Nieuwsbeïnvloedingscampagne huawei

Massaal fake-accounts ingezet om stemming over Huawei te beïnvloeden

Middels een online campagne probeert Huawei het maatschappelijk sentiment over het bedrijf kunst­matig bij te sturen. De Nederlandse tak van Huawei zegt dat de verspreiding van valse informatie indruist ­tegen het beleid. Het bedrijf is naar eigen zeggen een intern onderzoek begonnen.

Het kantoor van Huawei in het Franse Boulogne-Billancourt. Beeld Reuters
Het kantoor van Huawei in het Franse Boulogne-Billancourt.Beeld Reuters

Frank Shen is een marketingman. De Chinees werkt sinds 2010 bij Huawei in diverse functies voordat hij in december 2019 naar Europa komt. Daar wordt hij vicepresident public affairs and communication voor West-Europa. Shen meldt zich in april 2020 ook aan op Twitter en in ­augustus verstuurt hij zijn eerste tweet. Hij noemt zichzelf een van de 194 duizend ‘trotse strijders’, verwijzend naar de 194 duizend medewerkers van Huawei.

Frank Shen Beeld Twitter
Frank ShenBeeld Twitter

Vervolgens gaat het hard met de Twittercarrière van Shen. In een paar maanden slaat hij driftig aan het twitteren. Hij retweet vooral collega’s van Huawei ­Europa die opinieartikelen over Huawei publiceren. Daarin bekritiseren ze de Europese plannen om Huawei in de ban te doen, leggen ze de nadruk op de openheid en kracht van Huawei en verwijzen ze naar succesvolle Huawei-samenwerkingen. Geen opzienbarende of opmerkelijke bijdragen aan het onlinedebat maar toch profiteert Shen zichtbaar van zijn tweets: zijn volgeraantal stijgt spectaculair. Binnen een paar maanden krijgt hij er zelfs honderdduizenden volgers bij. Zijn baas Kevin Liu, ook pas in 2020 gaan twitteren, doet het nóg beter. Hij krijgt meer dan een miljoen volgers.

In december merkt het New Yorkse analysebureau Graphika een cluster van Twitter-accounts op die allemaal dezelfde boodschap verspreiden. Het zijn niet-bestaande telecomexperts die opinieartikelen pro-Huawei verspreiden. Hun profielfoto’s zijn door computers gemaakt. Ze hebben opmerkelijk veel volgers. Shen en zijn collega’s delen die tweets weer met hun enorme aantallen volgers. Twitter haalt de valse accounts offline maar die van Shen en zijn collega’s, want echt, blijven bestaan. De Financial Times merkt wel op dat het volgeraantal van deze Chinese Huawei-medewerkers in ­Europa ‘mysterieus’ hoog is. Een bron vertelt dat de volgers echt zijn maar gekocht. Een groot deel zou uit Afrikaanse landen komen.

null Beeld Reuters
Beeld Reuters

Een journalist van het Belgische magazine Knack doet verder onderzoek naar Shen en zijn collega’s en ontdekt een netwerk van zestien websites die desinformatie verspreiden. Er zijn drie Nederlandse sites bij, waaronder mediaise.nl. Daarop worden nieuwsartikelen over sneeuwval, betogingen op het Museumplein in Amsterdam en het corona­virus uit andere media overgeschreven en geplaatst onder niet-bestaande namen, zoals Stef Sterkman. De teksten worden bijna letterlijk gekopieerd, vaak door bepaalde woorden te vervangen door synoniemen. Zo wordt wetenschapsmuseum Nemo een ‘galerij voor wetenschap’. Het lijkt erop alsof de originele teksten via Google Translate vertaald zijn naar een andere taal en dan weer terug naar het Engels. De nieuwsartikelen moeten ervoor zorgen dat de sites ­authentiek ogen.

Zo nu en dan verschijnt er ook een opinieartikel op dat pro-Huawei is en weer wordt gedeeld door medewerkers van Huawei die bij Huawei ­Europa horen. Ook Frank Shen deelt op 28 januari een opinieartikel over de ­Europa’s Green Deal waarin staat dat Huawei de ratio achter het plan volledig steunt. De teneur van het stuk: met Huawei kan ­Europa de klimaatdoelstellingen wel halen. Ondanks zijn enorme volgeraantallen wordt de tweet 1 keer geretweet en 7 keer geliket. De retweet en een like zijn van een collega van Shen, chief financial officer van Huawei Europa Ye Xiaowen, die 300 duizend volgers heeft. Niemand van zijn enorme volgeraantal vindt de tweet de moeite waard om verder te verspreiden.

Na mediapublicaties over de beïnvloedingscampagne stoppen de Chinese medewerkers van Huawei Europa met tweeten. Het team lijkt in 2020 te zijn ontstaan en te bestaan uit ongeveer 8 à 9 Chinese ­medewerkers van Huawei die naar Europa zijn gekomen. Het is niet de eerste keer dat het Chinese bedrijf het maatschappelijk sentiment kunst­matig probeert bij te sturen. Toen in Canada topvrouw Meng Wanzhou werd gearresteerd, kwamen zo’n twaalf mensen protesteren voor haar vrijlating. Later bleken deze personen betaald te zijn.

Meng Wanzhou Beeld AP
Meng WanzhouBeeld AP

Huawei ontkende echter enige betrokkenheid. Dat doet het bedrijf nu ook. Een woordvoerder van het Nederlandse Huawei zegt dat de verspreiding van valse informatie indruist ­tegen het beleid. Het bedrijf is naar eigen zeggen een intern onderzoek begonnen. ‘We vinden het heel vervelend dat dit gebeurt. Tot op heden hebben we geen connectie kunnen vinden met Huawei. We zijn er buiten­gewoon ongelukkig mee.’

Meer over