Geweld in Belfast laait plotseling weer op

De feeststemming in Belfast na de overwinning van de jonge Noord-Ier Rory McIlroy op de Amerikaanse golfkampioenschappen, is de afgelopen twee avonden ruw verstoord door de ernstigste onregelmatigheden sinds tien jaar. Honderden protestanten belegerden de katholieke enclave Short Strand, op een paar kilometer afstand van het havenstadje Holywood waar Mcllroy is geboren en getogen.

LONDEN - Bij de rellen klonken schoten over en weer. Enkele agenten raakten gewond, alsmede een persfotograaf die een kogel in zijn been kreeg. De politie wist één persoon te arresteren wegens wapenbezit, een 20-jarige vrouw.

De rellen vonden plaats langs Newtownards Road, waar een van de 'vredesmuren' staat, bedoeld om katholieken en protestanten tegen elkaar te beschermen. Short Strand kent een roerige geschiedenis. Op een week na 41 jaar geleden vochten de IRA en de loyalisten hier de zogeheten 'Battle of St. Matthew's uit, één van de grote veldslagen tijdens de burgeroorlog. Hierbij vielen indertijd drie slachtoffers. In Short Strand hield het derde bataljon van de 'Belfast Brigade' van het verboden republikeinse leger zich schuil.

De laatste jaren was het er relatief rustig. Dit voorjaar vonden er echter enkele incidenten plaats die de opmaat zouden hebben gevormd voor de recente rellen. Kort voor Aswoensdag spoten protestantse activisten rode, blauwe en witte verf op de deur van St. Matthew's Church in Belfast. Dat gebeurde daags na de rellen in het Schotse Glasgow tussen de protestantse aanhangers van Glasgow Rangers en de katholieke rivalen van Celtic. Het hele seizoen is het al onrustig; er waren zelfs bombrieven gestuurd naar de manager van Celtic.

Het hooliganisme lijkt zich, zonder het bijbehorende voetbal, nu te hebben verspreid naar Belfast. Nogal wat oproerkraaiers droegen blauwe shirts, de kleur van de Rangers. Van oudsher zijn de zomermaanden sowieso relgevoelig door de lange, lome avonden vol alcohol, waar nog bij komt dat het samenvalt met het 'Marsseizoen' van de Orangisten.

De laatste keer dat Short Strand het toneel vormde van oproer, was in juni 2002 toen de buurt vier nachten in lichtelaaie stond. Sindsdien hangen er overal in de buurt bewakingscamera's. Mede om die reden droegen vrijwel alle betrokkenen dit keer helmen of bivakmutsen. Volgens ooggetuigen hadden de eerste relschoppers zich reeds in de middaguren verzameld bij een plaatselijke protestantenkroeg. Gaandeweg zou de samenscholing aanzwellen tot zo'n 500 à 700 man.

Tot het wapenarsenaal behoorden niet alleen molotovcocktails en straatstenen, maar ook pistolen. Het geweld richtte zich gedurende de avonden steeds meer op de politie die beide kampen gescheiden probeerde te houden. De katholieken bleken goed te zijn voorbereid op de aanvallen.

De politieleiding verklaarde dat leden van de Ulster Volunteer Force (UVF) de aanstichters waren. Binnen protestantse kringen hield men zich liever op de vlakte over de schuldvraag. Grote politieke gevolgen zal het zomeravondgeweld niet hebben, daar politici unaniem zijn in het veroordelen ervan.

undefined

Meer over