Weblog

Govert Schilling op Antarctica: schuilen in het Antarctica Hilton

Volkskrant-medewerker Govert Schilling brengt een bezoek aan de Zuidpool, op uitnodiging van de Amerikaanse National Science Foundation. Op Volkskrant.nl blogt hij een week lang dagelijks over zijn belevenissen. 'Bij het kruispunt, midden in de sneeuw, stond een klein schuurtje, liefkozend het Hilton genoemd, waar overstappende passagiers desgewenst kunnen schuilen voor de elementen.'

Govert Schilling
Het 'Antarctica Hilton' Beeld Govert Schilling
Het 'Antarctica Hilton'Beeld Govert Schilling

Ik vrees dat ik nog een keer terug moet naar Antarctica. Het mooiste gebied krijg ik op deze trip namelijk niet te zien: de sneeuwloze Dry Valleys, die nog het meeste weg hebben van een Marslandschap. Het weer was gisteren te onbetrouwbaar voor een helicoptervlucht, en vandaag viel het logistiek allemaal niet meer te regelen.

En wat ik óók doodzonde vind: we hebben de 'lancering' van de SuperTiger-ballonvlucht gemist, afgelopen zondagochtend, met aan boord een detector voor energierijke kosmische deeltjes. Die vond eerder plaats dan verwacht (de onderzoekers maakten dankbaar gebruik van de ideale weersomstandigheden), dus ik heb de kolossale heliumballon alleen maar vanaf grote afstand kunnen zien, als een witte stip tegen de strakblauwe hemel.

Maar vandaag heb ik de schade op beide fronten een beetje in weten te halen. Vanmorgen maakten we een wandeling langs de 'pressure ridges' nabij de Nieuw-Zeelandse Scott-basis: kruiend ijs in het gebied waar het Ross-ijsplateau in botsing komt met het langzaam smeltende zee-ijs in de McMurdo Sound. Schitterend om die bevroren beeldhouwwerken te zien met de zachtjes rokende, witte Mount Erebus op de achtergrond.

En vanmiddag bracht ik een uitgebreid bezoek aan de Long Duration Balloon Facility, een paar kilometer van McMurdo, waar Amerikaanse onderzoekers inmiddels hard bezig zijn met de voorbereidingen van de vólgende wetenschappelijke ballonlancering. Die vindt overigens pas plaats als ik alweer terug ben in de warme bewoonde wereld, waar het 's avonds weer gewoon donker wordt.

Na afloop bracht een pickuptruck mij - samen met onderzoeksleider Shaul Hanany - naar de kruising met de weg naar het vliegveld, waar een ander busje ons binnen een paar minuten zou oppikken. Bij het kruispunt, midden in de sneeuw, stond een klein schuurtje, liefkozend het Hilton genoemd, waar overstappende passagiers desgewenst kunnen schuilen voor de elementen.

Het duurde bijna een halfuur voordat de airport shuttle arriveerde; hij was halverwege vast komen te zitten in de sneeuw. Shaul begon zich zichtbaar zorgen te maken, zo in the middle of nowhere, maar ik vond het een hele belevenis om in het Antarctica Hilton, omringd door ijs en sneeuw, op het koudste continent van de planeet, te praten over onderzoek aan de oerknal - de heetste fase in de geschiedenis van het heelal.

Govert Schilling is wetenschapsredacteur en medewerker van de Volkskrant.

De 'pressure ridges' nabij de Nieuw-Zeelandse Scott-basis. Beeld Govert Schilling
De 'pressure ridges' nabij de Nieuw-Zeelandse Scott-basis.Beeld Govert Schilling
Meer over