Leger VS klaar voor omstreden raketschild

Het omstreden raketschild wordt beperkt operationeel. Vanuit Colorado moeten de VS beschermd worden tegen raketten. Het zal niet werken, menen wetenschappers....

Smeltende sneeuw sijpelt de basis binnen, pal boven de 25 ton zware deuren. De tunnel die naar de ingang van het militaire complex leidt, zo'n zevenhonderd meter diep in Cheyenne Mountain, zou niet misstaan in een James Bondfilm. De basis in de berg, gebouwd op 1319 veren van elk 450 kilo om de schok van een kernaanval op te vangen, was decennialang 'verboden gebied'.

'Nergens in de VS vind je een militaire basis zo diep gegraven in een berg', meldt majoor Dave Patterson van het luchtmachtcomplex in Colorado. De laatste keer dat de mega-deuren, die in dertig seconden het complex afsluiten, dicht gingen was op 11 september 2001. Patterson: 'We hadden toen informatie dat een vliegtuig onze kant op vloog.'

Tijdens de Koude Oorlog waakten de honderden militairen ondergronds tegen een sovjet-verrassingsaanval met intercontinentale raketten. Anno 2004 is Cheyenne Mountain een cruciaal onderdeel van president Bush' omstreden raketschild. In het luchtmachtcomplex, dat even mag worden bezocht door lokale ondernemers, wordt driftig gebouwd.

Vanuit het Missile Warning Center, gevestigd in een van de vijftien gebouwen van de basis, moet straks elke Noord-Koreaanse raket worden gedetecteerd met satellieten en radar. Mocht Pyongyang, dat volgens een nieuwe schatting van Washington al over mogelijk acht atoombommen beschikt, tenminste de VS ooit willen aanvallen. Cheyenne Mountain moet ook de Amerikaanse onderscheppingsraketten begeleiden die in de komende maanden geplaatst worden.

Patterson: 'De meeste Amerikanen weten niet dat we niets hebben tegen zo'n strategische raketaanval. Tegen oktober moeten we eindelijk een beperkte antiraketcapaciteit hebben.'

Wat is er gebeurd met de ambitieuze plannen van president Bush voor een raketschild? Het omstreden plan domineerde het eerste jaar van de regering-Bush. Maar door de strijd tegen het terrorisme en twee oorlogen, Afghanistan en Irak, verdween het voornemen naar de achtergrond. Maar het schild is nog springlevend. Tien miljard dollar, zo'n 10 procent meer dan dit jaar, wil het Pentagon in 2005 eraan uitgeven.

Mogelijk al in juli wordt het verdedigingssysteem beperkt operationeel. We zijn op schema, zo hield directeur Ronald Kadish van het Missile Defense Agency de Senaat onlangs voor. Deze zomer wordt begonnen met het plaatsen van acht onderscheppingsraketten in silo's in Alaska en CaliforniEind 2005 moeten het er dertig zijn, twintig op land en tien op zee. Een verkiezingsstunt, zo noemden Democratische senatoren de haast van het Witte Huis.

Gebruik is immers dat een nieuw wapensysteem eerst jarenlang wordt getest. De rekenkamer van het Congres wees er onlangs nog op dat de tests die zijn uitgevoerd, niet hebben aangetoond dat het systeem zal werken. Van de acht tests waren slechts vijf succesvol. Bovendien waren ze vrij eenvoudig.

Onderscheppingen met meerdere raketten zijn pas voorzien in 2007. Ook is nog niet bewezen dat deze raketten vijandelijke nep-raketkoppen kunnen onderscheiden van de echte. 'Het schild zal weerloos zijn tegen een aanval', waarschuwde de Union of Concerned Scientists.

Maar bij het Missile Defense Agency in Washington, tegenover het Pentagon, zijn ze optimistisch. 'We hebben er vertrouwen in dat onze technologie zal werken', zegt de directeur Internationale Zaken, die niet met zijn naam in de krant mag, tijdens een briefing waarin het gevaar van landen als Iran en Noord-Korea wordt benadrukt. 'We bewijzen steeds weer dat we een kogel met een kogel kunnen raken. Ik ben ervan overtuigd dat we het probleem van de nep-raketkoppen kunnen bestrijden.'

In Cheyenne Mountain toont majoor Patterson beelden van een antiraket-oefening. De lancering van een 'Noord-Koreaanse' raket wordt al binnen een minuut ontdekt. 'Moeten we hem neerschieten?', vraagt iemand in het vluchtleidingcentrum. Patterson: 'Tijd zal erg belangrijk zijn. Onze informatie moet accuraat maar snel vergaard zijn voor we de president kunnen bellen. Vijf tot zeven minuten voor de inslag moet de raket vernietigd zijn.'

Luitenant-kolonel Don Magee, hoofd van de raketafdeling bij de Pentagon-organisatie Northcom die is belast met de verdediging van de VS, glimlacht als de kritiek op het raketschild ter sprake komt. 'De politiek dicteert ons om dit systeem tijdig operationeel te hebben. Je kan het niet eindeloos in een laboratorium testen. Er is een fikse dreiging waar we nu niets tegen hebben, maar eind dit jaar wel. Wellicht schrikt het onze tegenstanders ook af.'

Meer over