Drank, seks en netwerken

Nooit zoveel verlopen hoofden gezien als in de trein van Manchester Piccadilly naar London Euston. De politieke elite keert huiswaarts na de Labour-partijconferentie....

Peter de Waard

‘Na tien jaar Labour is er ook weinig nieuws meer te verzinnen’, moppert een gedelegeerde uit de Londense wijk Hackney in mijn hotel, tweeënhalve mijl buiten het centrum van Manchester. ‘We zijn klapvee geworden. De Britse partijconferenties zijn nu hetzelfde als de Amerikaanse partijconventies.’

In de grote conferentiezaal spreken de gedelegeerden meestal tegen een handvol andere gedelegeerden, vooral gepensioneerden die mijmeren over de tijd dat de leden nog de dienst uitmaakten Alleen bij de toespraken van de grote namen, zoals de premier zelf en president Clinton, is de ruimte vol.

De rest wandelt door de tentoonstellingsruimte en verzamelt zijn weggevertjes – pennen, blocnotes, I love Teddy Blair-T-shirts en olympische medailles van chocolade. Een ander deel duikt in de zogenoemde fringes (kleine bijeenkomsten), waar altijd sandwiches en wijn klaar staan. Weer een ander deel laat zich continu interviewen – er zijn zoveel media dat je elke vijftig meter drie keer aangesproken wordt. En de rest ligt nog in bed.

Want echt leuk wordt het pas in de avond als de feesten losbreken. ‘Wat kijken al die mannen hier hongerig’, merkt een jonge Nederlandse journaliste op die voor de eerste keer naar de conferentie is gekomen. Ja, de jacht is geopend. Wie een partijconferentie bezoekt, begrijpt waarom zoveel Britse politici in een seksschandaal belanden.

Dat president Bill Clinton hier zo graag komt, is niet vreemd. De charmeur complimenteert BBC’s Jo Coburn met haar mooie halsketting. ‘Die is van mijn grootmoeder’, zegt ze blozend, maar later bekent ze hem voor 10 pond bij Marks & Spencer te hebben gekocht.

De mooiste zijn de alleen-voor-genodigden-party’s, die meestal door de Britse media worden georganiseerd. Hier zijn alle ministers bijna verplicht naartoe te gaan. Pottenkijkers uit het buitenland worden niet geduld, maar na zeven jaar confereren weet ik altijd binnen te komen. Hoofdredacteur Simon Kellner van The Independent (de meest linkse krant) kust hier hoofdredactrice Rebekah Wade van The Sun vol op de lippen. Minister van Binnenlandse Zaken John Reid heeft de grootste lol met de politieke verslaggever van de vijandige Daily Mail. En Gordon Brown kijkt met argusogen naar ex-minister Charles Clarke vijf meter verderop, die hem onlangs ‘stom stom’ en een ‘control freak’ noemde.

Presentator Jeremy Paxman van Newsnight wordt omringd door de drie mooiste fractieassistentes. Hij vraagt of er in Nederland ook van zulke conferenties zijn. ‘Jullie partijen hebben gelijk het op een zaterdag te doen. Ik weet ook niet waarom dit er nog is.’ Tony en Cherie Blair zijn op het partijtje van Coronation Street, waar vice-premier John Prescott voor de verandering danst met zijn vrouw. Als het partybudget om twee uur ’s nachts op is, wordt het feesten voortgezet in de hotellobby’s van The Midland en de Edwardian Radisson. Hier kost een glas champagne gauw 12 pond, maar daar laat niemand zich door weerhouden. Om half vijf is de bar nog stampvol. Minister Geoff Hoon kijkt glazig uit zijn ogen.

Peter de Waard

Meer over