Nieuws

Middellandse Zeegebied zucht onder ergste hittegolf sinds jaren tachtig, Athene bedekt door dikke laag rook

Door de aanhoudende hittegolf en de natuurbranden die Zuid-Europa al acht dagen op rij teisteren, moesten al tienduizenden Europeanen hun huizen verlaten. Momenteel is het de beurt aan de inwoners van Athene. De Griekse hoofdstad wordt bedekt door een dikke laag rook.

Een inwoner van Athene probeert een brand te blussen. Beeld Getty Images
Een inwoner van Athene probeert een brand te blussen.Beeld Getty Images

Het antieke Olympia, werelderfgoed want de bakermat van de Olympische Spelen, wordt momenteel beschermd door een ‘verdedigingslinie’ van brandweerlieden. Toch kregen de bewoners van het nabijgelegen en gelijknamige dorp al een sms van de Griekse burgerbescherming die hen beval hun woningen zo snel mogelijk te verlaten vanwege de naderende vlammen.

Griekenland zucht, net als veel andere landen in de regio, momenteel onder de ergste hittegolf sinds de jaren tachtig - woensdag was het er ruim 45 graden celsius. In het hele land woeden zeker 81 branden waarvan de gevaarlijkste de bosrijke buitenwijken van Athene inmiddels heeft bereikt. ‘De mensen op de grond hebben essentieel werkt verricht door de nachtmerrie-achtige branden in de bossen van de voorsteden te bestrijden’, zei premier Kyriakos Mitsotakis, terwijl hij woensdag het gebied bezocht en zag dat het vuur al zeker honderd huizen en bedrijven had verwoest.

Ook elders in de regio eist het vuur slachtoffers. In Albanië werden ook al honderden mensen geëvacueerd en stierf ten minste een inwoner vanwege de rook. En in Turkije, waar woensdag in de stad Marmaris het hitterecord werd gebroken dankzij een temperatuur van 45,5 graden Celsius, vielen al zeker acht doden.

De Turkse branden begonnen donderdag en troffen in eerste instantie vooral rurale gebieden, maar door de harde wind is het vuur sindsdien naar de drukbezochte kust geblazen. Volgens de verantwoordelijke minister zijn inmiddels 167 natuurbranden onder controle gebracht, maar vormen 16 andere branden nog altijd een serieuze bedreiging voor beschermde bossen, wilde dieren, boerderijen, dorpen en steden als Antalya, Mugla, Aydin, Denizli en Isparta.

Schapen op het eiland Evia ten noorden van Athene. Beeld AP
Schapen op het eiland Evia ten noorden van Athene.Beeld AP

Ook in Italië richt het nauwelijks te controleren vuur veel verwoesting aan. In het Zuid-Italiaanse Molise vroeg de regiopresident of de noodtoestand er kan worden uitgeroepen en op het kurkdroge Sicilië, waar de temperatuur rond de 40 graden schommelt, moest de brandweer alleen al op dinsdag ruim tweehonderd keer uitrukken.

Europese hulp

‘We volgen de situatie met veel bezorgdheid’, twitterde Europees commissievoorzitter Ursula von der Leyen woensdag. Vanuit heel Europa worden momentele helikopters, vliegtuigen en brandweermannen naar het Middellandse Zeegebied gestuurd. Frankrijk helpt Italië, Slovenië assisteert Noord-Macedonië en Cyprus schiet de Grieken te hulp. Ook Nederland besloot woensdagavond twee Chinook-transporthelikopters naar Albanië te sturen, beiden uitgerust met een zak waarmee per keer tienduizend liter water op het vuur kan worden gegooid.

Uit een recent rapport van de het International Panel of Climate Change van de VN komt naar voren dat de mediterrane landen naar alle waarschijnlijkheid steeds vaker te maken krijgen met extreme hitte door klimaatverandering. En hoewel bos- en natuurbranden van alle tijden zijn, leiden hoge temperaturen tot meer geschikte omstandigheden: een aanhoudende hete periode zuigt als een spons het vocht uit de omgeving, waardoor het landschap uitdroogt. Hiermee is de kans op brand groter. Ook houdt de periode waarin branden kunnen ontstaan langer aan.

Ook het Europees Milieuagentschap wijst erop dat veel recente branden in Europa worden veroorzaakt door de uitzonderlijke weersomstandigheden. Extreme droogte en langdurige hittegolven leiden bovendien tot bosbranden in gebieden waar ze voorheen weinig voorkwamen, zoals Midden- en Noord-Europa. De branden dragen op hun beurt weer bij aan klimaatverandering: de vuurzeeën stoten grote hoeveelheden koolstofdioxide uit.