Kalmukkië

Het twintig meter hoge standbeeld van Lenin is in de jaren negentig in Kalmukkië niet van zijn sokkel gehaald, maar wel een halve slag gedraaid....

Corinne de Vries

Kalmukkië is de enige boeddhistische staat in Europa. Op de aftandse hotelkamer hangt tegen het roze, gescheurde behang een foto van een lachende Dalai Lama naast een al even stralende Kirsan Iljoemzjinov, de jonge, machtswellustige president van het straatarme Kalmukkië, tevens multimiljonair, onderdrukker van mensenrechten en voorzitter van de internationale schaakbond Fide.

De 325 duizend inwoners zijn grotendeels afstammelingen van Mongoolse nomaden die zich hier in de 17de eeuw vestigden. Na de Tweede Wereldoorlog deporteerde Stalin alle Kalmukken naar Siberië, maar ongeveer de helft keerde ruim veertig jaar geleden weer terug.

Eigenlijk is er in Kalmukkië weinig te beleven, maar dat maakt het juist bijzonder. Het landschap bestaat grotendeels uit langdradige, onvruchtbare steppen en woestijn. De hoofdstad Elista heeft een mooi klein historisch museum, een orthodoxe kerk, een boeddhistische tempel en een merkwaardig modern schaakstadje, Chess-City genaamd, waar in 1998 de schaakolympiade werd gehouden. Nu krijgen de schoolkinderen van Elista in deze luxe spookstad schaakles tussen de glanzende marmeren muren.

Meer over