Handelaars in gossip

Henk van der Meyden ontwikkelde zich tot 's lands bekendste gossip-journalist. In maart volgend jaar wordt hij opgevolgd door Wilma Nanninga, hoofdredacteur van Privé....

TOEN Henk van der Meyden bijna vijf jaar geleden afscheid nam van het weekblad Privé, greep Panorama de gelegenheid met beide handen aan. In een van de laatste nummers van dat jaar plaatste het blad een pesterig stuk met roddels over hem. 'Henk is homo!', 'Henk handelt in cocaïne!', en 'Henk heeft een geheime zoon!', stond er in grote letters.

Leuk grapje, dacht Panorama.

Maar de parodie kwam bij de koning van de gossip keihard aan. Na het verhaal besloot 'Showbizz Henkie' voor het eerst in zijn leven een rechtszaak aan te spannen. Twee ton eiste hij als vergoeding voor de geleden immateriële schade. 'In de rechtszaal zat hij bijna te huilen. Hij zat echt te schmieren', zegt gossipjournalist Guido den Aantrekker (Panorama, Story). 'Hij voelde zich zó ontzettend gepakt.'

Van der Meyden verloor de zaak op bijna alle punten - Panorama moest slechts 5000 gulden aan zijn vrouw betalen. Het proces typeerde hem. Want Henk van der Meyden neemt zijn vak uiterst serieus. Met de roddelkoning valt niet te spotten.

In maart volgend jaar stopt hij voorgoed met zijn Pagina Privé in De Telegraaf, werd vorige week bekend. Van der Meyden (64) gaat met pensioen. Hij wordt opgevolgd door Wilma Nanninga, hoofdredacteur van het weekblad Privé. Zij zal de pagina gaan leiden en krijgt daarvoor drie tot vier man onder zich. Tegelijkertijd blijft ze het blad besturen dat Van der Meyden ooit zelf oprichtte.

Met zijn vertrek raakt De Telegraaf een fenomeen kwijt. De krant verliest de man die de glamourjournalistiek in Nederland introduceerde. Drieënveertig jaar geleden kreeg hij zijn eigen pagina met shownieuws. Hij groeide uit tot 's lands bekendste gossipjournalist, 'entertainmentjournalist', zoals hij het zelf noemt.

Nog altijd schrijft Van der Meyden in zijn eentje zes pagina's per week vol over het privé-leven van de sterren. 'Ik denk dat ik de meest productieve journalist van de wereld ben', zei hij eens in De Telegraaf. Om onmiddellijk daarna het aantal woorden uit te rekenen dat hij tot dan toe geschreven had: zo'n 30 miljoen.

Door die overweldigende hoeveelheid hebben zijn stukken niet te lijden van mooi taalgebruik. Van der Meyden, uitvinder van het woord liefdesbaby, schuwt geen enkel cliché. Ironie is hem vreemd. Hij gaat helemaal op in de sprookjeswereld van de sterren. Op een typemachine - van computers moet hij niets hebben - tikt hij zijn verhalen uit, en faxt ze door naar de krant.

Hij staat bekend als workaholic, die zeker in het begin werkweken van 80 uur maakte. Zelfs toen zijn moeder op sterven lag, schreef hij door. Uit een soort verslaving, bekende hij later in zijn krant. Ook bezoekt hij nog altijd ijverig alle glitter- en glamourfeestjes. Daar is hij aan het werk alsof hij zijn eerste stukje moet schrijven: fanatiek. 'Die man zit al zo lang in het vak, en nog steeds staat hij even fel tegenover me als we Joop van den Ende willen spreken', zegt society-journalist Albert Verlinde (RTL Boulevard). 'Hij doet geen stap terug. Heel mooi om hem te zien knokken.'

'Waar andere roddeljournalisten óver de sterren schrijven, spreekt Henk ze zelf', zegt Hummie van der Tonnekreek, hoofdredacteur van Big Brother. Het is een van de verschillen met zijn opvolgster Nanninga. Die zou eens wat vaker naar de feestjes moeten gaan, vinden de kenners; haar netwerk met sterren is niet erg uitgebreid.

Nanninga zat vóór haar hoofdredacteurschap van Privé dan ook niet in de societyhoek. Ze was jarenlang verslaggeefster voor De Telegraaf in Den Haag, werd chef van die redactie en later correspondent in Parijs. In 1997 kwam ze naar Privé. Daar beloofde ze geen pulpblad met 'onware kletspraat' te gaan maken. 'Ik heb een modern, journalistiek roddelblad voor ogen', zei ze in het Algemeen Dagblad. 'Wij checken echt alles.'

