Krijgen van kinderen bespoedigt overlijden

Wie oud wil worden, doet er verstandig aan weinig en bovendien laat kinderen te krijgen. Net als voor de fruitvlieg (drosophila) geldt voor de mens dat hoe meer kinderen zij of hij baart of verwekt en hoe jonger dat gebeurt, des te eerder het overlijden zich aandient....

Van onze verslaggever

AMSTERDAM

De oudste vrouw ter wereld, de in augustus 1997 overleden Française Jeanne Calment, heeft haar record van 122 jaar waarschijnlijk mede te danken aan het feit dat ze maar één kind had.

Dat valt op te maken uit een studie van de Leidse gerontoloog dr. R. Westendorp en zijn Engelse collega Th. Kirkwood van de universiteit van Manchester, die vandaag verschijnt in het tijdschrift Nature.

Om Kirkwoods verouderingstheorie van het 'weggooi-lichaam' bij de mens te toetsen, maakten ze gebruik van een bijzondere databank: de tiende uitgave van de Engelse Peerage (adelboek) op cd-rom.

Deze cd-rom bevat gegevens over de afstamming van de leden van het Engelse koningshuis en de Engelse erfelijke adel - op alfabet verzameld vanaf de dukes en earls of Abercorn tot aan de barons of Willoughby de Broke. De Peerage telt 19.380 mannen en 13.667 vrouwen en beschrijft 18.125 huwelijken die tussen het jaar 740 en 1995 werden voltrokken.

Analyse van de gegevens over de leeftijd bij huwelijk en geboorte van het eerste kind, over het totale aantal kinderen dat werd geboren en de leeftijd bij overlijden, leerde dat er een omgekeerd evenredig verband bestaat tussen het aantal kinderen en de levensduur. Hoe later het eerste kind geboren werd, des te langer de vrouw te leven had.

Van de vrouwen die tachtig jaar of ouder werden, bleek de helft kinderloos te zijn gebleven. Voor mannen gold in grote lijnen hetzelfde.

Dat stemt overeen met Kirkwoods theorie over veroudering, die inhoudt dat elke investering in de voortplanting lichaamsreserves verbruikt die anders gebruikt zouden kunnen worden voor het onderhoud van het lichaam en voor de reparatie van schade aan de lichaamscellen. Zich voortplanten versnelt zodoende de veroudering.

De bevindingen van Westendorp en Kirkwood stroken met die van Amerikaanse gerontologen, die vorig jaar september vaststelden dat vrouwen die ouder dan honderd worden, vier keer vaker na hun veertigste hun eerste kind hebben gekregen dan vrouwen die kort na hun zeventigste overlijden.

De Amerikanen concludeerden daaruit dat wie na haar veertigste nog kinderen kan krijgen, kennelijk vertraagd veroudert en daardoor een grotere kans heeft een (extreem) hoge leeftijd te bereiken.

Meer over