'Handschoenen aan, de ring in'

Chris Froome en Alberto Contador lijken de voornaamste kanshebbers voor de eindzege in de Tour. De Brit werkt met militaire precisie, de Spanjaard houdt van vuurwerk en onverwachte acties.

Wielrenner Chris Froome speelt dezer dagen een thuiswedstrijd op weg naar een achtereenvolgende overwinning in de Ronde van Frankrijk. 'Plays house', aldus zijn grootste rivaal Alberto Contador in het Engels van ober Manuel uit de Britse tv-serie Fawlty Towers.

Wat dat betekent, bleek donderdagavond in de volgepakte Leeds Arena. Tienduizend toeschouwers schreeuwden en joelden toen Froome en zijn ploeggenoten de hal betraden bij de traditionele presentatie van de deelnemende teams aan de Tour.

Op weg naar de hal stond het publiek in duizendtallen opgesteld langs de wegen in Leeds waarover de gladiatoren hun intocht maakten. Engeland is in een paar jaar tijd wonderbaarlijk gek van wielrennen geworden. Dat zal tot en met maandag blijken, wanneer de Tour zijn derde etappe in Londen eindigt en vervolgens het Kanaal oversteekt.

Daarna kan die thuiswedstrijd weleens een andere wending krijgen dan in 2013, toen Froome tamelijk probleemloos won. De titelverdediger heeft een moeilijke aanloop gehad naar de Grand Départ in Yorkshire. Hij miste wedstrijden door ziekte en greep vervolgens naar medicijnen die met doping in verband werden gebracht. Daarbovenop kwam, alsof doping een besmettelijke ziekte is, het bericht dat zijn vriend en collega Darryl Impey (Orica Greenedge) buitenspel is gezet op verdenking daarvan.

Het nieuws heeft hem geschokt, zei Froome deze week in Leeds. 'Ik ken Darryl al jaren. We hebben in dezelfde ploeg gereden en altijd contact gehouden. Hij is altijd een uitgesproken tegenstander geweest van doping, dus dit is moeilijk te vatten.'

Wat hem zelf betreft: vanwege astma had Froome van de UCI, de mondiale wielerbond, toestemming gekregen een medicijn te gebruiken. In dat 'puffertje' zitten bestanddelen die als doping worden aangemerkt. Toen Froome het in de Dauphiné voor het oog van een camera gebruikte, veroorzaakte dat een hoop tumult.

In vergelijking met epo, het wondermiddel uit de jaren negentig, is zo'n puffer klein bier. Maar de affaire rond Lance Armstrong begon vijftien jaar geleden met een zalfje voor zijn billen. En dus heeft Froome dezer dagen een hoop uit te leggen. Werkgever Sky staat graag te boek als een nette club.

Froome verwijst naar de procedure. Zijn ploegarts heeft volgens de regels toestemming gevraagd aan de UCI en gekregen. 'Alles is transparant geweest', zegt hij in Leeds. Transparantie is een mantra in het huidige wielrennen. Maar niet voor niets heeft de UCI aangekondigd de regels aan te passen. Voortaan moet een onafhankelijke instantie toestemming verlenen in dergelijke gevallen.

De verdachtmakingen hebben de Tourwinnaar van 2013 aangegrepen. De zwaarste klap in mijn carrière, zegt hij daarover in The Guardian: 'Als men over mijn uitzonderlijke prestaties sprak, werd het altijd complimenteus bedoeld. Nu brengen ze die in verband met doping.'

Tot overmaat van ramp ging Froome in de Dauphiné ook nog eens onderuit. Wat een kwestie van finetuning had moeten zijn op weg naar Leeds, werd de hoogste staat van alarm. Froome verloor de controle over de koers, werd in een beklimming door Contador nogal achteloos achtergelaten en beëindigde de Dauphiné als twaalfde.

Het leed is geleden, zegt Froome nu. Misschien pakt het allemaal juist in zijn voordeel uit, bereikt hij de beoogde vormpiek op een nog beter tijdstip en zal eind goed in de Tour al goed zijn.

Voortdurend benadrukt Froome daarbij in Leeds de kracht van zijn ploeg. 'Dit is naar mijn gevoel de sterkste formatie die we ooit naar de Tour hebben gestuurd.' Dat is een behoorlijke krasse uitspraak, en niet alleen omdat Bradley Wiggins, zijn interne plaaggeest, buiten de Tourploeg is gelaten. In vergelijking met vorig jaar zijn behoorlijk wat wijzigingen doorgevoerd. De Noor Edvald Boasson Hagen, een vaste en veelzijdige kracht, viel af met een achillespeesblessure. Ook andere basisspelers als Ian Stannard en Peter Kennaugh werden onvoldoende fit bevonden.

