Kuerten krijgt bij aftocht staande ovatie

De één kreeg een staande ovatie mee bij zijn vertrek, de ander werd begeleid door een onvervalst fluitconcert en luid boeh-geroep....

Wave, applaus en het onophoudelijk scanderen van zijn koosnaam 'Guga' hielpen niet om Kuerten voor het naderende onheil te behoeden. Op overtuigende wijze, in slechts drie sets (6-4, 7-5, 6-4), versloeg de Spanjaard Albert Costa de drievoudig winnaar. Met een handkusje nam Kuerten na zeventien overwinningen op rij afscheid van het door hem zo geliefde court centrale.

De 25-jarige Braziliaan slaagde in 1997, 2000 en 2001 op Franse bodem tot dingen waar hij zichzelf nooit toe in staat had geacht. Hij schreef de overwinningen daarom toe aan de magie van Roland Garros. Om uiting te geven aan zijn onvoorwaardelijke liefde voor Parijs tekende hij vorig jaar na zijn overwinning in de finale met zijn racket een groot hart in het gravel.

Verklaren kon hij die magie zelf ook niet. 'Het is heel speciaal. Op de een of andere manier lijkt het hier altijd beter te gaan dan ergens anders. Misschien wel omdat ik hier net iets meer risico durf te nemen, omdat ik het vertrouwen heb dat het hier altijd goed gaat', aldus Kuerten aan de vooravond van het toernooi.

Aan dat geloof kwam gisteren een einde. Het vertrouwen in een vierde stunt was overigens toch al niet zo groot geweest. 'De voetballers', antwoordde hij zonder aarzelen toen hem werd gevraagd wie - het Braziliaanse voetbalteam bij het WK of hij op Roland Garros - een grotere kans had op de overwinning. 'Ik zal al blij zijn als ik de eerste week ongeschonden doorkom', had hij gezegd.

Daarin slaagde hij net niet. Costa maakte op de zevende speeldag in twee uur en twintig minuten een einde aan de lange zegereeks van de Braziliaan. De droefenis daarover was overigens niet al te groot. Kuerten zei na zijn verloren partij vooral gelukkig te zijn met de wetenschap dat hij weer in staat is om vier ronden achtereen op de tennisbaan te staan. Lange tijd had hij immers in onzekerheid geleefd of hij überhaupt wel naar Parijs zou kunnen afreizen om de titel te verdedigen. Een operatie aan zijn heup hield hem in het voorseizoen twee maanden uit de roulatie.

Pas twee weken geleden in Hamburg, waar hij via overwinningen op Kiefer, Pavel en Cañas de kwartfinales bereikte alvorens over de Zwitser Federer te struikelen, leek hij weer voldoende genezen. Lang niet voldoende echter om zich in een favorietenrol te laten duwen, zo zei hij.

Van Kuerten mocht niet meer worden verwacht dan in 1997, toen hij ook zonder verwachtingen aan het toernooi begon. Hij won destijds overigens wel. 'Het blijft een magische plaats', aldus Kuerten.

Dat bleek aan het begin van het toernooi opnieuw. De swingende tred, die vóór zijn operatie bij de Australian Open node werd gemist, was terug, net als het dansende hoofd en de brede glimlach. Na een ontsnapping in de tweede ronde tegen de Italiaan Sanguinetti tracteerde hij de uitzinnige toeschouwers op het court Philippe-Chatrier nog op een ererondje high fives .

Gisteren liet 'Guga' zich echter niet langer meer meevoeren op de opzwepende aanmoedigingen van het Franse publiek dat tot de allerlaatste punt rekening hield met een nieuwe sensatie. Daarvoor toonde zijn tegenstander zich ditmaal te sterk. Slechts één match punt had Costa nodig, op 5-4 in de derde set, om de winst naar zich toe te trekken. Het was pas de tweede overwinning van de Spanjaard op Kuerten in zeven ontmoetingen.

Daarmee staat de 26-jarige Costa voor de derde keer in de kwartfinale van Roland Garros. Nooit kwam hij verder. Dat geldt overigens ook voor zijn tegenstander de Argentijn Cañas, die met het bereiken van de kwartfinales zijn beste resultaat ooit haalde. Dat hij daarmee de Australiër Hewitt naar huis stuurde (6-7, 7-6, 6-4, 6-3) deed de Fransen nog wel het meeste plezier.

Opgeheven vuisten, gevloek op zichzelf en op het publiek en boze blikken richting tegenstander en tribune hadden de als nummer één geplaatste Hewitt slechts de hoon van het publiek opgeleverd. In zijn vierde optreden op Roland Garros wandelde hij daarom opnieuw roemloos de poorten van het tennispark door.

Hewitt kon zich troosten met de wetenschap dat voor hem nieuwe kansen zijn weggelegd op het gras van Wimbledon. Kuerten, een erkend grashater, zal daar opnieuw niet verschijnen. Zijn heupoperatie voerde hij daarvoor als excuus aan. 'Het lijkt me tijd voor nog een paar weekjes herstel', aldus Kuerten.

Meer over