Google moet op matje komen

'Don't be evil' luidt de lijfspreuk van Google. Of het zichzelf aan die leefregel houdt, wordt steeds vaker betwist. In Washington wordt vandaag voor het eerst een topman van het bedrijf in het publiek en onder ede gehoord. De Senaat wil weten of het bedrijf zijn machtspositie op de markt misbruikt ten nadele van de concurrentie.

AMSTERDAM - Eric Schmidt, ex-bestuursvoorzitter en huidig president-commissaris van Google, staat een heus mediacircus te wachten als hij zich vandaag meldt voor de Senaatscommissie die zich bezighoudt met mededingingsvraagstukken. Het onderzoek volgt onder meer op klachten van concurrenten van Google, die het bedrijf beschuldigen van machtsmisbruik. Volgens cijfers van onderzoeksbureau Commscore heeft Google zo'n 65 procent van de Amerikaanse zoekmarkt in handen en bijna 80 procent van de Europese markt.

Concurrenten van het bedrijf stellen dat Google zijn eigen diensten en producten via zijn zoekmachine bevoordeelt ten opzichte van de hunne. Het bedrijf Yelp bijvoorbeeld, waar gebruikers recensies kunnen achterlaten van allerhande bedrijven (van restaurants en dansscholen tot en met garages en makelaars), merkte dat het lager eindigde in Googles zoekresultaten dan voorheen nadat Google zijn eigen concurrerende dienst Google Places had gelanceerd.

Nadat de Europese Commissie in oktober al een onderzoek instelde naar de praktijken van Google en ook het Amerikaanse ministerie van Justitie zijn pijlen op het bedrijf richtte, besloot ook de Senaatscommissie tot actie.

Analisten en andere volgers van het bedrijf volgen de hoorzitting van vandaag met bovenmatige interesse. In de eerste plaats omdat het specifiek draait om de zoekmachine van Google, veruit het belangrijkste product van het bedrijf. Daarnaast trekken veel van hen de parallel met Microsoft. Topman Bill Gates van deze softwareproducent verscheen op 3 maart 1998 voor dezelfde commissie, ook omdat het bedrijf verdacht werd van misbruik van zijn dominante machtspositie.

Volgens veel volgers betekende die hoorzitting een scharnierpunt in de geschiedenis van Microsoft. Van groot, Amerikaans succesverhaal werd het bedrijf na die tijd opeens ook het onderwerp van harde kritiek. De vele rechtszaken en schikkingen die op het uiteindelijke onderzoek volgden, butsten niet alleen flinke deuken in het imago van Microsoft, maar kostte het management ook zo veel tijd en energie dat er jarenlang minder aandacht was voor operationele zaken.

Of de gevolgen voor Google net zo ingrijpend zullen zijn, moet worden afgewacht. Sommige analisten menen dat het in ieder geval voor het imago van het bedrijf slecht is dat het moet getuigen. 'Het is nooit positief als je in Washington op het matje wordt geroepen', stelde bijvoorbeeld Collin Gillis, analist van BGC Financial in New York, maandag in The New York Times. Siva Vaidhyanathan, mediahoogleraar aan de University of Virginia en al jaren kritisch volger van Google, laat telefonisch weten dat hij verwacht dat de Senaatscommissie een zware dobber zal krijgen aan deze zaak.

'Om de claims van de concurrentie hard te maken, moet onderzoek worden gedaan naar de algoritmes die Google gebruikt voor het ranken van de zoekresultaten. Probleem is: het bedrijf verandert die algoritmes elke maand. Toon maar eens aan dat ze zichzelf in een bepaalde maand hebben bevoordeeld ten opzichte van andere partijen.'

Ook het feit dat de antitrustwetgeving in de Verenigde Staten heel nauw is gedefinieerd, maakt dat de hoogleraar denkt dat de zaak niet snel zal uitmonden in boetes. 'Hier wordt eigenlijk alleen gekeken naar de vraag of een bedrijf zijn positie misbruikt om een te hoge prijs te rekenen voor zijn producten, maar Googles producten zijn voor jou en mij gratis.'

Toch vindt hij het 'goed' dat Schmidt zijn opwachting moet maken in Washington. 'Op zijn minst helpt het mensen op straat te begrijpen dat Google geen liefdadigheidsinstelling is, zoals ze zelf soms doen geloven, maar gewoon een bedrijf.'

Google-topman Eric Schmidt wordt vandaag verhoord over beschuldigingen van machtsmisbruik, bij de Senaatscommissie die in 1998 over Microsoft oordeelde.

undefined

Meer over