Liefers verslaat de verkeerde El Guerrouj

De symboliek lag er voor de nuchtere toeschouwer misschien iets te dik bovenop. Net na achten, toen de 1500 meter werd gelopen, sierde een regenboog het zwerk boven Nijmegen....

Van onze verslaggever Rolf Bos

Het heet dat er aan het eind van de regenboog een pot met goud staat te wachten, maar zover was het zaterdagavond op de baan van AV Nijmegen nog niet. Wél volgde een enthousiaste eredribbel voor de goedgevulde tribune, waarna Liefers een stevige handdruk van de voorzitter plus een bos bloemen en een tinnen bordje in ontvangst mocht gaan nemen.

Misschien staat de pot met goud in augustus tijdens de EK in München te wachten. Het zondagskind van de Nederlandse atletiek heeft in Beieren niets te vrezen van rappe Marokkanen en Oost-Afrikanen, maar dient daar nog wel eventjes af te rekenen met snelle lopers uit Mediterrane landen. Voor al te grote optimisten: tijdens de laatste WK was Liefers tijdens de finale de vijfde Europeaan.

Vorig jaar, in Edmonton, baarde de atleet van AV' 34 opzien door na een kwakkelseizoen (in maart kampte hij nog met een blessure) toch nog een finaleplaats te bereiken. Hij werd in Canada negende, in een race die - uiteraard - door Hicham El Guerrouj werd gewonnen.

Zaterdagavond, tijdens de jaarlijkse Nijmegen Global Athletics, rekende Liefers fraai af met El Guerrouj, al was het niet draver Hicham die in de baan stond, maar diens jongere broer Fehti. Wie met samengeknepen ogen keek, kon zich echter gemakkelijk vergissen. De jonge El Guerrouj bezit dezelfde loopstijl als zijn familielid. Zeker van de zijkant lijkt hij als twee druppels water op zijn broer die alles won, behalve olympische roem.

De een jaar oudere Liefers had geen kind aan de atleet uit het Atlasgebergte. Bij het ingaan van de laatste bocht kreeg hij een licht tikje in de rug van de Marokkaan (`niet gevoeld'), na afloop grapte hij dat hij `helaas de verkeerde El Guerrouj' had verslagen.

Met zijn tijd is Liefers officieel nog niet gekwalificeerd voor de komende Europese kampioenschappen in München, maar dankzij zijn WK-finaleplaats is hij door de atletiekunie al wel `voorgeselecteerd'. Met een tijd van 3.38 was zaterdag aan alle twijfel een eind gemaakt, maar: `Ik win hier liever dan dat ik vierde word in een tijd die goed is voor kwalificatie.'

Arnoud Okken had zijn 800-meterrace ook liever gewonnen. Hij werd echter slechts vierde, vlak achter de winnende Zuid-Afrikaan Werner Botha. In tegenstelling tot de tijd van Liefers was zijn 1.46.40 echter wel goed voor kwalificatie voor de Europese titelstrijd. De huisgenoot van Liefers - het stel bewoont een topsporthuis nabij Papendal - toonde na afloop dan ook ingetogen blijheid. `Ik moest in de bocht om de Keniaan Mike Too heen en toen kwam ik in baan twee te lopen. Dat kost een meter, precies wat ik op de streep te kort kwam.'

Okken is de vijftiende Nederlander die zich kwalificeert voor het komende EK. En bij dat stel blijft het niet, ongetwijfeld voegen zich nog estafette-sprinters, polsstokspringers en middenlange-afstandsatleten bij het gezelschap dat daarmee kan uitdijen tot een ploeg van een dertigtal atleten.

De buitenwacht zal van zo'n groot gezelschap niet alleen de nodige finaleplaatsen eisen, minstens een of twee medailles zullen ook mee teruggenomen dienen te worden. Al was het alleen maar als signaal naar NOCNSF, dat op dit moment weer eens een wat broze relatie onderhoudt met atletiekunie KNAU.

Vier jaar geleden, in Boedapest tijdens de 17de EK, won Robin Korving de enige Nederlandse (bronzen) medaille, ditmaal zullen de ogen vooral gericht zijn op Kamiel Maase (toeschouwer in Nijmegen), Liefers en hun collega's op de middenlange afstanden. De Afrikanen zijn er niet bij, maar dat betekent echter nog niet dat succes op voorhand verzekerd is - de tegenstand uit Frankrijk, Spanje en Italië zal pittig zijn.

De Nederlandse atleten nemen de EK, dat een veel langere traditie kent dan de WK's, uiterst serieus. Simon Vroemen, steepleloper: `Hoeveel kansen heb je op een podiumplaats als je uitkomt op een onderdeel waar Kenianen en Marokkanen heersen? Zo'n EK is misschien wel de enige mogelijkheid.'

Vroemen, die vorig jaar tijdens de WK last had van de hoge ligging van Edmonton, gaat zich goed voorbereiden op de Europese titelstrijd. `We gaan tien dagen voor de EK naar Bad Dürrheim, op dezelfde hoogte als München.'

Vroemen moet zich eerst nog kwalificeren, maar die opgave lijkt met 8.30 niet al te zwaar. Komende zondag kan het al zover zijn tijdens het jaarlijkse FBK-gala, waar hij zijn eerste steeple-race van het seizoen loopt.

Ook om naar uit te kijken: tijdens dezelfde wedstrijd in Hengelo zullen Maase (nationaal recordhouder 5000 en 10.000 meter) en Liefers (recordhouder 1500 en 2000 meter) elkaar treffen op de incourante 3000 meter. Inzet: het belegen record (7.44) van Jos Hermens.

Meer over