De feilbare god achter de briljante 'godenspelletjes'

Peter Molyneux werkt aan 'de ultieme game'. Dat is een belofte die deze Britse gameslegende wel vaker heeft gedaan. 'Pas als miljoenen je spel spelen, zie je wat voor fouten je hebt gemaakt.'

Nguyen Ha Dong is niet in levende lijve aanwezig in de Beurs van Berlage in Amsterdam. Maar de naam van de Vietnamese schepper van Flappy Bird valt in elk gesprek dat tweeduizend gamesspecialisten deze week voeren onder het dak van het voormalige beleggersbolwerk. Zij dromen van het succes van Nguyen. Zijn simpele vogel-mijdt-obstakels-spel werd in luttele weken een heuse mediahype.

Voor bezoekers van Casual Connect Europe in Amsterdam die op een glimp van Nguyen hoopten, is er een troost. Op deze driedaagse conferentie over 'kleine' games waart een andere gamesgrootheid rond.

Peter Molyneux (54) is de Nguyen van 1989. De Britse gamesontwerper gaf in dat jaar Populous uit. Van het spel werden vier miljoen exemplaren verkocht, voor die tijd een behoorlijk aantal. Het was het startsein voor een nieuw genre, de godgame, en een turbulente carrière.

Molyneux stichtte in 1987 en 1996 eigen studio's, die werden opgeslokt door grote uitgevers. Hij verwierf internationaal aanzien met Dungeon Keeper (uit 1997), Black & White (2001) en Fable (2004). Voor zijn werk is hij in Engeland en Frankrijk geridderd.

Twee jaar geleden baarde Molyneux opzien toen hij opzegde bij Microsoft en met 22Cans weer een kleine, eigen studio opzette. Zijn jongste project, Godus, wordt gezien als een terugkeer naar het spel dat hem beroemd maakte.

Spelers heersen in Godus als een opperwezen over mensjes die een samenleving opbouwen, uitbreiden en oorlog voeren. De 'hand van god' kan bergen verzetten en beken verleggen. Wat de ene speler in het landschap wijzigt, verandert ook bij anderen.

'Het genre van de godgame dreigde uit te sterven', zegt Molyneux over Godus. Facebook-kaskrakers als FarmVille en CityVille zijn in zijn ogen geen waardige opvolgers. 'Ik kreeg in 1989 het idee voor Populous bij toeval en het bracht mij waar ik nu ben. Ik ben het aan het genre verplicht om het opnieuw uit te vinden.'

Zijn grote wens, zegt de Brit, is een spel te maken dat zowel fanatieke spelers als de af-en-toe-gamers kunnen oppikken. 'De afgelopen twintig jaar hebben we als gamesindustrie alleen maar games gemaakt voor een kleine groep. Met Godus willen we iets creëren dat iedereen kan spelen. Het moet niet uitmaken of je daarvoor tien uur achter een computer gaat zitten of even in de trein speelt, op weg naar huis.'

Godus is sind september in een testversie te koop (19 euro via de onlinedienst Steam) voor Windows- en Mac-pc's, maar is bedacht voor smartphones en tablets. Molyneux veegt met een vinger over het scherm van zijn iPhone: 'Ik wist het toen ik Steve Jobs in 2007 dit zag doen. Door deze apparaten maken veel meer mensen kennis met gaming. De dagen dat je als ontwikkelaar voor één soort apparaat games maakte, zijn voorbij.'

22Cans werkt druk aan een versie van Godus voor aanraakschermen. 'Die gaan we volgende maand uitbrengen, om te beginnen in Australië.' De testversie voor de pc en Mac is met weinig enthousiasme ontvangen. 'Klik, klik, klik, klik, klik - meer dan eindeloos klikken doe je niet', is een veelgehoorde klacht op Steam.

'Toen we Godus uitbrachten, hebben we eerlijk gezegd dat het nog niet af is. Eerst brachten we als een gek updates uit, maar daarmee zijn we gestopt omdat de verdere bouw van het spel stokte. Mensen zijn hier terecht pissig over, maar voor mij als ontwerper heiligt het doel de middelen. Dat doel is een perfect spel.'

Dat laatste is een belofte die Molyneux in het verleden wel vaker deed en niet nakwam. De Brit is zijn grootste eigen criticus. Na Fable I, II en III bood de Brit zijn excuses aan voor elementen die niet werkten of ontbraken. Dat tot groot chagrijn van gamers die 50 euro hadden neergelegd. 'Je begint altijd met een beeld in je hoofd van een game, maar pas als mensen het gaan spelen, zie je hoe gruwelijk sommige van je beslissingen uitvallen.' Dankzij internet en mobiele games is een game niet langer in beton gegoten, zoals voorheen. 'Ik kan nu meteen zien wat er wel en niet werkt en dat aanpassen.'

De Brit voelt wel verwantschap met Nguyen Ha Dong. Zijn Vietnamese vakgenoot kreeg de toorn over zich uitgestort van gamers die gefrustreerd raakten omdat ze geen meter verder kwamen in Flappy Bird. Op Twitter wensten gamers hem dood. Molyneux: 'Zeker in deze tijd van sociale media is kritiek geen lolletje.' Nguyen nam maandag het ultieme besluit: hij trok na 50 miljoen downloads de stekker uit Flappy Bird.

Een sprookje in de geest van Monty Python

Peter Molyneux is alweer twee jaar weg bij Microsoft en Lionhead, de studio die hij in 1997 oprichtte en negen jaar later aan het Amerikaanse softwarebedrijf verkocht. Maar Microsoft brengt nog steeds nieuwe afleveringen uit van zijn Fable-games. Vorige week verscheen Fable Anniversary, een heruitgave van het eerste Fable-avontuur dat in 2004 werd uitgegeven voor de originele Xbox-spelcomputer. De beelden en animaties zijn opgefrist en opgevoerd om gebruik te maken van de hogere beeldresolutie die Microsofts Xbox 360 biedt.

Anniversary bevat ook de uitbreidingen (The Lost Chapters) die in 2005 werden uitgebracht voor de Xbox en Windows-pc's. Fable I is een fantasy-avontuur en speelt zich af tegen een middeleeuws decor. De krant The Observer prees destijds de typisch Britse humor, 'in de geest van Monty Python'. Aan de originele uitgave werkten 150 ontwerpers en programmeurs mee. Microsoft heeft een Fable-versie aangekondigd voor zijn nieuwe generatie spelcomputer, de Xbox One. Een verschijningsdatum is nog niet genoemd.

Meer over