Badminton en tafeltennis, maar ook basketbal

De Olympische Spelen zijn mettertijd steeds meer een landenwedstrijd geworden. Welk land domineert het medailleklassement?..

Hans Moleman

Kent Nederland Yao Ming al? Hij is boomlang, heeft net een reclamecontract van een paar miljoen dollar met McDonald's afgesloten, beschikt over een machtige slamdunk en is toch een aardige, bescheiden jongen gebleven. Het prototype van een heel andere generatie Chinese sporters.

Wie China nog steeds associeert met tafeltennis, badminton, kunstzwemmen, gewichtsheffen en andere Olympische disciplines die vooral het bloed van een selecte schare liefhebbers sneller laten stromen, doet er de komende weken goed aan eens te kijken naar het basketbal.

Daar zal een team van lange, sterke Chinezen te zien zijn, met als stralend middelpunt Yao Ming, de 23-jarige Chinese ster van de NBA, de Amerikaanse basketbalcompetitie. Hij komt uit Shanghai en is de meest populaire sportman van China. Zijn vele geld verdient hij bij de Houston Rockets, waar hij een publiekslieveling is geworden.

Yao haalde niets voor niets de lucratieve overeenkomst met de hamburgergigant binnen. Met zijn ongewone uitstraling is hij voor de firma een welkome vervanger van een eerder Big Macboegbeeld, Kobe Bryant wiens commerci waarde daalde na een ongewenste seksuele escapade met een hotelmedewerkster.

Het Chinese basketbalteam, dat getraind wordt door de Amerikaan Del Harris, zal nog geen medaille binnenhalen in Athene. Daar is de vijver van talent nog te beperkt voor en ontbreekt ervaring. Maar het team zal wel laten zien welke ambities China heeft met het oog op Peking 2008, wanneer het zelf gastheer zal zijn. Dan worden er ook medailles verwacht in sporten waarin de Chinezen nu nog niet excelleren. Zoals basketbal.

Het land met de grootste bevolking ter wereld is in Athene aanwezig met een omvangrijke delegatie van 637 sporters, trainers en officials. Bijzonder is dat in de groep van 403 atleten vrouwen in de meerderheid zijn.

China ziet de Griekse spelen als een opstap naar 2008. Deze zomer hoopt het land de indrukwekkende prestaties van de vorige editie te evenaren. In Sydney haalden de Chinese sporters de derde plaats in het medailleklassement, na de VS en Rusland. De 28 gouden medailles waren het hoogste aantal dat China ooit behaalde bij de Spelen.

In Athene verwacht China naar traditie te domineren bij het tafeltennis en het badminton. Badminton leverde in Sydney vier keer goud op. Hoewel wereldkampioen Xia Xuanze geblesseerd thuis is gebleven, wordt dit keer op een soortgelijke oogst gerekend. Zo verwacht de 21-jarige Lin 'Super Dan' Dan bij de mannen te winnen. Aan de tafeltennistafel wil ster Li Xiaopeng zijn twee medailles van Sydney minstens evenaren.

Andere disciplines waar China hoge ogen denkt te gooien zijn het damesvoetbal en -volleybal, schieten en schoonspringen. Olympisch schoonspringkampioen Tian Liang (24) hoopt zijn titel te behouden. Ook de turners mikken op twee of drie gouden resultaten.

Bij het gewichtsheffen voor vrouwen viel wereldkampioen Shang Shichun af nadat ze op doping was betrapt door de Chinese sportautoriteiten. Het kostte het zwarte schaap van de ploeg een schorsing van twee jaar en zeshonderd dollar boete. Dat verhindert niet dat de Chinese ploeg op vier tot zes medailles rekent.

In het atletiek, waarin de Chinezen nooit erg succesvol zijn geweest, is de hoop ditmaal gevestigd op de 21-jarige hordenloper Lui Xiang. Liu klopte in mei voor het eerst de Amerikaanse wereldkampioen Allen Johnson.

Als om de trend in het nieuwe China te tonen, waar het communistische levensgevoel steeds meer plaats maakt voor een harde marktmentaliteit, maakte Li Furong, plaatsvervangend chef de mission van de delegatie voor Athene, onlangs bekend dat de prestatiebonussen voor de Chinese sporters omhoog gaan.

In Sydney was goud nog goed voor vijftienduizend euro, in Athene wordt het twintigduizend. Zilver en brons leveren respectievelijk twaalf en achtduizend euro op. Ook trainers kunnen premies verdienen als hun pupillen scoren.

Om het belang van de nationale sportprestaties plus de wonderlijke mix van commando-en vrijejongenseconomie die China tegenwoordig is te illustreren: het was de State Council, het hoogste regeringsorgaan van het land, vergelijkbaar met het kabinet in Nederland, die het besluit nam over die nieuwe sportersbonussen.

Meer over