'Ieder die ons bedreigt, vindt ons op zijn weg'

GENERAAL Peter Cosgrove, de Australische opperbevelhebber van de VN-vredesmacht voor Oost-Timor, heeft een reputatie als 'soldaat met de soldaten', en een man 'die weet te luisteren en niet impulsief is'....

Cosgrove (52) begon zijn carrière dertig jaar geleden in Vietnam, waar hij deelnam aan drie verschillende acties. Zijn huidige opdracht heeft zijn directe chef admiraal Chris Barrie omschreven als 'Australië's belangrijkste militaire missie sinds de Tweede Wereldoorlog'.

In Vietnam, waar hij aan de kant van de Amerikanen vocht, kreeg hij voor zijn 'moedige optreden' een van de hoogste militaire onderscheidingen die Australië kent: het Militaire Kruis. Cosgrove had als 22-jarige luitenant de stormloop op de bunkers van de Vietcong aangevoerd.

Sinds maart 1998 is hij de commandant van de Eerste Divisie van het Australische leger die zijn basis heeft in Queensland. Tevens is hij chef van het hoofdkwartier van de generale staf van Australië, die alle krijgsmachtonderdelen beheerst - de marine, de luchtmacht en de grondstrijdkrachten.

Peter Cosgrove volgde in Canberra de Militaire Academie. Hij heeft naast zijn puur militaire activiteiten in Vietnam ook ervaring met humanitaire interventies zoals in Papua Nieuw-Guinea, waar hij tijdens een hongersnood de hulpverlening heeft gecoördineerd.

Over Cosgrove wordt gezegd dat hij een 'aimabel en ontspannen mens is, met beide benen op de grond staat en recht-door-zee is'. Tijdens een persconferentie in Canberra waarschuwde hij: 'De (Indonesische) milities kunnen maar beter hun wapens inleveren en vreedzame Oost-Timorezen worden die de wet respecteren.'

Cosgrove ziet het als zijn taak de milities 'aan te sporen de wet te gehoorzamen of anders te vertrekken uit Oost-Timor om de bevolking de vrede te gunnen die de Verenigde Naties voor haar willen.' In een interview met de Australische tv-zender ABC News onderstreepte hij dat hij met zijn vredesmacht 'recht en orde' in Oost-Timor gaat herstellen.

Uit wat hij verder vertelde blijkt dat hij niet als een houwdegen zijn missie wil waarmaken. Zijn sleutelwoorden zijn 'voorzichtig, maar resoluut'. Cosgrove gelooft dat het VN-mandaat hem voldoende ruimte geeft om zijn opdracht tot een goed einde te brengen.

Op de vraag hoe hij denkt soldaten uit twaalf landen met verschillende culturen onder één paraplu te brengen antwoordde Cosgrove: 'Zij hebben de wens gemeen om te helpen het lot van de Oost-Timorese bevolking te verbeteren.'

De generaal is zich terdege bewust van de risico's die zijn vredesmacht in Oost-Timor loopt. Het is niet uitgesloten dat onder zijn manschappen sommigen sneuvelen. 'Dat hoort bij ons beroep', luidt zijn reactie, en hij laat erop volgen: 'Je moet je gedragen als een professionele optimist, waarbij je door keiharde training en de beste operationele tactiek de risico's beperkt. Ik ben ervan overtuigd dat als wij doden te betreuren krijgen, we alles hebben gedaan om die kans te minimaliseren.'

Maar hij kan niet naar eer en geweten beloven dat het een vreedzame operatie wordt waaraan hij dit weekeinde begint. Hij gaat eerst naar Dili om met de commandanten van het Indonesische leger dat in Oost-Timor blijft de laatste afspraken te maken voordat de VN-vredesmacht haar werk begint. Tijdens zijn eerste perconferentie had hij al beloofd het het Indonesische leger zo veel mogelijk te raadplegen.

Zijn plannen en intenties zullen 'transparant' zijn, belooft de generaal. Hij stelt het zich zo voor: 'Mijn eerste stap zal zijn om de hoogste officier ter plekke op te zoeken. . . Ik ga ervanuit dat hij met ongeduld uitkijkt naar onze ontmoeting.'

Meer over