Geen studenten, dus ook geen Tibeto-Birmees meer

AMSTERDAM De hoogleraar beschrijvende taalwetenschap George van Driem (52) heeft een advocaat in de arm genomen om zijn ontslag aan te vechten....

Van Driem geldt wereldwijd als een autoriteit op het gebied van de Himalaya-talen, in het bijzonder het Tibeto-Birmees, in sprekersaantal de op een na grootste taalfamilie ter wereld.

Van Driem leidt onder meer het Himalayan Languages Project, het mondiale onderzoekscentrum voor Himalaya-talen. De hoogleraar zegt dat hij van ruim honderd vooraanstaande geleerden uit de hele wereld steunbetuigingen heeft gekregen tegen de opheffing van zijn leerstoel. Hij wil zich verder van commentaar onthouden, zolang hij met de universiteit in gesprek is.

Volgens de faculteit Geesteswetenschappen is het Tibeto-Birmees onder meer geschrapt omdat het geen studenten heeft en dus ook geen inkomsten genereert. Er is volgens decaan Wim van den Doel een keuze gemaakt, waarbij de voorkeur is gegeven aan de Afrikaanse en Indonesische beschrijvende taalwetenschap boven de leerstoel van Van Driem. De hoogleraar verwerft overigens wel inkomsten met zijn promovendi. Sinds zijn aantreden in 1998 heeft hij er 31 onder zijn hoede genomen, van wie er tot dusver acht zijn gepromoveerd.

De in Amerika geboren Van Driem, die biologie, Slavische talen, Engels en algemene taalwetenschappen studeerde, promoveerde op de grammatica van het Limbu, een taal uit Oost-Nepal.

In 1998, het jaar dat hij in Leiden hoogleraar werd, publiceerde hij een grammatica van de officiële landstaal van Bhutan, het Dzongkha, die hij op verzoek van de Bhutaanse regering had geschreven. Ook bracht hij alle inheemse talen van dat land in kaart, waarbij hij twee nieuwe talen ontdekte.

Samen met de geneticus Peter de Knijff doet Van Driem onderzoek naar de overeenkomsten tussen de genetische en taalkundige samenstelling van de bevolking in Nepal en Bhutan. Daarvoor is bij tweeduizend mensen bloed afgenomen. De twee wetenschappers hopen zo meer te weten te komen over de verspreiding van de vroege mens vanuit Afrika naar Azië.

Wim Wirtz

Meer over