Grieken fietsen zich uit de crisis

Nu veel Grieken vanwege de economische crisis de auto wegdoen, wint de fiets aan populariteit. 'Elke buurt heeft nu haar fietsenwinkel en haar kebabzaak.'

ATHENE - De economische crisis in Griekenland heeft geleid tot het bankroet van duizenden ondernemingen, een op de vijf Grieken is werkloos geworden en de levensstandaard van miljoenen is dramatisch verslechterd. Maar voor Giorgos Vogiatzis, een fietsenmaker, is het niet allemaal slecht nieuws.

De Grieken hebben namelijk de fiets ontdekt, ooit een symbool van armoede en waaghalzerij. Nu moeten de Griekse fabrikanten alle zeilen bijzetten om te kunnen voldoen aan de vraag .

De Grieken dumpen massaal hun auto, omdat ze de wegenbelasting, de brandstof en de reparaties niet meer kunnen betalen. Volgens cijfers van de overheid is het aantal auto's op de Griekse wegen de afgelopen twee jaar spectaculair afgenomen: met 40 procent per jaar. Daarentegen werden er in 2011 200 duizend fietsen verkocht, zo'n 25 procent meer dan een jaar ervoor.

Winkels die fietsen en fietsuitrusting verkopen, van helmen tot kniebeschermers, nemen in Athene snel in aantal toe. Ze duiken zelfs op tussen de souvenirwinkels in de autovrije straten van de toeristische wijk Plaka. 'Ze schieten als paddenstoelen uit de grond', zegt Vogiatzis, die in zijn werkplaats op het Griekse eiland Rhodos fietsen op maat ontwerpt en bouwt.

Vogiatzis, die ooit reed in de nationale ploeg van Griekenland, opende zijn zaak in het midden van de jaren tachtig. Het gaf hem de kans om twee van zijn favoriete bezigheden, tekenen en wiskunde, te combineren. Hij zag zijn jaaromzet in korte tijd stijgen van een bescheiden 40 stuks naar meer dan 350. Met zijn twee medewerkers heeft hij moeite de vraag bij te benen. Sommige klanten willen met glitterverf beschilderde fietsen, anderen zien graag de Griekse vlag op hun rijwiel terug. 'Het helpt dat de mensen geen geld meer hebben voor veel luxe', zegt hij.

Vogiatzis en zijn collega's schatten dat er sinds 2011 elke maand minstens één fietsenwinkel in Athene is bijgekomen. Vogiatzis lachend: 'Elke buurt heeft nu haar fietsenwinkel en haar kebabzaak.'

Witte-fietsenplan

Nu Griekenland moet besparen, krijgt de fiets elke dag nieuwe fans erbij, van mensen van middelbare leeftijd die vroeger hun auto niet wilden missen, tot personen die voorheen gekscherend naar oud-premier George Papandreou wezen, een fervent fietser.

De nieuwe nationale mode heeft de burgemeester van Athene zelfs geïnspireerd om een systeem met openbare huurfietsen op te zetten, naar het voorbeeld van andere Europese hoofdsteden. Het wordt een primeur voor een stad waar de schaarse fietspaden vaak door bomen of geparkeerde auto's worden versperd. Het gebrek aan infrastructuur en het bergachtige landschap van Athene schrikken de nieuwe Griekse fietsers niet af. Ze trekken zich niets aan van files, steile heuvels en straten vol kuilen. 'Dit is Berlijn niet. Fietsen is hier gevaarlijk, maar ik denk liever aan het geld dat ik bespaar op taxi's en de metro', zegt Elena Koniaraki (39), een muziekverkoopster.

Toen Koniaraki twee jaar geleden een deel van haar salaris moest inleveren, kon ze haar auto niet meer betalen. De wegenbelasting en de benzine waren te duur. Ze verhuisde van een groene buitenwijk in het noorden van Athene naar het centrum van de stad. Om geld te besparen, kocht ze in maart een tweedehands fiets, de eerste sinds haar kinderjaren. 'Mijn vrienden lachten me uit. Wat een armoede, zeiden ze', vertelt Koniaraki, die nu dagelijks naar haar werk fietst. 'We hebben in Griekenland nooit een fietscultuur gehad. Als ik beladen met zakken tomaten van de markt naar huis fiets, blijven mensen staan en zwaaien ze naar mij.'

Taiwanese vouwfietsen

Met een benzineprijs die door de belastingverhogingen in juli tot 1,72 euro steeg, een van de hoogste van Europa, zou die fietscultuur er wel kunnen komen. 'Veel mensen beginnen de fiets als een alternatief te zien', zegt Tolis Tsimoyannis, die vouwfietsen uit Taiwan importeert. Hij heeft zijn zaak in 2006 geopend en zegt dat de vraag in de voorbije twee jaar flink is toegenomen. Veel van zijn klanten zijn studenten en veertigers die moeite hebben om rond te komen. De groei is gestabiliseerd, niet omdat de vraag minder wordt, maar omdat de concurrentie veel groter is geworden.

Terwijl de economische vooruitzichten voor Griekenland somber blijven en veel mensen vrezen dat de crisis nog meer pijn zal gaan doen, zijn de fietsfans optimistisch geworden. 'Er is maar één weg mogelijk en die gaat omhoog', zegt Tsimoyannis.

undefined

Meer over