De veldmaarschalk is trots op zijn jongens

Als een verslagen leger keerde US Postal donderdagavond terug van het slagveld, uitgevochten op een van de beroemdste uit de Eerste Wereldoorlog....

Van onze verslaggever Bart Jungmann

Een valpartij en een vierde plaats was het resultaat geweest van de ploegentijdrit in de Tour de France, voor de titelhouder niet echt een resultaat om over naar huis te schrijven. Maar veldmaarschalk Armstrong was juist zeer te spreken over de geleverde prestatie. 'Ik heb nog nooit een ploeg zoveel moed zien tonen als deze ploeg vandaag heeft gedaan.'

Op vijftien kilometer voor de eindstreep in Bar-le-Duc was de blauwe trein ontspoord. Vandervelde, die in derde positie reed, gleed met zijn voorwiel plotseling weg. Door de regen was de weg glad en de witte streep, die de D 204 in tweeën snijdt, zelfs spekglad. Op dat gedeelte ging Vandervelde ook onderuit en met hem Roberto Heras. Als door een wonder bleven de anderen overeind.

'Ik schrok me een ongeluk', aldus ploegleider Johan Bruyneel achteraf. 'Voor hetzelfde geld waren ze allemaal omver gekegeld.' Kopman Lance Armstrong, die op dat moment in het laatste wiel zat, kon met een razendsnelle manoeuvre zijn gevallen collega's links passeren.

Armstrong telde de koppen en toen die van Heras bleek te ontbreken, werd onmiddellijk besloten de benen in een lager tempo rond te draaien. 'Daarover waren van te voren duidelijke afspraken gemaakt', aldus assistent-ploegleider Dirk Demol. 'Tot en met de eerste twintig kilometer zouden we op iedereen wachten. Met die wind was het risico te groot dat een geloste renner buiten de tijdslimiet zou binnenkomen.

'Mocht Lance of Roberto in het verloop van de tijdrit achterop raken, zouden we ook wachten. Roberto is te belangrijk voor ons om op achterstand te worden gezet. We kunnen het ons niet veeroorloveen alle kaarten op Lance te zetten. Stel dat hij door een blessure of ziekte uit de top van het klassement valt, dan hebben we in Roberto een prima alternatief als kopman. We hebben het wel over een renner die vorig jaar de Vuelta heeft gewonnen.'

Zowel Heras als Vandervelde zat na de valpartij razendsnel weer op de fiets en door toedoen van met name de laatste was in drie minuten de groep weer compleet. Toch schatte Demol de schade op minimaal 45 seconden.

'Twintig kilometer voor het einde bedroeg het tijdsverschil met Telekom al één minuut en vier seconden en we draaiden op dat moment geweldig. We waren bewust langzaam gestart om in het laatste gedeelte toe te slaan. Maar een paar kilometer verderop was er die valpartij. Uiteindelijk komt het verschil met Telekom uit op 24 seconden, dus ga maar na.'

Armstrong zelf tilde niet te zwaar aan dat tijdverlies. Hij prees zich juist gelukkig met de veerkracht die de ploeg had getoond. 'Veel andere ploegen zou de moed in de schoenen zijn gezonken. Maar wij hebben er juist een schepje bovenop gedaan. Zoiets werkt door. Als je zo goed reageert op een puur pechgeval, want dat was het, dan duidt dat op een uitstekende moraal. We zijn er als groep sterker van geworden en daarvan gaan we nog zeker profiteren.' Er was gisteren misschien een slag verloren gegaan, maar de oorlog is dat nog lang niet.

Armstrong kondigde dan ook bij zijn entree in het hotel aan dat hij de ploegmaats 's avonds bij het diner zou toespreken. 'Ik zal ze zeggen dat ik enorm trots op ze ben en dat mijn vertrouwen in deze jongens alleen maar is gegroeid.' Na de collectieve demonstratie van Telekom in de rit van dinsdag, resulterend in de tweede overwinning van Zabel, is dat een voor hem geruststellend gevoel.

Maar ook over zijn eigen prestatie kon Lance Armstrong alleen maar tevreden zijn. In de moeilijke gedeelten van de 67 kilometer lange ploegentijdrit nam hij zijn ploeg telkens op sleeptouw. De Franse televisie registreerde zelfs een aflossing van één minuut en zestien seconden.

Demol: 'Vorige maand hebben we het parkoers van de ploegentijdrit verkend en bij de bespreking vooraf kondigde Lance aan dat hij op kop zou rijden in de paar stukken die omhoog gingen. Dat heeft hij gedaan en ik moet zeggen dat hij daarin zwaar indrukwekkend was.'

Ondanks de brute pech was er dus alleen maar reden voor tevredenheid bij US Postal. Demol: 'Ik ben ook bepaald niet ongelukkig met de uitslag. Laat Credit Agricole nog maar even de gele trui verdedigen. Dat geeft ons nog even rust.'

En rust kan zijn ploeg goed gebruiken. Dat geldt met name voor Heras. Demol: 'Roberto had al last van die rechterknie. Die heeft hij in de aanloop naar de Tour al een beetje geforceerd en nu weer die klap, dat is niet best.'

Meer over