De Paralympics als gezellig uitje? Vergeet het!

Ya'all come back now, klonk het in Atlanta na het doven van het Olympisch vuur, maar één man zagen de gastvrije inwoners van de staat Georgia liever niet terug....

Van onze sportredactie

AMSTERDAM

Vice-president Al Gore kondigde Samaranch aan, en het bleef ijzig stil in het met 64 duizend personen gevulde stadion. Pas toen Gore Billy Payne, de grote man achter de 23ste Spelen, bedankte, klonk er applaus. 'Ik neem het de mensen van Atlanta niet kwalijk', zei Payne later, 'maar tegelijkertijd blijf ik de leden van het IOC dankbaar voor het grote geschenk, de Spelen, dat ze ons gegeven hebben.'

Twee weken na het einde van de 'echte' Spelen zijn 3500 gehandicapte sporters uit 120 landen begonnen aan hún Olympische Spelen, die tot 25 augustus duren. Het werd donderdagavond een grootse openingsceremonie, met optredens van onder meer ex-Superman Christopher Reeve (zelf gehandicapt na een val van een paard), Aretha Franklin, Hall & Oates en een koor van liefst vijfduizend gospelzangers. Bergbeklimmer Mark Wellman, vanaf zijn middel verlamd, trok zich aan de armen omhoog naar het schavot waar hij het vuur in de schaal in brand stak. De fakkel hield hij op zijn lange klimtocht tussen de knieën geklemd.

Voor Nederland reed rolstoeltafeltennisster Monique Kalkman de Nederlandse vlag het stadion binnen. Kalkman (31) won tijdens de Paralympics in Barcelona tweemaal goud.

Nederland treedt in Atlanta met een grote equipe aan: honderd sporters. In 1992 behaalden de gehandicapte sporters voor Nederland liefst 39 medailles; 13 goud, 15 zilver en 11 brons. Van het Nederlandse team wordt verwacht dat het dit jaar bij de Top-5 van de beste landen eindigt.

Het Nederlandse team is al enige weken in de VS. Cees Vervoorn, de chef de mission van de Nederlandse ploeg, zocht én vond de optimale plek ter voorbereiding op deze Spelen. In het prachtige Warm Springs was hij zelfs de Amerikanen voor. 'Wij konden daar terecht, zíj werden doorverwezen.'

De oud-zwemmer speelde handig in op de afkomst van Franklin Delano Roosevelt, wiens voorouders uit Nederland kwamen. De Amerikaanse oud-president, zelf polio-patiënt, stichtte in de jaren veertig het revalidatiecentrum in de staat Georgia. Het enorme complex, zo'n honderd kilometer van Atlanta, werd onlangs drastisch gerenoveerd en is nu van alle moderne gemakken voorzien.

'De gedrevenheid van de sporters heeft mij positief verrast', zegt Vervoorn, werkzaam bij NOCNSF. 'Zij hebben bij hun handicap al de nodige grenzen moeten verleggen. Zij zijn gehard, vragen niet om medelijden. De Paralympics als een gezellig uitje? Vergeet het maar. Het is topsport, keiharde topsport'

Tot hoeveel medailles het aanwezige enthousiasme zal leiden, kan chef de mission Vervoorn niet zeggen. Zijn gevoel zegt hem dat het er veel zullen zijn, er werd geselecteerd op topprestaties. De limieten waren zeer scherp. 'Zodat de buitenwereld de Paralympics serieus zal nemen. Er zijn hier géén toeristen.'

Meer over