Weblog

Govert Schilling op Antarctica: 'Acht uur lang opgesloten in het vrachtruim van de City of Christchurch'

Volkskrant-medewerker Govert Schilling brengt een bezoek aan de Zuidpool, op uitnodiging van de Amerikaanse National Science Foundation. Op Volkskrant.nl blogt hij een week lang dagelijks over zijn belevenissen.

Govert Schilling
Een herculesvliegtuig. Foto ter illustratie Beeld EPA
Een herculesvliegtuig. Foto ter illustratieBeeld EPA

Ik zal nooit meer klagen over gebrek aan comfort tijdens een reguliere lijnvlucht. Vandaag zat ik acht uur lang opgesloten in het vrachtruim van de 'City of Christchurch', een militair Hercules-transportvliegtuig. Samen met ruim dertig andere Antarctica-gangers: twee Amerikaanse collega-journalisten en verder voornamelijk wetenschappers en technici. Zo'n beetje vastgegespt in de bagagenetten, zoals Amerikaanse soldaten in een Vietnamfilm. Niks geen 'chicken or pasta'; film kijken was er al helemaal niet bij, en de verstrekte oordoppen waren geen partij voor het oorverdovende geronk van de propellermotoren.

Christchurch in Nieuw-Zeeland is de uitvalsbasis voor alle Amerikaanse vluchten naar McMurdo Station, aan de kust van het bevroren continent, en naar het Amundsen-Scott South Pole Station, helemaal aan de onderkant van de aardbol. Die vluchten worden uitgevoerd in de beste militaire traditie. Incheckpersoneel in camouflagepak, een eindeloze lijst van briefings en protocollen, en een regen aan afkortingen. Toelichting op SPSM - het South Pole Station Modernization project. Uitleg over EPOS - het Emergency Personal Oxygen System. En natuurlijk instructie over ECW - de Extreme Cold Weather-uitrusting.

Die kleding was 's morgens vroeg al uitgedeeld. Thermisch ondergoed, een winddichte overall, gigantische witte overschoenen, mutsen, handschoenen, en de beroemde knalrode parka waar de National Science Foundation al zijn Zuidpool-onderzoekers en -gasten in hijst. Niet dat we dat vandaag allemaal nodig hadden - bij aankomst op het ijs bleek de temperatuur rond het vriespunt te liggen; het zou hier momenteel wel eens minder koud kunnen zijn dan in Nederland.

Vrolijke 'Shuttle Bob' bracht ons in een grommende bus met banden van een meter breed naar McMurdo, over een eindeloze besneeuwde vlakte waar de 'highway' is aangegeven met honderden gekleurde vlaggetjes. Daar volgden opnieuw briefings en veiligheidsinstructies. Over wat te doen bij een MCI (Multi-Casualty Incident), en hoe gevolg te geven aan de ACA (Antarctic Conservation Act).

En nu is het middernacht geweest, maar de zon gaat hier in december nooit onder. Buiten glinstert het ijs op verre, glooiende hellingen; in de verte verrijst Mount Erebus, de zuidelijkste actieve vulkaan van de planeet. Je hebt geen protocol nodig om daarvan te genieten. Maar ik ga - doodmoe - naar bed, met een verduisteringsgordijn voor het raam. Ik lijk wel gek.

Govert Schilling is wetenschapsredacteur en medewerker van de Volkskrant

Meer over