Herinnering voor het leven voor Tsonga

Australian Open..

Van onze verslaggeefster Tess van der Hulst

amsterdam Met een beetje verbeelding is de gelijkenis best te ontdekken. Jo-Wilfried Tsonga is 1.88 meter lang, 90 kilo zwaar en met zijn volle wangen kan hij doorgaan voor bokslegende Muhammed Ali. Het is in elk geval de bijnaam die zijn collega’s de tennisser hebben gegeven.

De zoon van een Franse moeder en een Congolese vader kan ermee leven. Ali beschouwt hij als een van zijn helden. ‘Ik bewonderde hem om zijn karakter, dus ik vind ik het een eer om met hem vergeleken te worden’, aldus Monsieur Jo.

De Fransman deed die bekentenis een half jaar geleden tijdens Wimbledon. Maandag werd hij er in Melbourne weer aan herinnerd. In de eerste ronde van de Australian Open versloeg de 22-jarige Fransman een van de outsiders voor de titel, de als negende geplaatste Brit Andy Murray, 7-5, 6-4, 0-6, 7-6. Het was een wedstrijd waarvan hij altijd had gedroomd: in een vol stadion en tegen een toptien-speler. ‘Deze herinnering zal ik ook na mijn carrière nog koesteren.’

Een jaar geleden zag het er allemaal minder rooskleurig uit voor Tsonga. De voormalig nummer twee van de wereld in de jeugdcategorieën worstelde twee jaar lang met de ene na de andere blessure. Problemen met zijn rug, knie en schouder zorgden ervoor dat hij in die periode maar zestien toernooien speelde.

De Australian Open van 2007 leek heel even de inleiding van een succesvol jaar. Hij speelde er in de eerste ronde tegen Andy Roddick. In zijn tweede Grand Slamwedstrijd ooit won hij de eerste set in een tiebreak, 20-18. Maar in de volgende sets legde hij het af tegen het Amerikaanse servicekanon.

Op Wimbledon drong hij, mede dankzij de wildcard die hij van de organisatie kreeg, vervolgens door tot de vierde ronde. Hij verloor daarin van zijn landgenoot Gasquet.

Tijdens de US Open maakte Tsonga vorig jaar een einde aan de Grand Slam-carrière van Tim Henman. Het was de laatste wedstrijd die de Brit speelde op het hoogste niveau. In de derde ronde verloor Tsonga van Nadal. De prestaties resulteerden in een sprong op de wereldranglijst. In één jaar tijd ging hij van nummer 212 naar plaats 38.

Tsonga is 2008 ook goed begonnen. In Adelaide versloeg hij vorige week Leyton Hewitt. Hij strandde in de halve finales tegen de Fin Nieminen.

In Melbourne viel na de zege van de Fransman ook de naam van Marcos Bagdatis regelmatig. Tsonga versloeg de Cyprioot ooit in de finale van het jeugdtoernooi van de US Open. Bagdatis werd daarna in het hart gesloten door het Australische publiek. Hij haalde in Melbourne in 2006 de finale van hun toernooi, de Australian Open.

Ook Tsonga bracht de toeschouwers in zijn partij tegen de 20-jarige Murray in vervoering. De overwinning was zijn eerste op een speler uit de toptien. Wel versloeg hij twee keer een voormalig nummer een van de wereld, Moya en Hewitt. Op zijn eerste ATP-toernooi zege moet hij nog wachten, hij heeft wel acht challengers achter zijn naam staan.

De service is zijn sterkste wapen. Tsonga bracht in zijn jeugd veel tijd door met Gael Monfils, een andere talentvolle Fransman. Samen trainden ze uren om een service te krijgen als die van Roddick.

In de partij tegen Murray wist Tsonga zijn tegenstander met die opslag achter de baseline te drukken. Murray: ‘Hij heeft overduidelijk een goede service. En als je serveert, is het moeilijk omdat hij rond rent en wat forehands probeert te slaan. Sommige zullen meters uit gaan en andere zijn winners. Je kunt er niet veel tegen doen.’

Het leidde tot een glimlach bij Tsonga Ik denk dat het voor mij werkt, het spelen op de baseline , naar het net gaan. Ik probeer gewoon, hoe noem je dat, compleet te zijn.’

Meer over