Cement is de kurk op olielek

Operatie Top Kill is de derde poging van oliemaatschappij BP om het lek in de Golf van Mexico te dichten....

Van onze verslaggever Michael Persson

amsterdam Oliemaatschappij BP lijkt op zijn minst enig succes te hebben met zijn derde poging het olielek in de Golf van Mexico te dichten. De Amerikaanse kustwacht zei donderdag dat de oliestroom minder is geworden, doordat sinds gisteren zware modder in het boorgat wordt gepompt.

Op beelden van onderwatercamera’s was donderdag aanvankelijk te zien dat de oliestroom uit de lekkende pijp op de zeebodem was verminderd. Later werd het beeld vertroebeld doordat de modder die het lek moet dichten, deels weer naar buiten spoot.

Volgens een woordvoerder van BP is het nog te vroeg om te kunnen zeggen of de ingreep is geslaagd. De vraag is onder meer of de installaties op de zeebodem de hoge druk aankunnen van de vloeistoffen die nu in het boorgat worden gespoten.

Gisteren bleek eens te meer dat BP de ernst van de situatie tot dusver steeds heeft gebagatelliseerd. De Amerikaanse geologische dienst USGS schat op basis van eigen onderzoek, dat de afgelopen maand 12.000 tot 25.000 vaten olie per dag uit de zeebodem zijn ontsnapt. Dat is tweeënhalf tot vijf keer zoveel als de 5.000 vaten waaraan BP de afgelopen weken steeds vastgehouden heeft, ondanks bijstellingen naar boven door onafhankelijke wetenschappers.

De nieuwe schatting betekent dat er zeker anderhalf keer zo veel olie is gelekt als uit de Exxon Valdez in 1989, de grootste olieramp in de Verenigde Staten tot dusver. BP zei gisteren dat de hoeveelheid lekkende olie niet uitmaakt voor de bestrijding ervan.

De nieuwe operatie, de zogeheten Top Kill, is de derde poging de oliestroom te stoppen. Eerdere ingrepen de oliestroom onder water op te vangen waren (deels) mislukt.

Via een werkschip wordt nu zware boorvloeistof naar beneden gepompt, die verzwaard is met het mineraal bariet en zo de oliefontein eronder moet houden.

De vloeistof wordt via een pijp en slangen naar de blowout preventer (BOP) gebracht, de defecte installatie op de zeebodem die de oliefontein na de explosie op 20 april had moeten voorkomen. Langs nog werkende kleppen van de BOP wordt de modder in de oliestroom gepompt. Om te voorkomen dat de modder met de olie boven uit de lekkende BOP spuit, wordt ook een zogeheten junk shot van golfballetjes en bandenflarden ingebracht. Die moeten de weg naar boven versperren. Het feit dat de onderwatercamera niets meer ziet, is een indicatie dat die opzet niet helemaal gelukt is.

Als de modder de oliestroom weet te stoppen, wordt het boorgat daarna gevuld met een kurk van cement. De definitieve afdichting moet komen via de twee hulpputten (relief wells) die naar het gat toe worden geboord.

De vraag is of de Top Kill-procedure niet eerder had kunnen worden begonnen. Het incident met olieplatform Deepwater Horizon gebeurde ruim vijf weken geleden. Maar BP vond het risico aanvankelijk te groot. Als de BOP de druk van de modder niet zou aankunnen, zouden er zelfs nieuwe, grotere gaten kunnen ontstaan. BP heeft het junk shot eerst op het land geoefend. Ook was het wachten op toestemming van de Amerikaanse autoriteiten om de techniek toe te passen, die nog nooit op anderhalve kilometer diepte is uitgeprobeerd.

Het besef dat diepwaterboringen grote risico’s met zich meebrengen groeit. President Obama besloot donderdag het moratorium op boringen in kwetsbare gebieden met een half jaar te verlengen. Dat besluit treft onder meer oliemaatschappij Shell, die deze zomer met een boring voor de kust van Alaska wilde beginnen. Obama wil eerst weten waardoor de ramp in de Golf van Mexico is veroorzaakt. Ook wil hij beter toezicht.

In Washington trok de directeur Elizabeth Birnbaum van de Minerals Management Service, die toezicht had moeten houden op de olieboringen, haar conclusies en nam ontslag.

Meer over