Herstel van de bestaande orde

Als Chad Hedrick niet ten tonele was verschenen, zou de zege van Bob de Jong wellicht spraakmakend zijn bevonden: eeuwige tweede wordt winnaar....

De Nederlanders zijn op de lange afstanden als (voorlopige?) winnaar uit de strijd met de wereldkampioen allround gekomen. Op de 5 kilometer was Verheijen de Amerikaanse revelatie van dit seizoen de baas, dankzij een uitgekiende tactische vondst. Op de 10 kilometer werd de Texaan geklopt door De Jong, Carl Verheijen en Gianni Romme.

Op de langste afstand moest Hedrick zelfs zijn meerdere erkennen in zijn landgenoot KC Boutiette, die in een rechtstreekse duel het aanvalsplan van Verheijen met succes kopieerde.

Tot veler verrassing riep De Jong zichzelf uit tot de geestelijke vader van de tactiek die het publiek in Thialf afgelopen weekeinde op de banken bracht. Volgens de winnaar van de World Cup lange afstanden -zijn eerste klassementszege na vier tweede en drie derde plaatsen -heeft hij zijn tegenstanders geregeld verrast met snelle demarrages tegen het einde van de race.

Hoon viel De Jong ten deel. Hij sprak weliswaar de waarheid, maar zijn versnellingen hadden nimmer het karakter van een felle tussensprint, zoals die van Verheijen. De TVM-stayer reed na 3800 meter een niet eerder vertoond rondje 28,7 seconden, na 800 meter eerder een tijd te hebben neergezet van 31,2.

Die tussensprint bleek het resultaat van denkvermogen en wraakzucht,een kennelijk vruchtbare combinatie voor Verheijen. De stayer was na de WK allround in zijn eer aangetast door suggesties van Amerikanen over vals spel. Hij zou in Hamar de 5 kilometer enkel gewonnen hebben dankzij de verboden inspanning van Jochem Uytdehaage, die kortstondig als gangmaker fungeerde op de inrijbaan.

Toen vrijdag bleek dat hij tegen Hedrick moest rijden, verzon Verheijen met zijn trainer Gerard Kemkers de list die zo goed uitpakte dat Boutiette hem zaterdag meteen nadeed. De versnelling van de Amerikaan was echter minder spectaculair: van 32,4 naar 30,7 per ronde.

Verheijen, schertsend: 'We wisten dat het na acht ronden moest gaan gebeuren. Maar op 28,7 had ik niet gerekend. Toen ik dat op het rondebord zag, dacht ik eigenlijk dat het een foutje was. Misschien moet ik vaker kwaad worden.'

Behalve blijdschap riep de 28,7 ook vragen op bij Verheijen. Als hij met vijf ronden te gaan nog zo'n versnelling kan plaatsen, wat is dat het maximaal haalbare? Is hij in het verleden misschien te behoudend geweest in zijn wedstrijdstrategie? Hoeft een race niet gelijkmatig te worden opgebouwd, zoals tot nu toe is gedacht?

Verheijen erkende ronduit dat de strijdwijze van Hedrick zijn kijk op de schaatssport heeft veranderd. De voormalige inline-skater tart, als gevolg van zijn geringe ervaring op de ijsbaan, de ongeschreven regels voortdurend. Hij rijdt meer op zijn tegenstander dan op de klok. Als zijn opponent versnelt, volgt hij alsof rondetijden los staan van pijn.

'Dat is inspirerend', aldus Verheijen die achter De Jong als tweede eindigde in het World Cupklassement. 'Het houdt je scherp en prikkelt je.'

Ook De Jong, die dit seizoen vier van de zes afstanden in de World Cup won, erkende dat van Hedricks aanwezigheid een verfrissende werking uitgaat. De Nederlandersworden gedwongen hun strijdwijze te herzien en, indien noodzakelijk, aan te passen. Dat kan het aanzien van stayeren veranderen. 'Hij is gevaarlijk. Je moet hem op een andere manier bestrijden.'

Of Hedrick zich opnieuw zal laten verrassen door De Jong, Verheijen en mogelijk ook Gianni Romme, de derde Nederlander die zich in Thialf plaatste voor de WK afstanden in Seoul, valt echter te bezien.

De Amerikaan heeft zich sinds zijn komst naar de ijsbaan, ruim 18 maanden geleden, een snelle leerling getoond. Hij lijkt bij machte om de Nederlandse hegemonie op de lange afstanden -sinds het vertrek van Johann Olav Koss in 1994 zijn alle belangrijke wedstrijden op 5 en 10 kilometer gewonnen -te doorbreken. Misschien al in Seoul.

Na te zijn bekomen van zijn verlies gaf Hedrick zijn kijk op de zaken. 'Ik moet nog veel leren', zei hij koeltjes. 'Ik leer het liever nu dan over twee jaar bij de Spelen.'

Meer over