Hewitt heeft grootste moeite met Chang

Al een half jaar is de Australische straatvechter Lleyton Hewitt de onbetwiste nummer één van het tenniscircuit, maar op Wimbledon heeft hij nog een wereld te veroveren....

Doelbewust kiest Hewitt voor een intensieve voorbereiding op gras, maar geïrriteerd verwierp hij de suggestie dat het overwerk hem opnieuw fataal kan worden op Wimbledon. 'Kijk naar het minieme verschil tussen Escudé en mij op Wimbledon en in de Davis Cup-finale en vraag dan nog eens of het spelen van twee finales op gras een slechte voorbereiding is', verklaarde Hewitt gisteren op bitse toon na zijn moeizame zege in twee sets (7-6, 7-6) op Michael Chang.

Toch zal de loting voor het Grand Slam-toernooi in Londen Hewitt tot bezinning dwingen, want in zijn tableau staat de Fransman Escudé al weer klaar om hem evenals vorig jaar in de vierde ronde te vloeren. Al in de eerste ronde stuit Hewitt op Wimbledon op de Zweedse dubbelspecialist Björkman met wie hij twee jaar geleden op de Australian Open al een bloedstollende vijfsetter uitvocht.

Verder dient de Australiër mogelijk af te rekenen met kroonpretendent Federer en de Brit Henman, die reeds aan een Hewitt-complex lijdt. Die zware opgave in Londen zou Hewitt in Rosmalen kunnen verleiden om het eens rustig aan te doen, maar dat strookt niet met zijn karakter. Na zijn zoveelste nederlaag tegen de US Open-kampioen verzuchtte Henman dat Hewitt wekelijks bewijst waarom hij momenteel de beste tennisser van de wereld is.

Ook op een gewone werkdag bewees Hewitt onder extreme omstandigheden dat hij niet gewend is cadeautjes uit te delen. Op het snikhete centre court in Rosmalen had Hewitt verrassend veel te stellen met een vedette op zijn retour, die een verouderde uitvoering van hemzelf mag worden genoemd. Ooit gold de 30-jarige Michael Chang als een trendsetter met zijn magische voetenwerk en een verbluffend anticipatievermogen, waarmee hij als 17-jarige debutant in 1989 de Grand Slam-titel op Roland Garros veroverde.

Hewitt heeft het speltype van Chang geperfectioneerd. Met zijn versie van het moderne powertennis, gekoppeld aan een welhaast beangstigende killersmentaliteit heeft de kleine atleet uit Adelaide de concurrentie ver achter zich gelaten. Desondanks is Hewitt bepaald geen onomstreden nummer één, zeker niet in zijn vaderland waar hij niet kan tippen aan de populariteit van Patrick Rafter.

Hoewel Hewitt vorig jaar in New York zijn eerste Grand Slam-titel won en vervolgens bij de Masters Cup in Sydney de jongste nummer één in de geschiedenis van het proftennis werd, koos Australië de eind dit jaar op de baan terugkerende Rafter tot sportman van het jaar. Met zijn soms exuberante gedrag op de baan heeft Hewitt ook zijn collega's tegen zich in het harnas gejaagd. Hij tennist immers als een gewonde tijger, die zijn prooi zo snel mogelijk wil verscheuren en in zijn vernietigingsdrang is geen plaats voor respect.

Vorig jaar werd Hewitt tot een publiekelijke knieval gedwongen, nadat hij op de US Open op zijn minst de suggestie had gewekt dat zijn donkere tegenstander Blake werd bevoordeeld door een donkere lijnrechter. In januari 2000 had Hewitt de Spanjaard Corretja in Melbourne onnodig vernederd door zelfs bij een 6-0, 6-0, 5-0 voorsprong punten te vieren alsof hij ze voor de poorten van de hel had weggesleept.

Zelfs met het Australische publiek heeft Hewitt een moeizame relatie, al wil hij daar niets van weten. 'Het is toch bekend dat de media voor 99,9 procent bagger produceren', blafte Hewitt. Dat is ook een manier om je ogen te sluiten voor de realiteit.

Gesouffleerd door zijn landgenoot Rafter tracht Hewitt zijn imago te verbeteren, maar zijn - mede door de spelersvakbond ATP geregisseerde - charme-offensief in Rosmalen kwam gekunsteld over. In de bar van het perscentrum meldde Hewitt zich maandag om een kwartiertje 'informeel' te babbelen, over niets eigenlijk. Wimbledon, hoe het voelt om nummer één te zijn, zijn Belgische vriendin Kim Clijsters, alle thema's werden in nietszeggende frasen omzeild.

Alleen door het beest in zichzelf los te laten, kan Hewitt de tennissport regeren. Vele tegenstanders verschrompelen onder zijn intimiderende aanwezigheid op de baan. Maar ook die wapens vormen geen garantie dat Hewitt de mysteries van het gras op Wimbledon dit jaar wel zal ontrafelen.

Meer over