Miljardair spekte Bush’ kas met geld der armlastigen

Hij is – samen met zijn vrouw – een van de grootste hypotheekverstrekkers in de VS en maakte met zijn geld de politieke carrière van president Bush mogelijk....

De 65-jarige Roland Arnall, voorgedragen als de nieuwe ambassadeur van Amerika in Den Haag, behoort met zijn vrouw Dawn tot de belangrijkste financiers van de politieke carrière van president George W. Bush. Zeker twaalf miljoen dollar heeft het echtpaar de afgelopen jaren bijgedragen aan de herverkiezing van de Republikeinse president.

Arnall is miljardair. Hij is oprichter en samen met zijn vrouw bestuursvoorzitter van Ameriquest, een van de grootste hypotheekverstrekkers in de VS. Het bedrijf is niet aan de beurs genoteerd. Het is een omstreden onderneming. Geregeld wordt het bedrijf aangeklaagd voor laakbare verkooppraktijken jegens dikwijls kwetsbare klanten. Ameriquest beweert dat de bedrijfspolitiek juist een voorbeeld is voor de sector.

De Arnalls verdeelden aanvankelijk hun liefde tussen Democraten en Republikeinen. In 2001 en 2002 kregen Democratische fondsen bij elkaar anderhalf miljoen dollar. Het paar is bevriend met de Democratische senator Joseph Lieberman, die in 2000 kandidaat was voor het vice-presidentschap.

Roland Arnall is van joodse afkomst. Hij voelt zich sterk aangesproken door de Midden-Oostenpolitiek van president Bush. Hij behoorde tot de oprichters, in 1977, van het Simon Wiesenthal Centrum in Los Angeles.

Via zijn vrouw ging in oktober 2002 een miljoen dollar naar het Republikeinse Nationale Comité. In een verklaring lieten de Arnalls weten: ‘Amerika heeft eindelijk een leider van grote integriteit en moed, die de wereld zal bevrijden van de vloek van het terrorisme.’

Vorig jaar schonk Dawn Arnall vijf miljoen dollar aan het Progress for America Voter Fund. Omdat individuen en organisaties niet rechtstreeks grote bedragen mogen overmaken aan politieke partijen, hebben zowel Democraten als Republikeinen mantelorganisaties in het leven geroepen die in naam zelfstandig zijn maar in de praktijk het partijbelang dienen. Progress for America is zo’n organisatie voor het Republikeinse belang. Het kreeg vijf miljoen van de Arnalls.

Eerder kocht het echtpaar de Texas Rangers. Het was ooit de honkbalclub van president Bush. Het echtpaar betaalde 75 miljoen dollar. Het stadion in Arlington, Texas, heet nu Ameriquest Field.

De beide echtelieden waren in januari van dit jaar lid van het Presidentiële Inauguratie Comité. Hiervoor gevraagd te worden is een eer. Het comité moet miljoenen verzamelen, in dit geval ongeveer veertig miljoen, om de feesten te financieren die de inauguratie van de herkozen president omlijsten. De leden van het comité behoren tot de inner circle van de president. Zo werd een van de voorzitters van het inauguratie-comité van 2001, de investeringsbankier Mercer Reynolds, door Bush nadien tot ambassadeur in Zwitserland benoemd.

Dit jaar mochten individuen en bedrijven maximaal een kwart miljoen dollar storten op de rekening van het inauguratie-comité. Grote oliebedrijven die zitten te wachten op een nieuwe energiewet, deden het graag. Financiële instellingen die uitzien naar blijvend lage belastingen, volgden het spoor.

Ook Ameriquest maakte het maximale bedrag van een kwart miljoen dollar over. Hetzelfde deden de financiële instellingen Argent Mortgage, Long Beach Acceptance Corp en Town and County Credit. Het zijn dochterbedrijven van Ameriquest. Zo fourneerden de Arnalls in januari bij elkaar een miljoen dollar voor het feest van Bush.

Ameriquest, met een omzet van ongeveer tachtig miljard dollar, richt zich vooral op hypotheekleningen aan kwetsbare groepen in de Amerikaanse maatschappij: lage inkomens, alleenstaande vrouwen, mensen in betalingsproblemen. Het heeft het bedrijf een slechte naam bezorgd.

In een groot artikel berichtte de Los Angeles Times in februari dat het bedrijf van Arnall al jaren geen middel schuwt om mensen een lening op te dringen: documenten worden vervalst en aan klanten wordt aanvankelijk een veel rooskleuriger beeld geschetst van de lasten dan waarvoor uiteindelijk wordt getekend. De krant voert oud-medewerkers van de hypotheekbank op als getuigen.

Ameriquest wijst de beschuldigingen van de hand. In een officiële verklaring heet het: ‘Ameriquest heeft honderdduizenden huiseigenaren geholpen hun huis te herfinancieren en de kwaliteit van het bestaan te versterken. We zijn er trots op dat we eraan kunnen bijdragen het eigen woningbezit tot historische hoogte op te voeren.’

Niettemin is het bedrijf van de nieuwe ambassadeur al een aantal malen voor de rechter gedaagd. Ameriquest heeft aan vier staten toegezegd een bedrag beschikbaar te houden tussen de vijftien en vijftig miljoen dollar om klanten die misleid zijn, te compenseren.

Meer over