Meiden die altijd positief denken en nooit opgeven

Ze lieten zich met Olympische ringen tatoeëren nadat de kwalificatie voor Atlanta was verdiend. Zo gebrand zijn ze op het doel: de Olympische finale....

DANSEN als een vlinder, steken als een wesp. Dat is het strategisch concept van de nationale softbalploeg op weg naar de Olympische finale op 30 juli 1996 in Atlanta.

Bondscoach Ruud Elfers en zijn selectie van 22 speelsters beginnen zondag met de voorbereiding. 'Going on a mission' is het thema tot Atlanta. De woorden staan gedrukt op de T-shirts van de speelsters met de datum van de finale. 'Wij willen de Olympische finale halen', benadrukt Elfers.

In augustus, toen kwalificatie net een feit was, lieten enkele speelsters bovendien de Olympische ringen op heup of enkel tatoeëren. Volgens teamlid Marlies van der Putten een symbool voor wat ze als team hadden bereikt. 'Zo word ik er elke avond aan herinnerd dat we echt naar Atlanta gaan.'

Volgens Elfers heeft het streven niets met arrogantie of zelfgenoegzaamheid te maken, maar met zelfkennis. 'Wij stellen onszelf een hoog doel om de motivatie brandend te houden. Wij omschrijven dat doel heel specifiek om het vuur laaiend te houden. We hebben de kwaliteiten daarvoor, zowel mentaal als fysiek.'

Elfers is ambitieus. Heel ambitieus zelfs. Twee jaar geleden werd hij bondscoach en onmiddellijk begon hij zijn speelsters te prikkelen met 'Atlanta'. Hij was een autodidact, een vernieuwer in het softbal. Elfers introduceerde de visualisatietechnieken en de mentale training en ging met speelsters aan de slag die mentaal sterk en weerbaar waren.

'Meiden die altijd positief denken, nooit opgeven, altijd vooruit kijken en het doel op termijn in het oog houden', omschrijft hij de ideale sporters. Hij kende ze in het verleden, toen hij nog coach was van de Amstel Tijgers, de Birds en HCAW. Ze ontbraken bij de huidige lichting softbalsters.

'Het talent was er wel, maar de mentaliteit ontbrak', vertelt de bijna 42-jarige Elfers, die acht jaar geleden overstapte van het onderwijs (sportleraar) naar het bedrijfsleven (vertegenwoordiger).

De bondscoach hield zijn ploeg ideaalbeelden voor. De eerste was een piramide omgeven door een gouden ring. 'Die piramide staat voor de top, die gouden ring voor verbondenheid. Samen naar de top dus.' De selectie aanvaardde de wijze van denken van Elfers en de bondscoach voegde Hans Susan als mentale trainer aan de trainingsstaf toe. Susan leerde de speelsters ontspannings- en visualisatietechnieken.

Al ver voor de overwinning in het Olympisch kwalificatietoernooi in Haarlem had Elfers zijn draaiboek tot in de kleinste details op papier gezet. 'Dat was mijn ideaalplaatje', bekent hij.

Hij leverde zijn ideeën in bij het NOCNSF en werd verrast door hun jawoord. Elfers: 'Wij kunnen ons in alle opzichten ideaal voorbereiden voor Atlanta; financieel, medisch en maatschappelijk.'

Het budget van Elfers is ongeveer een half miljoen gulden. De speelsters maken trips naar Nieuw-Zeeland (februari), Australië (april), Bakersfield, Californië (juni), Vancouver (juli) en slaan twee weken voor het ontsteken van het Olympisch vuur het trainingskamp op in een dorpje in Georgia op anderhalf uur rijden van Atlanta. In de competitie zijn de speelsters nauwelijks actief, op een korte periode na tussen de trips naar Australië en Bakersfield.

Tegenstanders op de toernooien zijn de zeven van Atlanta: Verenigde Staten, Canada, Australië, China, Chinees Taipei, Japan en Puerto Rico. Elfers: 'Amerika, China en Australië zijn de top drie, de andere zijn ongeveer gelijkwaardig. Wij behoren tot de tweede groep, de groep van vijf. Wij willen, nee wij moeten naar de top drie.'

Zondag op de eerste trainingsbijeenkomst in Utrecht beginnen Elfers en zijn selectie aan hun droom, hun mission. Een diëtiste komt er vertellen hoe hun eet- en drinkgewoonten er de komende negen maanden moeten uitzien. Elfers geeft zijn programma op en huiswerk mee.

'De speelsters moeten elke dag individueel trainen. Op kracht, fitness en mentaal gebied. Elke dag, elke week moeten ze progressie zien. Hoe gering dat ook mag zijn, dat stimuleert de motivatie.'

De veldtrainingen beginnen pas in januari. 'Dan gaan we ons ideaalbeeld van het team op het veld zetten. Ik wil een ploeg waar alles in zit. Speelsters die het binnenveld van de tegenstander onder druk zetten en honken stelen èn speelsters die de 'long ball' kunnen slaan. Kleuners.

'Maar vooral een ploeg met een hart en een ziel, die strijdt tot de laatste adem. Of zoals wij dat zeggen: die danst als een vlinder en steekt als een wesp.'

Meer over