De reus onder de reuzen op recordjacht

Basketballer Shaquille O'Neal kan de Los Angeles Lakers vanavond voor de derde maal op rij naar de titel in de Amerikaanse profcompetitie NBA leiden....

GRACIEUS en atletisch, zoals Michael Jordan, is hij niet. Onweerstaanbaar charmant, zoals Magic Johnson, evenmin. Shaquille O'Neal, de 30-jarige ster van de LA Lakers, is vooral groot.

Hij heeft schoenmaat 58. Van hiel tot kruin meet hij 2 meter 16. En zijn gewicht, waarover hij met de nodige schroom spreekt, schommelt tussen de 140 en 160 kilo. Hij is dik en sloom, zeggen zijn critici. Zelf houdt O'Neal, wiens voornaam zoveel zou betekenen als 'kleine krijger', het op zware botten.

Een beletsel vormt zijn omvang alleen buiten het veld. Zijn schoenen worden speciaal vervaardigd. In hotels past hij niet onder de douche. Al zijn sportwagens hebben een open dak, om zijn hoofd ruimte te bieden.

Onder de basket geldt zijn massieve lichaam als zijn belangrijkste wapen. Het heeft hem in staat gesteld in de voetsporen te treden van legendarische spelers als Jordan en Johnson.

Vanavond kan hij zelfs uit hun schaduw stappen. Aan zijn hand kunnen de Los Angeles Lakers tegen de New Jersey Nets voor de derde maal op rij NBA-kampioen worden, een evenaring van het record dat Jordan met de Chicago Bulls neerzette.

Als de Lakers winnen is de kans groot dat O'Neal tot meest waardevolle speler in de play-offs wordt gekozen, eveneens voor de derde maal op rij. In de eerste wedstrijd van de best-of-seven-reeks maakte hij 36 punten, in de tweede 40 en in het derde duel 35.

Kobe Bryant, de andere ster van de LA Lakers, noemde O'Neal al na de eerste overwinning op de New Jersey Nets beter dan Michael Jordan.

Volgens Bryant, die lange tijd in onmin leefde met zijn ploeggenoot, valt O'Neal niet te verdedigen. Of hij nu wordt gedekt door een, twee of drie man, als hij onder de basket in balbezit komt zijn de twee punten vrijwel binnen. Van de bal is O'Neal nauwelijks te krijgen. En voor een speler met zijn gewicht beweegt hij opmerkelijk vlot en springt hij hoog, desnoods meer keren achtereen.

Slechts één verdedigende tactiek, de zogenaamde Hack-a-Shaq-strategie, lijkt echt te werken. Daarbij maken tegenstanders gebruik van de meest in het oog springende zwakte van de sterspeler, de vrije worp. O'Neal mist zo vaak dat hij een dubieus record in handen heeft: in een wedstrijd nam hij elf vrije worpen en miste hij elf keer.

In de Hack-a-Shack-strategie begaan tegenstanders moedwillig overtredingen om O'Neal het scoren te beletten. In het ergste geval worden die bestraft met een vrije worp. De redenering is even cynisch als doordacht: de kans dat O'Neal punten maakt uit een vrije worp is vele malen kleiner dan wanneer hij een normale schietkans krijgt.

O'Neal, die na zijn loopbaan sherrif hoopt te worden, beklaagt zich geregeld over de onsportieve manier waarop hij wordt bejegend. Tegen The New Yorker zei hij onlangs dat hij zich soms meer worstelaar dan basketballer voelt. Hij schatte dat hij gemiddeld vijftig punten per wedstrijd zou scoren als scheidsrechters altijd zouden fluiten voor een overtreding tegen hem. Zijn opponenten zouden dan steevast op de strafbank belanden.

'Ik denk dat ze het maar zo laten omdat de kijkers zich anders snel zouden vervelen', aldus O'Neal.

De pijn en blessures die zijn voortgekomen uit de botsingen in het veld hebben de sterspeler wel aan het twijfelen gebracht over zijn toekomst.

Hoewel zijn miljoenencontract doorloopt tot 2006 heeft hij tot schrik van de leiding van de NBA al gezinspeeld op een voortijdig afscheid. Zo populair als Michael Jordan is hij niet, maar zijn vertrek zou zeker kijkers en dus geld kosten.

Tegelijkertijd is O'Neal zich meer dan ooit bewust van zijn sportieve nalatenschap. De uitstapjes naar de film en rapmuziek lijken voorbij. Hij jaagt op records en bewaart zijn beste spel voor de play-offs, net als Jordan deed.

De herinnering aan de ene verloren finale (in 1995 met 4-0 tegen de Houston Rockets) lijkt hij uit te willen wissen met dezelfde score tegen de New Jersey Nets. Zelfs de vrije worpen gaan O'Neal beter af dan gewoonlijk: hij heeft 65 procent van zijn kansen benut.

Meer over