Game over voor Super Mario?

Gaat Super Mario binnenkort met pensioen?..

Peter van Ammelrooy

Somber stemmen de berichten over Nintendo, de broodheer van de avontuurlijke loodgieter uit de computerspelletjes. Het Japanse concern heeft vorige maand zijn boeken gesloten met cijfers die weliswaar niet in rood, maar dan toch in een minder dik zwart zijn geschreven dan de directie in Kyoto had bedacht.

De winst valt 38 procent lager uit dan in het vorige gebroken boekjaar. Gehoopt was op 80 miljard yen, al fors lager dan de nettowinst over 2001 van 106 miljard. Nu blijkt dat Nintendo zelfs maar 66 miljard (520 miljoen euro) mag bijschrijven. De omzet blijft met 500 miljard 15 procent achter bij de ramingen.

De Japanners wijten de tegenvallers aan de stokkende afzet van de GameCube. De spelcomputer kon de gedroomde verkopen niet waarmaken. Vorig jaar ging Nintendo er nog van uit dat het wereldwijd tien miljoen Cubes zou slijten. Eerder dit jaar schroefde bestuursvoorzitter Satoru Iwata de verwachtingen al iets naar beneden, met ruim één miljoen stuks. Nu blijkt dat er meer in de verdeelcentra en winkels zijn blijven steken: er gingen 'slechts' 5,6 miljoen Cubes over de toonbank.

Iwata hoeft voor de 'schuldigen' niet ver te kijken. Onder de gebruikelijke verdachten bevindt zich Microsoft, dat net als Nintendo anderhalf jaar geleden een nieuwe spelcomputer op de markt bracht. De Xbox mag onbeperkt in de geldbuidel van het Amerikaans concern tasten. Tegen het marketinggeweld van Microsoft is weinig opgewassen. Van de Xbox zijn naar schatting negen miljoen stuks verkocht.

Aan de andere kant, in het vaderland, wordt Nintendo geplet door Sony. Dat heeft een riante voorsprong: het heeft van zijn PlayStation 2 twintig miljoen stuks afgezet.

De nieuwe verhoudingen is de makers van computerspellen niet ontgaan. Zij zijn steeds meer kwijt aan de productie van games. Als de rek raakt uit de financiering, is de keuze zo gemaakt: spellen maak je voor de grootste markt. PlayStation: zéker. Xbox: kán. GameCube: wéllicht.

Nintendo probeert het tij te keren, onder meer door een steeds sterkere band te smeden tussen de GameCube en de GameBoy. In handheld-spelcomputers heeft het bedrijf namelijk een comfortabel bijna-monopolie. De verkoop van de nieuwste GameBoy (in luxe uitvoering voor de oudere spelfanaat) gaat wél van een leien dakje.

Obstakels blijven er te over. De Europese markt verloopt stroef. Europese gamers klagen dat ze vaak pas maanden tot een half jaar na Japan en de VS aan de beurt komen. Op het terrein van online-spellen heeft Nintendo weinig in de melk te brokkelen, terwijl analisten daar de grote groei zien.

Super Mario mág zich zorgen maken: het kost een bedrijf dat groot is geworden dankzij een loodgieter veel moeite om het lek boven water te krijgen.

Meer over