‘Meiden! Wapens! Omkoperij!’

Corruptie in Washington is niets nieuws. Sneeuw in januari is iets gebruikelijker, maar niet veel. De zaak van Randy Cunningham, een voormalig Congreslid uit zuidelijk Californië, sloeg echter alles....

De Republikein nam in zijn 14-jarige carrière zeker 2,4 miljoen dollar in smeergeld aan. Toen hij het afgelopen voorjaar werd veroordeeld, gingen de Amerikaanse records aan duigen. Volgens de historicus van het Huis van Afgevaardigden was het enorme geldbedrag uniek, evenals de celstraf van ruim acht jaar. De Duke (graaf), een bijnaam die Cunningham zichzelf gaf in navolging van de western-ster John Wayne, blijft dan ook tot de verbeelding spreken.

Zie het huidige nummer van het opinieweekblad The New Republic. Op het omslag staat Cunninghams lachende hoofd. ‘Meiden! Wapens! Omkoperij!’ schreeuwt het tijdschrift.

De reden voor de opwinding is dat Kitty Kelley als eerste uitvoerig sprak met Nancy Cunningham, de bittere vrouw van The Duke. Het is een veelbelovend recept: boze echtgenote hangt de vuile was buiten.

In het interview maakt Kelley de belofte waar. Het is een relaas van militaire moed, liefde, bedrog, politieke strijd en nooit eerder vertoonde corruptie.

De twee maakten kennis in 1973, kort nadat Cunningham in Vietnam alle medailles had gewonnen voor zijn heldendaden als piloot; Cunningham beweert dat hij de inspiratie was voor Tom Cruise in de film Top Gun. Later toonde Duke zich een gewiekste zakenman, om in 1991 plaats te nemen in het Congres.

In de jaren die volgden, zou hij tal van defensiecontracten verzorgen, ter waarde van tientallen miljoenen dollars. In ruil ontving hij onder meer zeiltochtjes, een Rolls Royce en pokeravonden in hotels - inclusief prostituees.

Ook zijn vrouw is geschokt. ‘Hij heeft alles in as gelegd’, zegt ze. Maar de reden dat ze nu praat, is om zichzelf vrij te pleiten.

Ze wist van niks, betoogt Nancy. Dat is de schuld van Duke, maar ook van zijn staf. ‘Ik heb het gevoel dat ze me constant bedrogen over wat hij aan het doen was.’

Het zijn barre tijden voor corrupte lieden in politiek en zakenleven. De zaak rond Jack Abramoff, een lobbyist die talrijke congresleden betrok in zijn corrupte handelswijzen, heeft veel losgemaakt in Washington.

Intussen staan of stonden bestuursvoorzitters van grote bedrijven terecht: Bernard Ebbers van WorldCom zit achter de tralies, Jeffrey Skilling van Enron verneemt binnenkort zijn strafmaat.

Cunninghams relaas past dus in de tijdsgeest. Evenmin als Ebbers en Skilling zal iemand hem snel vergeten.

‘Als ik deze plek over tien of twintig jaar verlaat’, zei Cunningham toen hij was gekozen, ‘denk ik dat ik mijn stempel zal hebben gedrukt.’

Meer over