Interesse Belgen voor SAB defensieve stap

De Belgische bierbrouwer is al wereldwijd actief, maar wil nu ook in Zuid-Afrika groot worden. Analisten vinden dat Interbrew te hard van stapel loopt na nog niet afgeronde overnames in Duitsland en Groot-Brittanië....

Van onze correspondent Rob Gollin

Dat de dorst van the world's local brewer maar niet gestild raakt, is geen verrassing. De expansiedrift van Interbrew woedt sinds 1995, toen in Canada Labatt werd ingelijfd. Daarna reikten de tentakels vanuit Leuven tot Midden- en Oost-Europa en diep in Azië. Op de Britse eilanden openden de Belgen een frontale aanval door de aankoop van Whitbread en Bass, een offensief dat door de Britse autoriteiten weer deels ongedaan is gemaakt. Recent volgde de verwerving van het Duitse Beck's.

Dat het management nu Afrika in het vizier heeft, vinden analisten minder voor de hand liggend. Dat continent had Interbrew zo'n tien jaar geleden schielijk verlaten. Het instabiele politieke klimaat en de bijbehorende zwaktes van de lokale munten maakten het brouwen er tot een hachelijke zaak.

Het vermoeden is dat de belangstelling voor South African Breweries vooral defensief van aard is. De Britse concurrent Scottish & Newcastle en het Amerikaanse Miller Brewing, eigendom van tabaks- en levensmiddelenconcern Philip Morris, zitten ook op het vinkentouw. Interbrew maakt geen geheim van de ambities om ook na consolidatie van de nu nog versplinterde markt binnen de topdrie van de grote spelers te blijven. Overnames zouden daarvoor de beste garanties zijn.

De vraag rijst of Interbrew zich niet gedraagt als een hightech-concern dat met miljarden smijt om overal maar concurrenten en concurrentjes op te kopen. Analist T. Beyers van KBC Securities meent dat er niet veel reden tot argwaan is. 'Het belangrijkste verschil is dat Interbrew, anders dan veel hightech-ondernemingen, winst maakt. De cash flow is zeker toereikend. Bij vrijwel elke overname kreeg het bedrijf kritiek: er is te veel betaald. Maar je moet vaststellen dat, de acties in Groot-Brittannië nog even daargelaten, elke operatie uiteindelijk een succesverhaal is gebleken.'

Volgens Interbrew is het eind nog niet in zicht. Volgens een woordvoerder zijn verdere avonturen verantwoord. De beursintroductie vorig jaar leverde nieuw kapitaal op. De schuldenlast is gering. Het kost weinig moeite externe financiers te vinden. Bovendien gaan sommige overnames gepaard met de verplichting andere bedrijfsonderdelen weer af te stoten, waardoor er weer geld in kas komt.

Beyers van KBC meent wel dat Interbrew wat heeft uit te leggen als het SAB inlijft. De Belgen halen zich mogelijk vervaarlijke schommelingen van de Zuid-Afrikaanse rand op de hals. Niet vast staat of een groter aandeel in de groeimarkten van Oost-Europa en China voldoende compensatie gaat bieden. Polen kan interessant zijn. SAB zit er al, Interbrew niet. Ook in China staan de Belgen nog in de schaduw.

Een overname van SAB door de Angelsaksische combinatie lijkt Beyers echter aannemelijker. Scottish & Newcastle en Miller krijgen via de Zuid-Afrikanen toegang tot markten waar ze helemaal niet of nauwelijks aanwezig zijn, SAB verwerft een entree tot Groot-Brittannië en de VS, plus de gelegenheid zaken te doen in zowel dollars als euro's.

Analiste N. van Putten van Fortis Bank deelt bedenkingen bij een Belgisch-Zuid-Afrikaanse vrijage. 'Het oogt niet ideaal. Ik vraag me af hoe serieus de belangstelling is.' Haar scepsis betreft mede de timing. Het management zou de handen vol hebben aan de integratie van Bass en Beck's in de bedrijfsvoering. In Groot-Brittannië staat Carling Brewers nog te koop, als tegemoetkoming aan de eis van de autoriteiten de te dominante positie op de markt af te bouwen. Van Putten: 'Het lijkt niet zo handig in zulke omstandigheden elders ook zo hard van stapel te lopen.'

Meer over