kunnen installeren nt de Media Player. Monti vindt dat aanbod niet ver genoeg gaan.

De grootste zorg van de Europese Commissie is dat de Europese rechter een stokje zal steken voor tware sancties, zeker waar Brussel derden toegang wil geven tot de broncode van Windows. Microsoft loopt zich al warm, voor als deze eis straks op tafel belandt.

Aan de mededingingsautoriteiten de taak om de hoogte van de boete te bepalen die de Europese Commissie in elk geval aan Microsoft wil opleggen wegens oneerlijke handelspraktijken. Tien procent van de omzet van het jaar voorafgaand aan de uitspraak is het maximum. Dat komt neer op een bedrag van rond de 3,3 miljard dollar. Microsofts oorlogskas van 52 miljard dollar moet dat brandje zonder problemen kunnen doven.

Meer over