Is China's nieuwe stealthjager een ordinaire JSF-kopie?

Naar de verschijning van de 'Chinese JSF' was maanden uitgekeken, in het bijzonder in het Westen. En China's nieuwste gevechtsjager, de stealthy J-31, liet zich vandaag ook voor het eerst aan de wereld zien. In Zhuhai, waar Pekings groeiende militaire macht deze week geshowd wordt.

Stieven Ramdharie
De Chinese stealthjager J-31 vandaag tijdens een demonstratievlucht op de internationale luchtvaartshow in het zuidelijke Zhuhai. Beeld afp
De Chinese stealthjager J-31 vandaag tijdens een demonstratievlucht op de internationale luchtvaartshow in het zuidelijke Zhuhai.Beeld afp

De verschijning op de internationale Zhuhai Air Show van de J-31, die verdacht veel lijkt op de Amerikaanse JSF, moet het beeld versterken dat het Chinese leger in rap tempo moderniseert. Een groeiende militaire macht met een geavanceerde militaire machine. Maar de vraag is of het toestel zich straks ook echt kan meten met de hypermoderne Amerikaanse concurrenten.

Terwijl wereldleiders in Peking deelnamen aan de Apec-top, onder wie president Obama, maakte de J-31 een demonstratievlucht bij de opening van de vliegshow. China was echter zuinigjes met het internationale debuut van het gevechtsvliegtuig, dat tot twee jaar geleden nog supergeheim was. De J-31 werd na de vlucht niet eens tentoongesteld. Hierdoor konden met name de Amerikanen het toestel niet aan een nadere inspectie onderwerpen. Ze moesten het doen met slechts een schaalmodel van de Falcon Eagle.

De Amerikaanse F-35. Beeld anp
De Amerikaanse F-35.Beeld anp
De Chinese J-31. Beeld reuters
De Chinese J-31.Beeld reuters

Gepikt

De verschijning van de J-31 in zo korte tijd is meer dan opmerkelijk. Terwijl de VS decennia bezig waren met de ontwikkeling van hun stealthgevechtsvliegtuigen, de JSF en de F-22 Raptor, presenteert China in een paar jaar tijd twee volwaardige concurrenten. Want naast de J-31 werkt Peking ook aan de J-20, een zwaarder stealthtoestel waarvan het bestaan in 2010 werd onthuld.

De demonstratievlucht van de J-31 in Zhuhai heeft het beeld versterkt dat de Chinese ingenieurs het uiterlijk van de Amerikaanse concurrenten hebben 'gepikt' van de VS. Al jaren zijn er geruchten dat China's militaire hackers hebben 'ingebroken' bij Lockheed Martin, fabrikant van zowel de JSF, nu F-35 geheten, als de F-22. Ook zou het Chinese leger, via Servië, Amerikaanse stealthtechnologie hebben buitgemaakt. In 1999, tijdens de Kosovo-oorlog, werd een Amerikaanse F-117 Stealth neergeschoten door de Serviërs. Dit was de eerste keer dat een stealthvliegtuig werd neergehaald.

Dezelfde staart

'Naast de karakteristieke lijnen van Lockheed Martin's stealthontwerpen, heeft het een neus die doet denken aan de JSF', aldus vliegtuigdeskundige David Cenciotti op de defensiesite The Aviationist over de J-31. 'Ook heeft het dezelfde staartstuk en dezelfde trapeziumvormige vleugels.'

Een grote vraag die de komende jaren beantwoord moet worden, is of de Chinese vliegtuigen ook kunnen waartoe de JSF en de F-22 in staat zijn. Zijn ze ook 'onzichtbaar' op de Amerikaanse radar? Kunnen ze zich, qua snelheid en wendbaarheid, meten met de Amerikanen? Hebben ze dezelfde high tech-electronica en wapens aan boord waardoor ze vijandelijke toestellen van ver af kunnen ontdekken en neerhalen? Zonder dat ze zelf in gevaar komen.

Ter vergelijking: beide Amerikaanse stealthtoestellen gaan de VS aan ontwikkeling en productie maar liefst 580 miljard dollar kosten. Hoe kunnen de Chinezen dan in zo korte tijd een vergelijkbare gevechtsjager (J-31) en gevechtsbommenwerper (J-20) op de markt brengen? Met een defensiebudget dat ook nog slechts een vijfde is van Amerika's jaarlijkse militaire uitgaven.

De Amerikaanse F-22 Raptor. Beeld ap
De Amerikaanse F-22 Raptor.Beeld ap

Pijnlijk

Pijnlijk voor de Chinezen was dat de J-31 vorige week, tijdens een testvlucht, helemaal niet zo stealth oogde. Vanwege rook uit de twee motoren. 'Het Chinese toestel kan mogelijk de radar omzeilen', aldus Cenciotti cynisch. 'En op een dag kan het gelijkwaardig zijn aan de F-22 en de F-35. Maar op dit moment is het van verre afstand zichtbaar omdat de motoren zwarte rook uitstoten'.

Meer over