Levenslang voor voormalig lid Ku Klux Klan

Een jury in Alabama heeft een voormalig lid van de racistische Ku Klux Klan schuldig bevonden aan het plegen van een bomaanslag op een kerk in Birmingham in 1963....

Van onze correspondent Bert Lanting

De advocaat van de 62-jarige Blanton zei dat zijn client in hoger beroep zal gaan tegen de uitspraak. Advocaat John Robbins klaagde dat Blanton als zondebok is aangewezen voor het racistische verleden van de stad, die aan het begin van de jaren zestig bekend stond als het 'Johannesburg van de Verenigde Staten' wegens de grove discriminatie van de zwarten.

Robbins zei in zijn slotpleidooi dat de openbaar aanklager had aangetoond dat zijn cliënt een racist en een afstotelijke figuur was, maar niet dat hij betrokken was geweest bij de bomaanslag op de Sixteenth Street Baptist Church. Maar de acht blanke en vier zwarte juryleden kwamen tot een andere conclusie.

De kerk was destijds de uitvalsbasis voor betogers tegen de rassenscheiding onder leiding van Martin Luther King. De demonstraties werden met harde hand uit elkaar geslagen op bevel van de beruchte politiecommissaris Bull Conor, die politiehonden op de Freedom Riders losliet.

Aanhangers van de Ku Klux Klan hadden in de voorgaande jaren al regelmatig bomaanslagen gepleegd op huizen van zwarten die naar betere wijken trokken. Maar de bomaanslag op de kerk in Birmingham, waarbij de vier jonge meisjes omkwamen, ging zelfs de leiding van de Klan te ver.

In 1977 werd een vriend van Blanton, Robert Chambliss, al veroordeeld voor de aanslag. Chambliss, die bekend stond als Dynamite Bob, had al een lange reeks bomaanslagen op zijn naam staan. Hij had de staven dynamiet gekocht die bij de aanslag waren gebruikt. Chambliss overleed zeven jaar later in de gevangenis zonder dat hij ooit iets over de rol van Blanton heeft gezegd.

Aanvankelijk zou Blanton samen met een andere verdachte, Bobby Cherry, terechtstaan. Het proces tegen Cherry werd echter om gezondheidsredenen voor onbepaalde tijd uitgesteld. Een ander lid van de KKK, Herman Cash, die waarschijnlijk ook betrokken was bij de aanslag, is jaren geleden overleden.

De openbaar aanklager stond voor een lastige taak, aangezien er alleen indirect bewijsmateriaal was voor Blantons aandeel in de bomaanslag op de kerk.

Uiteindelijk werd Blanton veroordeeld op basis van een bandopname die een ander KKK-lid, een informant van de FBI, had gemaakt. Op het bandje zei Blanton dat hij had meegeholpen 'de bom' te maken. 'Ze zullen mij niet te pakken krijgen als ik mijn volgende kerk opblaas', zei hij in een ander gesprek. Maar volgens advocaat Robbins was het niet duidelijk of het om de bewuste bomaanslag ging.

Familieleden en vrienden van de omgekomen meisjes waren opgetogen over de uitspraak. 'Ik ben erg blij dat er vandaag eindelijk recht wordt gedaan', zei Alpha Robertson, de moeder van een van de meisjes.

Openbaar aanklager Doug Jones zei dat het vonnis aantoont dat het 'nooit te laat is voor de waarheid'.

Burgerrechtenactivisten hopen dat de rechtszaak de autoriteiten zal aanmoedigen ook andere racistische aanslagen waarvan de daders nooit zijn gevonden, nog eens te onderzoeken. Zo loopt er in Mississippi een nieuw onderzoek naar de moord op drie burgerrechtenactivisten in 1964. Enkele jaren geleden werd een KKK-lid veroordeeld voor een andere oude moordzaak uit het racistische verleden van het Zuiden.

Meer over