REPORTAGE

Is het denkbaar dat politicus Andrew Mitchell een bewaker 'fucking plebs' noemde?

Daar stond hij dan, in zaaltje 13 van het gerechtshof in Londen. Bob Geldof. Sir Bob Geldof. Gekleed als bourgeois-bohemien. De wilde haren bijna wit. Strijdbaar als altijd. Dit keer ging het niet om armoede in Afrika maar om het karakter van de Conservatieve politicus Andrew Mitchell, een goede makker. Is het denkbaar, zo werd de Boomtown Rats-zanger gevraagd, dat Mitchell het woord 'plebejer' in zijn mond neemt? Er volgde een nadrukkelijk 'nee'. En Geldof kan het weten. 'Ik kom uit een arme Ierse familie, zonder veel scholing. Ik ben in feite een 'pleb' en hij is het niet.'

Patrick van IJzendoorn
Andrew Mitchell verlaat de rechtbank met zijn vrouw, vandaag. Beeld reuters
Andrew Mitchell verlaat de rechtbank met zijn vrouw, vandaag.Beeld reuters

Het optreden van de zanger en armoedebestrijder vormde deze week het hoogtepunt in een klassieke Engelse smaadzaak tussen de 58-jarige Mitchell en Downing Street-bewaker Toby Rowland. De ruzie dateert van een septemberavond in 2012 toen David Cameron's fractiemanager op zijn fiets, met mandje, Downing Street uitreed. Normaal gesproken openen de agenten de poorten, net zoals ze dat doen voor auto's, maar dit keer niet. Mitchell moest afstappen en beleefde een van zijn driftbuien. Daarbij uitte hij de term 'fucking plebs'. Tenminste, dat beweert de politie.

Via de politie kwam dit verhaal, zoals dat gaat, bij The Sun terecht die groot uitpakte. Gevolg: Mitchell verloor zijn baan en zijn goede naam. Hij gaf toe ziedend te zijn geweest, maar ontkende het beladen woord 'plebs' te hebben gebruikt. Later bleek dat Rowland en de zijnen het incident sterk hebben overdreven en een leugenachtig proces-verbaal te hebben opgetekend. Een diender is reeds veroordeeld voor het fabriceren van bewijs. Op de achtergrond speelde de politievakbond, die in staat van oorlog verkeert met de Conservatieve regering, daarbij een sturende rol.

Spreekverbod

Rowland blijft er echter bij dat hij de beledigende term heeft gehoord. De 43-jarige wil 200.000 pond smartengeld van Mitchell zien, plus een spreekverbod voor de politicus en diens vrienden over 'plebgate'. Op zijn beurt klaagt Mitchell The Sun aan wegens het besmeuren van zijn goede naam. De rechter moet uitmaken wie er liegt. Zelfs de beste liplezer kan niets met de camerabeelden en dus spelen 'karaktergetuigen' een belangrijke rol. Mitchell, een ex-militair, riep daarbij Geldof op, met wie hij in zijn tijd als minister van Ontwikkelingssamenwerking nauw heeft samengewerkt.

Geldof vervulde zijn rol als kroongetuige met verve. De Band Aid-oprichter noemde Mitchell de beste bewindsman met wie hij heeft samengewerkt. 'Hij is een waarachtige, betrouwbare en eerlijke man.'

Over twee weken velt de rechter zijn oordeel.

Bob Geldoff, vorige week sprekend over de lancering van een nieuwe BandAid. Beeld getty
Bob Geldoff, vorige week sprekend over de lancering van een nieuwe BandAid.Beeld getty
Meer over