Franse verkoper van boeken en raketten

'Keizer Lagardère', de 'trouwe soldaat van de Republiek', de 'charmante musketier' is niet meer. Frankrijk verloor vrijdag een van zijn grootste zakenlieden....

Jean-Luc Lagardère, de oprichter van een conglomeraat met topposities in de defensie- en media-industrie, stierf vrijdagavond aan een onschuldige heupoperatie, bedoeld om te kunnen blijven tennissen. Een zeldzame infectieziekte was het gevolg.

Lagardère (75) was een charmeur, recht-door-zee en kleurrijk. Hij bouwde zijn zakenimperium eigenhandig op. Als zoon van een ambtenaar uit de Zuid-Franse Gers kwam hij naar Parijs, waar hij in 1951 zijn ingenieursdiploma behaalde. Eén van zijn eerste werkgevers was rakettenproducent Matra. Hij trok het bedrijf begin jaren zestig de productie van sportwagens in - Matra-coureur Jacky Stewart behaalde de formule 1-wereldtitel in 1969. De sportieve successen bleken goud waard voor de verkoop van Matra-raketten in het Midden-Oosten en Azië.

In de defensie-industrie zijn contacten in politieke kringen essentieel en dus omringde de Matra-baas zich in de jaren zeventig met zijn 'Lagardère-boys': briljante afgestudeerden van de elitaire bestuursacademie ENA, die hem in de decennia daarop trouw bleven. In 1974 betrad hij een nieuw terrein: hij kocht Europe 1, een populair en in verkiezingstijd belangrijk radiostation.

Begin jaren tachtig breidde hij zijn mediabelangen fors uit met de overname van Hachette (onder meer Elle, Marie Claire en Paris Match, en boekenuitgevers als Grasset en Fayard). Hij probeerde ook in de tv-wereld zijn slag te slaan: met La Cinq wilde hij concurreren met de grootste zender van het land, TF1. Dat werd een faliekante mislukking, zozeer zelfs dat in 1992 zijn imperium ten onder dreigde te gaan. Door de tot dan toe zakelijk gescheiden activiteiten, raketten en boeken, bijeen te brengen, wist de Lagardère Groep te overleven.

De laatste vijf jaar was de zeventiger de motor achter diverse fusies: in 1999 ging zijn Matra met Aerospatiale samen, waarna dat duo aanklopte bij Jürgen Schrempp, van de Duitse vliegtuigbouwer Dasa. Samen vormden ze in 2000 EADS. Met de reusachtige Airbus-380, troetelkind van Lagardère, ontpopt dat Europese bedrijf zich als de grote rivaal van Boeing.

De imperiumbouwer heeft zijn opvolging al jaren geleden aan toevertrouwd aan zijn nu 41-jarige zoon Arnaud. Volgens de Franse media is die er helemaal klaar voor, maar de wat koeler ingestelde analisten zien dat anders - Arnaud is goed voor de mediabelangen, maar liever zien ze Philippe Camus, jarenlang het financiële brein van Jean-Luc Lagardère en nu topman van EADS, de 'Keizer' opvolgen.

Meer over