In plaats daarvan treedt Froome aan met een multinationaal en gelouterd gezelschap. Buiten hem zelf speelt alleen Geraint Thomas een thuiswedstrijd in Yorkshire. Samen met de Oostenrijkse wegkapitein Bernhard Eisel zal hij zijn kopman volgende week langs de eerste klip, die van de kasseien, moeten leiden.

Voor Froome is een betrouwbare ploeg het fundament voor zijn prestaties. 'Dit zijn de jongens met wie ik het hele jaar rijd, met wie ik op hoogtestage ga. We weten wat werkt en wat niet werkt en we weten wat beter kan.'

Sinds zijn ploeg de Ronde van Frankrijk twee jaar geleden in handen nam, heeft het altijd zo gewerkt. Het Britse Sky voert in zijn rondewerk een bijna militaire operatie uit, zorgvuldig en hiërarchisch gestructureerd. De koers wordt zo snel als mogelijk in handen genomen en zonder opsmuk tot een goed einde gebracht. Binnen de berekende vermogens wordt het tempo hoog gehouden. Langzaam maar zeker wordt de tegenstand de keel dichtgeknepen.

Gelukkig waren er vorig jaar al een paar haperingen zichtbaar in dit klinische proces. Zo raakte Froome in een van de laatste ritten geïsoleerd door een drieste actie van Contador en diens ploeggenoot Roman Kreuziger. Froome bleek ervaren genoeg om die aanval zelfstandig te pareren.

Dit keer krijgt hij met een andere en sterkere Contador te maken. De twee zijn generatiegenoten en toch verschillend in alle opzichten. Door zijn Afrikaanse achtergrond kon Froome zich pas op latere leeftijd manifesteren op de Europese wegen. Dat doet hij kalm en weloverwogen.

Contador was 25 jaar toen hij voor de eerste keer de Tour won. De daaropvolgende zeven jaren presteerde hij wisselvallig, geplaagd ook door dopingaffaires, maar hij kwam telkens weer bovendrijven. De Spanjaard houdt van vuurwerk, van onverwachte acties.

Zelf vergelijkt Contador zijn huidige vorm met die van 2009. Toen was hij mentaal en fysiek sterk genoeg om de interne concurrentie van Lance Armstrong te weerstaan. Dat is misschien wel het grootste verschil tussen die twee. Froome plaveit het liefst zijn weg, Contador durft te improviseren. Weerstand, ook in eigen kring, maakt hem juist sterker.

Misschien dat hij Froome daarom nadrukkelijk in de favorietenrol plaatst. 'Hij is de laatste twee jaar de sterkste gebleken en het moet nog maar blijken of ik hem aan kan', zei Contador vrijdag op een persconferentie.

Toch is dat de laatste maanden vaak het geval geweest. Anders dan voor Froome verliep de Tour-voorbereiding van Contador vrijwel probleemloos. Hij was vrijdag vooral te spreken over het verloop van de eerste bergrit in de Dauphiné. Daarin wist hij de aanhoudende demarrages van Froome voortdurend te pareren. 'Het klimmen gaat me op dit moment goed af.' Hij heeft zich een nieuwe stijl aangemeten, waarin het tempo gelijkmatiger is.

Net als de 'favorito número uno', zoals hij Froome vrijdag noemde, kan Contador rekenen op een ervaren ploeg van vooral 30'ers en een enkele 40'er. Wel moet hij het stellen zonder Kreuziger, vorig jaar vijfde achter zijn kopman. Kreuzigers bloedwaarden in de laatste jaren duidden op mogelijk dopinggebruik en daarom is hij buiten de Tourselectie gehouden.

Het verontrust Contador allerminst. Hij durft de titelverdediger desnoods in zijn eentje aan en hoopt ook dat het daarop uitdraait: een tweegevecht boven de boomgrens.

Dave Brailsford, de baas van Sky, is er niet bang voor. Na aanhoudende vragen over de kracht en de zwakte van zijn ploeg zei hij deze week: 'Genoeg gepraat. Handschoenen aan, de ring in.'

undefined

Meer over