Ook Van der Meyden doet zijn journalistieke werk, maar combineert dat met een elastische handelsgeest. Zijn netwerk is enorm, mede dankzij de 'trojka' met Joop van den Ende en John de Mol. 'Iedereen is jaloers op die vriendschap', zegt Den Aantrekker (Panorama, Story). 'Als Joop en John een primeur hebben, krijgt Henk hem. In ruil daarvoor schrijft hij kritiekloos over de Endemol-sterren, of knalt hij ze af als zij het vragen. Dat heeft hij bijvoorbeeld met Ursul de Geer gedaan.'

Op zijn pagina schrijft Van der Meyden bovendien rustig de producties van zijn eígen theaterbedrijf, Stardust, de hemel in. Hij investeerde miljoenen in het Chinese Staatscircus, de musicals Annie en Grease, en is mede-eigenaar van het Scheveningse Circustheater. Met zijn activiteiten werd hij multi-miljonair.

'Die belangenverstrengeling was geen geheim', zegt Evert Santegoeds (ex-Privé, ex-Story).

'Hij heeft eens een hele zomer lang bijna elke week over Sneeuwwitje geschreven, een voorstelling van hem die niet goed liep. Daar heeft hij alles aan gedaan. Openlijk. Ook schreef hij gewoon: zie de bonnen elders op deze pagina. Dat waren dan advertenties.'

Op de redactie van De Telegraaf was volgens hem altijd wel protest te horen. Maar omdat uit alle onderzoeken bleek dat de Privé-pagina de oplage verhoogde, bloedde elk opstandje dood, aldus Santegoeds.

Op feestjes zit Van der Meyden vaak in een hoekje te loeren naar de gasten. Gesprekjes met hen zijn kort. Gehaast, bijna chaotisch, spreekt hij met hen. Zijn dossierkennis en geheugen zijn beroemd. Aan een paar woorden heeft hij genoeg voor een enorm verhaal. Alsof hij allang weet hoe het zit.

'Ik had twee minuten met hem gesproken', zegt Catherine Keyl, 'en de volgende dag stond het verhaal paginagroot uitgemeten. Maar alles klopte.'

'Henk stelt een paar vragen, hoort dat zijn idee klopt, zegt dan jajaja, en schrijft zijn eigen verhaal', zegt Verlinde. 'Hij kan mensen goed inschatten.'

Nanninga pakt het volgens hem anders aan. 'Wilma huilt mee, en lacht mee', zegt Verlinde, tevens columnist voor Privé. 'Ze is een soort moederfiguur. Heel emotioneel. Ze roept al snel tegen je dat ze het fantastisch vindt.'

Van der Meyden daarentegen is voor zijn naaste omgeving een ontoegankelijke man. Vroeger werd hij gepest met zijn rode haar, nu is hij een einzelgänger, altijd bezig met zijn werk. Pas op zijn 47ste trouwde hij. Met een voormalige Miss Holland die bij hem kwam solliciteren.

'Hij heeft het kleed nodig van de journalist om zijn ding te doen', zegt Van der Tonnekreek. 'Henk heeft een kwetsbare uitstraling. Als je naast hem gaat zitten, heb je de behoefte om hem te helpen. Hij moet die pagina toch vullen. Ik denk dat Wilma harder is. Ze is een vrouw van deze tijd. Snel en ambitieus. Echt een jager.'

Nanninga is een teamplayer. Extraverter. Een vrouw die ervan houdt om zelf óók glamoureus gekleed te gaan. Willem Smitt, ex-hoofdredacteur van Privé: 'Henk is altijd in de luwte gebleven. Hij vindt dat je niet in je keuken moet laten kijken. Wilma had, toen ze twee maanden in dienst was, al twintig interviews achter de rug. Ze houdt van belangstelling. Je zou haar een groot plezier doen door haar een eigen tv-programma te geven.'

Ook in onderwerpkeuze verschillen de twee. Van der Meyden is meer een man van de oude stempel, met een voorkeur voor sterren van vroeger. Vluchtige soapsterretjes interesseren hem minder. 'Hij weet soms nauwelijks wie ze zijn', zegt Den Aantrekker. 'Op feestjes vraagt hij het weleens aan ons. Om hem te pesten noemen we dan verkeerde achternamen. Zo heeft hij eens een hele pagina over Tanja Ness geschreven, terwijl het Tanja Jess moet zijn. Maar hij bleef haar consequent zo noemen. Soms schrijft hij voor zijn redactie gewoon ''Tanja xxxx'' op, heb ik gehoord. Zij mogen het dan invullen.' Nanninga's voorkeur ligt bij het koningshuis. Critici vinden dat Privé onder haar leiding minder scherp werd. 'Ik weet niet of het zo'n goede insteek voor een roddelblad is, dat alles waar moet zijn wat erin staat', zegt Den Aantrekker. 'Er wordt toch van je verwacht dat je de dingen net iets eerder inkleurt dan de rest.'

Meer over