Biomedisch bedrijf: via wetenschap naar succes

Het biomedische bedrijf IsoTis bv is opgericht door twee hoogleraren. Er was dan ook een marketing- en salesmanager voor nodig om de wetenschappers erop te wijzen dat het bedrijf eerder de vrije markt op moest dan zij voor ogen hadden....

IsoTis gaat volgende maand naar de beurs en hoopt in 2004 met iets écht vernieuwends te komen: het dikkere huidweefsel, gemaakt van patiënt-eigen cellen die zijn gekweekt op afbreekbaar kunststof.

'Het unieke van ons bedrijf is dat wij materiaalkunde combineren met biotechnologie. Dat is écht innovatief. Met alleen biotechnologie kun je met cellen van een patiënt nieuwe opperhuid maken. Dat is al sinds eind jaren negentig een commercieel product. Maar door de combinatie met materiaalkunde kunnen we écht huidweefsel, en ook bot en kraakbeen gaan maken', legt Clemens van Blitterswijk, hoogleraar en oprichter van IsoTis uit.

Alleen al voor huidweefsel is er volgens Van Blitterswijk een gigantische markt. Wereldwijd zijn er tien miljoen mensen die vanwege doorliggen, gezwellen of brandwonden stukken nieuwe huid nodig hebben. En in Nederland zijn er volgens hem jaarlijks tweeduizend mensen die problemen hebben met hun kunstheup. Zij zijn geholpen met botweefsel, gemaakt van eigen cellen zodat het lichaam het niet afstoot.

Om duidelijker te maken waar IsoTis mee bezig is, legt Van Blitterswijk een paar stukjes kunststof op tafel. Het ene lijkt op een tissue om je neus mee te snuiten, een ander op een plastic manchetknoop en een derde op een kleine spintol. Van het stukje tissue, in de wereld van de wetenschap membraan genoemd, legt Van Blitterswijk het gebruik uit. Op dit stukje kunststof worden huidcellen gekweekt die van de patiënt zelf afkomstig zijn. Daarvoor is slechts een paar millimeter huid nodig. Na drie weken is in het laboratorium van IsoTis dan zoveel huidweefsel aangemaakt dat de chirurg ermee aan de slag kan. Eenmaal ingeplant bij de patiënt breekt de kunststof zichzelf af.

IsoTis wil in oktober naar de beurs, om geld aan te trekken en nog groter te groeien. Over twee jaar moet er ondermeer een productiefabriek komen zodat, wat het bedrijf nu in zijn onderzoekslaboratorium aan het ontwikkelen is, op grote schaal kan worden geleverd aan ziekenhuizen.

Zes jaar geleden stonden Van Blitterswijk en zijn collega-hoogleraar Klaas de Groot, mede-oprichter van IsoTis, er heel anders voor. Toen werd het onderzoeksinstituut van de universiteit Leiden wegens bezuinigingen bedreigd met opheffen. De heren vochten met succes de opheffing aan maar gingen wel met de universiteit praten over privatiseren.

In 1996 was het zo ver. Het voormalige universiteitsinstituut kreeg van Leiden nog drie jaar de tijd om op eigen benen te kunnen staan. Dat lukte. De ene werknemer op de loonlijst heeft inmiddels 94 collegas gekregen.

IsoTis vestigde zich in een oud antroposofisch ziekenhuis, gelegen in de bossen van Bithoven. Het architectenbureau EGM kreeg de opdracht het oude gebouw transparant te maken, waardoor je nu zelfs, weliswaar vanachter dik glas, zo in de laboratoria kunt kijken. Het is toeval dat de mensen van onderzoeks- en ontwikkelingsafdeling hun ideeën uitbroeden in de voormalige kraamkliniek maar daarmee niet minder symbolisch.

Bij wetenschappers heeft IsoTis inmiddels een goede naam. Wat vooral opvalt is hoe jong iedereen is. Gevraagd naar de gemiddelde leeftijd weten twee medewerkers even niet of het nou 29 danwel 31 jaar is. IsoTis wil groeien, maar er ook alles aan doen om die jeugdige uitstraling te behouden. 'We zijn professioneel', zegt Van Blitterswijk, 'maar alleen vrijheid in ons denken kan leiden tot controversiële, nieuwe producten.'

Meer over