Kuipers terug na lange ruimtereis

'Hé schat, ik ben er weer.' Zo begon André Kuipers het telefoongesprek met zijn vrouw Helen, vanuit zijn leunstoel middenin de Kazachstaanse steppe. Om hem heen: honderden kilometers vlak en nagenoeg onbewoond terrein, de perfecte plek voor een terugkeer uit de ruimte. Na 193 dagen in de ruimte - de langste Europese ruimtevlucht ooit - is astronaut Kuipers terug op aarde.

VAN ONZE VERSLAGGEVER TONIE MUDDE

AMSTERDAM - Exact volgens planning, om 10.15 uur zondagochtend, landde de Nederlander met zijn Sojoez-capsule. Bleekjes en vermoeid, maar mét glimlach, werd hij uit het krappe ruimtevaarttuig gehesen. Ook de twee andere bemanningsleden, de Rus Oleg Kononenko en de Amerikaan Don Pettit, maken het goed.

Zijn vrouw en vier kinderen bekeken de landing vanuit het mission control center in Houston (VS). Echtgenote Helen Kuipers-Conijn: 'We zaten naast twee oud-astronauten die op hun scherm de parameters van de Sojoez konden zien. Al voordat de parachute op het scherm verscheen, hadden ze naar me geknikt. He's okay. Maar ik geloofde het natuurlijk pas echt toen ik hem uit de capsule zag komen.'

Vanochtend arriveert Kuipers in Houston, waar hij herenigd wordt met zijn familie. Daar, in een speciaal ingericht astronautencentrum, revalideert de Nederlander de komende weken van zijn ruimtereis.

Hoewel Kuipers bij terugkeer relatief fit oogde, is een lang verblijf in gewichtloosheid een aanslag op het lichaam. Spieren slinken en botten worden brozer. Ook het hart verzwakt, doordat het niet tegen de zwaartekracht in hoeft te pompen. 'André gaat daarom vijf uur per dag sporten', zegt biomedisch ingenieur Frits de Jong van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA. Samen met zeven collega's vormt De Jong het vaste medisch team van Kuipers. De Nederlander traint deze week veel in het zwembad. In het water bouwt hij spierkracht en conditie op, zonder het volle gewicht van de zwaartekracht te voelen. De Jong: 'Het herstel van de botten duurt het langst, dat kan wel een jaar duren.'

Kuipers, die 20 juli op Schiphol landt, is de komende maanden ook druk met de afronding van zijn wetenschappelijke missie. Veel van de medische experimenten die hij in de ruimte uitvoerde, herhaalt hij op aarde. Zo kunnen onderzoekers precies het effect van de zwaartekracht vaststellen.

Een volgende ruimtereis zit er voor de 53-jarige astronaut niet in. Afgezet tegen de bijdrage aan bemande ruimtevaart, was Nederland met de twee missies van Kuipers al ruim bedeeld. In 2009 koos ESA zes nieuwe astronauten, geen van allen Nederlander. Aangezien Europese astronautenselecties slechts eens in de vijftien jaar plaatsvinden, zal het lang duren voordat er weer een Nederlander in een baan om de aarde cirkelt.

undefined

Meer over