Australië heeft alle geluk van de wereld

In de wetenschap dat zijn ploeg op de weg naar de halve finales van het WK in Kuala Lumpur nog geen strobreed in de weg werd gelegd, wilde Barry Dancer, coach van de Australische hockeyers, niet al te veel waarde hechten aan de vroege kwalificatie....

Terwijl er vandaag in de andere groep (met Nederland) nog een verwoede strijd geleverd moet worden om de bovenste twee plaatsen, werd het pleit in poule B gisteren al beslecht. Door het verrassende verlies van Engeland tegen Japan waren Zuid-Korea en Australië voorafgaande aan hun onderlinge confrontatie al verzekerd van een plaats in de halve finales.

Niettemin ging Australië voorop in de strijd. Met de eenvoudige overwinning (4-2) kan de ploeg de koppositie, met nog slechts één wedstrijd tegen India te gaan, alleen in theorie uit handen geven. Niet de uitslag, maar het degelijke en gecontroleerde spel van zijn hockeyers stemde Dancer uitermate tevreden. `Ik had verwacht dat we het veel zwaarder zouden krijgen.'

Korea hield het maandag echter snel voor gezien. Alleen een mirakel kan de ploeg immers nog de tweede plek kosten. De wedstrijd verzandde daarom vooral in de tweede helft, mede door een hevige regenbui, in een traag en sloom duel. `Ik vind het jammer dat we ons niveau niet zeventig minuten konden vasthouden, maar het geeft voldoende vertrouwen voor de rest van het toernooi', aldus Dancer, tijdens de Spelen van Sydney nog coach van Engeland.

De Engelsen blameerden zich met een nederlaag van 1-2 tegen Japan en lijken, met nog één wedstrijd tegen Korea te gaan, veroordeeld tot het troosttoernooi, de strijd van de negende tot en met de twaalfde plaats.

Voor de Engelsen, die met onwaarschijnlijk hoge ambities naar Kuala Lumpur waren gereisd, zou dat een regelrechte afgang betekenen. Nooit eindigde de ploeg tijdens een WK lager dan de negende plaats (1982).

Gastland Maleisië stootte de Engelsen verrassend van de derde plaats in de groep. De ploeg die tijdens het voorbereidende zeslandentoernooi als laatste was geëindigd, heeft zich aan de hand van de Duitse coach Paul Lissek en aangemoedigd door duizenden uitzinnige aanhangers, uitermate handig door de poulewedstrijden gemanoeuvreerd. Een plaats in de halve finales, zoals in 1975 toen Maleisië voor de laatste keer als gastland optrad, was echter net iets te hoog gegrepen.

Australië manifesteerde zich wel nadrukkelijk als kandidaat voor een plaats in de eindstrijd. `We zijn in de winning mood', zei Dancer, `en het is heel belangrijk dat gevoel zo lang mogelijk vast te houden.' Mede daarom liet hij het tegen Korea niet op een gelijkspel aankomen. De Australiërs zetten de Aziatische ploeg vanaf de eerste minuut onder druk.

Dat resulteerde binnen een kwartier in twee treffers van Webster, die volledig vrij werd gelaten, en Elder, die scoorde uit een strafcorner. Tot tien minuten voor tijd behield de ploeg de stevige greep op de wedstrijd, daarna hielden ook de Aussies het voor gezien. `Jammer', vond Dancer, die wist dat zijn team nog niet werkelijk werd getest.

Dat heeft zeker zo zijn voordelen. Beide ploegen oogden na zes wedstrijden in negen dagen nog uitermate fit. Australië kreeg tot de wedstrijd tegen Korea slechts één treffer tegen. Nederland, dat met een overwinning op Zuid-Afrika vandaag ook doorgaat naar de halve eindstrijd, toonde beduidend meer vermoeidheidsverschijnselen. Spits Eikelboom staat voorlopig zelfs met een hamstringblessure aan de kant. `Het is maar de vraag of hij op tijd fit is voor de laatste wedstrijden', zei coach Bellaart gisteren.

Dancer zag in dat nadeel ook wel weer een voordeel. `Zij hebben het absoluut zwaarder gehad dan wij, maar daardoor zijn ze ook beter geprepareerd voor de eindstrijd. Duitsland en Nederland zijn veel meer getest dan wij', aldus Dancer. `En reken maar dat ze daar niet veel zwakker door zijn geworden. Die staan er straks echt wel weer.'

Meer over