Leider Britse liberalen is alcoholist

Charles Kennedy, de leider van de Liberaal-Democratische partij in Groot-Brittannië, heeft gisteravond onverwacht erkend dat hij een drankprobleem heeft. Kennedy, die eerder aantijgingen in die richting telkens van de hand wees, verklaarde dat de leden van de partij nu een uitspraak moeten doen of hij nog verder kan functioneren als...

Met zijn verklaring, die door analisten een van de meest dramatische in de politieke geschiedenis werd genoemd, brak hij een van de grootste taboes in Westminster. Drankmisbruik onder politici is algemeen bekend, maar wordt verzwegen. Winston Churchill stond er al om bekend iedere dag fiks te drinken, maar kon dat nog verhullen. In het mediatijdperk, waarin politici 24 uur per dag worden gevolgd, is dat moeilijker.

De Schot Kennedy volgde in 1999 Paddy Ashdown op als partijleider en bezorgde de Lib-Dems vorig jaar het beste verkiezingsresultaat in 83 jaar.

Tijdens de campagne leek hij af en toe al de kluts kwijt te zijn. Maar journalisten die naar eventueel drankgebruik vroegen (‘Komt bij u ’s avonds de whiskyfles op tafel?’) werden van insinuaties en laster beschuldigd. Kennedy ontkende steeds een drankprobleem te hebben.

Maar in kleine kring had hij op dat moment al toegegeven onder behandeling te zijn vanwege alcoholisme. In november schreven twaalf partijkopstukken een brief aan Kennedy, waarin ze er bij hem op aandrongen af te treden. Kennedy weigerde. Wel besloot hij de drank op te geven. ‘Ik heb in twee maanden geen druppel meer gedronken.’

De stormachtige opkomst van de nieuwe Conservatieve leider David Cameron bracht de positie van Kennedy opnieuw in gevaar. Vorige maand liep de aanhang van de Lib-Dems in de peilingen fors terug en er werd al openlijk aangedrongen op een leiderschapswisseling. Kennedy zei echter niet van plan te zijn op te stappen.

Maar gisteravond organiseerde hij plotseling een persbijeenkomst, waarop hij zei sinds achttien maanden onder behandeling te zijn vanwege alcoholisme. ‘Uit eigen ervaring weet ik hoe ernstig een alcoholprobleem is voor jezelf en voor je omgeving’, verklaarde hij. Hij gaf toe dat hij beter eerder openlijk over zijn alcoholprobleem had kunnen praten. ‘Ik wou dat ik het niet had verzwegen.’

Hij kondigde aan dat de partijleden kunnen stemmen over het leiderschap van de partij. Hij zei zich hiervoor kandidaat te stellen, maar politieke analisten denken dat hij zijn geloofwaardigheid heeft verloren en weinig kans maakt deze crisis te overleven. De buitenlandwoordvoerder Menzies Campbell wordt genoemd als een van zijn mogelijke opvolgers.

Onder Kennedy’s leiding zijn de Liberaal-Democraten Tony Blairs Labour-partij links gepasseerd. Zij maakten een vuist voor belastingverhoging en keerde zich tegen de oorlog in Irak. Kennedy is populair bij journalisten en televisiemakers. Hij is een veelgevraagd deelnemer aan televisiespelletjes, nuchter en ontspannen, en werd door journalisten omschreven als een ‘voltijds betaalde vertegenwoordiger van het menselijk ras’.

Als Kennedy moet aftreden, veranderen alle grote Britse partijen in korte tijd van leider. Eerder volgde David Cameron bij de Tories Michael Howard op. Tony Blair heeft al gezegd niet langer herkiesbaar te zijn.

Meer over