En plots is daar een planeet op 1.500 lichtjaar van hier

Drie Leidse studenten hebben tijdens hun bacheloronderzoek een planeet ‘gemeten’ in het sterrenbeeld Carina...

Drie Leidse sterrenkundestudenten hebben een planeet ontdekt. Niet in ons zonnestelsel, maar bij een ster op 1.500 lichtjaar afstand. Dat meldt de Europese Zuidelijke Sterrenwacht (ESO) vandaag. Het is nog een bijzonder exemplaar ook: de moederster van de planeet is uitzonderlijk heet (zevenduizend graden) en draait heel snel om zijn as.

Remco van der Burg, Meta de Hoon en Francis Vuijsje vonden de planeet al in het voorjaar van 2007, als onderdeel van hun bacheloronderzoek. Uit een computeranalyse van vele duizenden uren van bestaande meetgegevens bleek dat de ster periodieke helderheidsdipjes vertoonde, alsof er elke tweeënhalve dag iets voor langs bewoog. Maar absolute zekerheid was er niet: het zou ook om een klein dwergsterretje kunnen gaan.

Vervolgwaarnemingen met de Very Large Telescope van de ESO in Noord-Chili hebben nu uitsluitsel gegeven. In een artikel dat binnenkort verschijnt in het vakblad Astronomy & Astrophysics meldt het team – onder leiding van Ignas Snellen van de Leidse Sterrewacht – dat de exoplaneet vijf keer zo zwaar en anderhalf keer zo groot is als de planeet Jupiter.

De Leidse studentenplaneet wordt officieel aangeduid als OGLE2-TR-L9b, maar Remco, Meta en Francis noemen hem Remefra – een samentrekking van hun drie voornamen. ‘We zijn nog nooit op het zuidelijk halfrond geweest,’ zegt Remco, ‘dus het zuidelijke sterrenbeeld Carina waarin hij zich bevindt hebben we nooit echt gezien.’

Volgens Snellen is het ‘absoluut uitzonderlijk’ dat er vakpublicaties voortvloeien uit een bacheloronderzoek. Bovendien is er sprake van een bijzondere vondst. Sinds 1995 zijn al ruim driehonderd exoplaneten ontdekt, maar die draaien allemaal rond minder hete sterren die ook langzamer roteren. Snellen: ‘Dat doet vermoeden dat er tot nu toe heel wat planeten onopgemerkt zijn gebleven.’

Meer over