Horner: bijna 42 jaar en hard op weg naar zege in Vuelta

Wielrenner Chris Horner maakt grote kans zondag de oudste winnaar van een grote ronde te worden. 'Uitzonderlijk', klinkt het. En: 'verdacht'.

BARRY VAN LANGEN en MARK MISÉRUS

AMSTERDAM - De 42ste verjaardag van Chris Horner kruipt elke dag een beetje dichterbij, net als het grootste succes uit zijn wielercarrière. De Amerikaanse veteraan hernam gisteren de leiding in de Ronde van Spanje en de kans lijkt klein dat hij die in de resterende twee etappes nog afstaat.

Met zijn 41 jaar en elf maanden trekt Horner zich niets aan van wat gangbaar zou moeten zijn op zijn leeftijd. Hij fietst in Spanje harder omhoog dan collega's van wie hij met gemak de vader had kunnen zijn. Hij oogt fris, alsof hij niet drie weken geleden maar gisteren aan de ronde is begonnen. 'Horner spot met alle wetten', zegt oud-renner Michael Boogerd over de Amerikaan.

Bij Horner heeft de tijd geen vat op zijn prestaties. Integendeel, hij maakt een steeds betere indruk naarmate de Vuelta vordert. Zijn concurrenten wijzen unaniem naar hem als de belangrijkste kanshebber om zaterdag de klim van de soms 23 procent steile Angliru naar zijn hand te zetten.

Slaat hij de aanvallen op zijn leiderstrui af, dan wordt Horner zondag gehuldigd als de veruit oudste winnaar van een grote ronde. Het record staat nu nog op naam van Firmin Lambot. De Belg was 36 toen hij de Tour van 1922 op zijn naam bracht.

Dat renners na hun 35ste grootse prestaties leveren, is niet ongewoon. Joop Zoetemelk werd op zijn 38ste wereldkampioen. Aleksandr Vinokoerov was even oud toen hij vorig jaar de olympische wegwedstrijd won. Maar de gemiddelde leeftijd van de winnaars op het hoogste niveau in het wielrennen is de afgelopen elf jaar gedaald van 29,4 naar 27,4 jaar.

Daarnaast is presteren in een drie weken lange wielerronde volgens deskundigen met niets te vergelijken. Daarin komt het neer op uithoudingsvermogen en zuurstofopname, zaken die bij een renner juist verminderen vanaf zijn 30ste.

'Uitzonderlijk', noemt inspanningsfysioloog Adrie van Diemen het daarom dat Horner op zijn leeftijd tot de beste renners in de wereld behoort. Bedoelt hij daarmee ook verdacht? 'Ik kan onmogelijk iemand alleen op basis van zijn prestaties veroordelen. Maar andere sportwetenschappers zijn net zo verbaasd als ik.'

'Bij iedere renner die goed presteert, zetten ze tegenwoordig vraagtekens', zegt Boogerd. De prestaties van Horner zijn zelfs meer dan goed te noemen. Donderdag fietste hij op de Peña Cabarga de oude toptijd van Joaquim Rodriguez uit de boeken. Moe was hij niet eens, zei hij na afloop. 'Het ging gemakkelijk. Deze klim had nog wel twee kilometer langer kunnen zijn.'

Horner was na 5,8 kilometer 16 tellen eerder boven dan de Spanjaard in 2010. Zijn wattage per kilo lichaamsgewicht en maximale zuurstofopname werden door experts bestempeld als 'opvallend', 'verdacht' en 'ongeloofwaardig'.

De leider van de Vuelta krijgt daarmee dezelfde behandeling als Tourwinnaar Chris Froome. Ook diens prestaties riepen soms vragen op. Horner heeft de scepsis daarbij deels over zichzelf afgeroepen. Hij heeft nooit een ferm antidopingstandpunt ingenomen, ook niet na de ontmaskering van zijn voormalige ploeggenoot Lance Armstrong. Die was volgens hem 'geslachtofferd' door het Amerikaanse antidopingbureau, dat in Horners woorden 'de sport kapotmaakte'.

Op doping is hij nooit betrapt. Bij zijn ploeg RadioShack noemen ze elke verwijzing naar vals spel dan ook 'droevig'. 'Laat ons genieten van zijn prestaties', zei zijn ploegleider Dirk Demol. Liever wijzen ze op de bonte levensloop van Horner, die jarenlang leefde op een dieet van McDonald's-eten, pizza's en Snickers-repen. 'Daarvan is in elk geval alles waar', aldus de woordvoerder van het team.

undefined

Meer over