In onderzoek: week 47

PLANEETONDERZOEK

MAKEMAKE GEMETEN

Eindelijk is het astronomen gelukt om de basiseigenschappen te meten van Makemake, een Pluto-achtige dwergplaneet aan de rand van het zonnestelsel. Makemake (spreek uit 'makkiemakkie') werd in 2005 ontdekt als een van de inmiddels vijf bekende dwergplaneten - de andere zijn Eris, Ceres, Haumea en Pluto. Vorig jaar april trok hij voor een verre ster langs, zodat astronomen met zeven telescopen konden bepalen dat hij zo'n 1.500 kilometer groot is, anderhalf keer zo klein als Pluto, en dat hij amper eenderde van de dichtheid van de aarde heeft. Opvallend is dat Makemake, anders dan Pluto, geen dampkring heeft. Dat kan erop duiden dat hij slechts af en toe een ijle dampkring heeft, of alleen een dampkring ontwikkelt aan de kant waar de zon hem beschijnt.

RUIMTEVAART

MAANREIS OP KOMST?

Het is nog maar een gerucht, maar wel afkomstig van de doorgaans goed ingelichte, onafhankelijke ruimtevaartsites NASASpace-Flight.com en NASAwatch.com: een commercieel bedrijf zou op het punt staan plannen te ontvouwen om in 2020 bemand ruimtetoerisme naar de maan mogelijk te maken. Het zou gaan om het bedrijf Golden Spike van oud-NASA-topman Alan Stern. Dat bedrijf onthoudt zich echter wijselijk van ieder commentaar.

GENEESKUNDE

AUTISME WEG BIJ MUIS

Canadese onderzoekers zijn erin geslaagd om bij muizen de symptomen van autisme te verhelpen. Dat schrijven ze deze week in Nature. Muizen die een bepaald gen missen, vertonen autistisch gedrag. Dat ontbrekende gen leidt tot overproductie van eiwitten in het membraan van zenuwcellen. Daardoor worden de verbindingen tussen zenuwcellen te veel geprikkeld en ontstaat hypercommunicatie. Veel wetenschappers beschouwen dat als een oorzaak van autisme. De wetenschappers gaven de muizen een medicijn dat zich bindt aan het eiwit. Daardoor konden de verbindingen niet hyperactief worden. Ze waarschuwen dat een medicijn tegen autisme niet aanstaande is. Hun onderzoek geeft aan in welke richting moet worden gezocht voor een oplossing.

TECHNIEK

BLINDE ZIET BRAILLE

Een blinde Amerikaanse man las onlangs braille met zijn eigen ogen, dankzij een oogimplantaat van het bedrijf Second Sight. De man draagt een camera in zijn bril die beelden omzet in elektrische signalen, die via een elektrode worden doorgegeven aan de zenuwcellen op zijn netvlies. De zes punten waaruit een braillesymbool bestaat, bleken voor de proefpersoon goed te onderscheiden. Gemiddeld las hij 9 op de 10 geprojecteerde letters juist, aldus de onderzoekers in Frontiers in Neuroprosthetics. De techniek is niet geschikt voor elke vorm van blindheid en verkeert nog in het beginstadium. 'Dit is een hoopvol begin', zegt Rob van Vliet, blind vanaf zijn 6de en voorzitter van de Nederlandse Vereniging van Blinden en Slechtzienden. 'Zelf zou ik er alleen voor kiezen als het iets wezenlijks toevoegt aan mijn leven, zoals zelfstandig kunnen fietsen of zeilen.'

GEDRAG

JONG LOSER, OUD ROKER

Jongeren die op school niet populair zijn, hebben een grotere kans op latere leeftijd zware rokers te worden. Dat schrijven onderzoekers van de universiteit van Stockholm deze week in het vakblad Addiction. Zij koppelden de populariteit van Zweedse middelbare scholieren van 13 jaar aan hun rookgedrag op 32-jarige leeftijd. Personen die niet populair waren, bleken later bijna vier keer meer risico te hebben om veel te roken: dagelijks twintig sigaretten of meer. Populaire scholieren rookten als dertigers minder of helemaal niet.

EINSTEINBREIN COMPLEXER

De hersenen van Albert Einstein hadden meer kronkels dan een gemiddeld mensenbrein. Mogelijk is dat een oorzaak van het fenomenale abstracte denkvermogen van de bedenker van de relativiteitstheorie, denken onderzoekers van de Florida State University. Ze bekeken twaalf tot nog toe onbekende foto's van Einsteins brein, die patholoog Thomas Harvey kort na de dood van de fysicus in 1955 bij de autopsie maakte. De analyse verscheen deze week in het tijdschrift Brain.

undefined

Meer over